World Series 2022 – Framber Valdez pronto per il gioco 2 per Astros

HOUSTON — Il momento ha incontrato Framber Valdez la notte del 20 ottobre, nel quarto inning della seconda partita dell’American League Championship Series, con gli Houston Astros in testa ei New York Yankees in pericolo a causa degli stessi errori di Valdez. Valdez aveva fatto una rimonta con un colpo lento, poi era inciampato nel recuperare la palla da baseball e si era lanciato selvaggiamente in prima base, posizionando due corridori in posizione di punteggio e portando il pareggio al box del battitore.

L’allenatore di lancio di Astros, Bill Murphy, ha guardato con maggiore consapevolezza. Murphy aveva allenato Valdez in vari momenti del suo sviluppo, meravigliandosi del suo comando ma notando i modi in cui vacillava. Nella prima parte della carriera di Valdez, il traffico lo avrebbe sconvolto. La frustrazione si insedierebbe, la messa a fuoco andrebbe alla deriva e gli inizi si disgregherebbero. Ma Valdez aveva trascorso gli ultimi tre anni a studiare la propria psicologia e ad abbracciare la meditazione, un approccio che molti, incluso lui, hanno accreditato per la sua ascesa come uno dei lanciatori iniziali migliori e più coerenti di questo sport. In questo momento, contro gli Yankees, attendeva la sua più grande sfida fino ad oggi.

“Ho pensato tra me e me, ‘Questa è la vera prova di dove si trova'”, ha ricordato Murphy. “Questo è dove può svelare.”

Alex Bregman si è avvicinato al tumulo dalla terza base; Martin Maldonado ha seguito con una visita da dietro casa base. Valdez ha accettato la colpa e ha mantenuto tre pensieri presenti.

Respirare. Sorriso. Rilassare.

Valdez ha ritirato 12 dei successivi 14 battitori che ha affrontato, consentendo a quei due corridori di base di segnare ma non rinunciando a nient’altro in quella che sarebbe diventata una abbagliante vittoria di sette inning. Al culmine di anni di progresso, aveva incontrato il tipo di momento che così spesso lo rovinava e perseverava.

Il suo prossimo inizio, in Gara 2 delle World Series sabato sera, porterà un altro test, con la sua squadra in crisi, dopo aver perso un vantaggio di cinque run in una sconfitta in Gara 1 extra-inning contro i Philadelphia Phillies.

Gli Astros, un colosso da 106 vittorie nella stagione regolare che è rimasto imbattuto nei primi due turni di playoff, non possono permettersi uno svantaggio di 0-2 in serie con tre partite successive a Filadelfia. Hanno bisogno che Valdez lanci come un asso nel suo match contro Zack Wheeler. Hanno bisogno di lui per mantenere i momenti di incontro. Crede di poterlo fare.

“Sono davvero orgoglioso del fatto che quello che sto facendo ora riflette i progressi che ho fatto”, ha detto Valdez in spagnolo. “Vedi la differenza nelle mie partenze, nel modo in cui mi comporto.”

Valdez, 28 anni, è stato un lungo soccorritore in difficoltà durante le sue prime due stagioni nel 2018 e nel 2019. Ha emesso 68 walk e ha colpito otto battitori in un tratto di 107⅔ inning, lottando per bloccare un ruolo coerente e spesso cedendo ai primi segni di problemi . All’inizio della stagione 2020, il direttore delle operazioni latinoamericane di Astros, Caridad Cabrera, ha insistito sul fatto che Valdez lavorasse con lo psicologo del team, il dottor Andy Nunez.

Inizialmente Valdez era titubante, presumendo che gli psicologi lavorassero solo su problemi di salute mentale. “Ma alla fine ho imparato che non è così”, ha detto. “Sono lì per aiutare la tua mentalità, per aiutarti a concentrarti, per aiutarti a rimanere nel giusto stato d’animo”.

Nunez ha insegnato a Valdez tecniche di mediazione e controllo della respirazione in situazioni stressanti. Ci sono voluti circa cinque mesi prima che i concetti di Nunez iniziassero a tradursi in campo, ha detto Valdez, e anche allora i progressi sono stati graduali. I vuoti di messa a fuoco non sono stati completamente eliminati, ma sono diventati più brevi. Ha iniziato a controllare la sua rabbia quando le palle colpite dolcemente si sono trasformate in colpi, ha iniziato a imparare a prendere le distanze da fattori al di fuori del suo controllo.

Nel 2020 e nel 2021, Valdez ha registrato un’ERA di 3,29 in 205⅓ inning, affermandosi come un appuntamento fisso in una talentuosa rotazione di Astros. Nel 2022 ha raggiunto un nuovo livello. Valdez – un maestro di palla a terra armato con una palla curva infernale e una zavorra devastante, un mix raro per un lanciatore mancino – è andato 17-6 con un’ERA di 2,82 in un inning di 201⅓ al vertice dell’AL. Ha lanciato uno shutout, lanciato nell’All-Star Game, ha stabilito un record di major league con 25 partenze consecutive di qualità e si è messo nella discussione per un Cy Young Award che sarà probabilmente vinto dal suo compagno di squadra Justin Verlander.

“Sembra che tutti noi vogliamo prodotti finiti prima ancora che siano finiti”, ha detto il manager di Astros Dusty Baker. “Ci vuole tempo. Ci vogliono tentativi ed errori. Ci vuole successo e ci vogliono alcuni fallimenti per arrivare a questo punto. Più successo hai, più fiducia hai. In questo momento Framber ha un livello di fiducia molto alto”.

È un netto cambiamento rispetto a otto anni fa, quando la fiducia di Valdez era al suo punto più basso. Era un lanciatore dominicano non firmato che aveva recentemente compiuto 21 anni, antico in un mercato internazionale che vede spesso i giocatori accettare accordi a 12 e 13. Sei squadre si erano precedentemente impegnate a ingaggiarlo ma si sono ritirate dopo i problemi con le sue visite mediche.

Ha detto Valdez: “Mi sentivo come se nessuno mi volesse”.

Gli Astros gli hanno dimostrato che si sbagliava.

Era il 2015, un tardo pomeriggio di primavera. L’ex supervisore dello scouting di Astros Roman Ocumarez e l’ex scout di area David Brito stavano effettuando rotte nella parte orientale della Repubblica Dominicana. Avevano già visitato quattro strutture e il sole stava tramontando, ma Brito ha detto che avevano bisogno di vedere un bambino più grande con un’interessante rottura della palla. Sono arrivati ​​​​in un campo che si sta oscurando, hanno installato uno schermo a “L” dietro il ricevitore e hanno posizionato Valdez sul tumulo.

Quando la prima palla curva ha lasciato la mano di Valdez, Ocumarez ha pensato che la palla da baseball fosse diretta verso la sua faccia. Si è subito allontanato e l’ha guardato tagliare il cuore di casa base per un tiro. A Ocumarez, raggiunto telefonicamente, è stato chiesto se avesse mai visto una palla curva così affilata da un lanciatore così crudo.

“No señor”, disse, poi continuò a tornare alla frase. “No señor, no señor, no señor.”

Ocumarez e Brito hanno limitato l’allenamento iniziale di Valdez a solo una dozzina di tiri, poi gli hanno fatto fare lo stesso dalla loro struttura la mattina seguente. Ocumarez si è impegnato a firmarlo. Gli fece aspettare tre giorni per prendere il suo fisico nella speranza che qualsiasi preoccupante infiammazione al gomito si placasse e che i medici lo pulissero.

“Il fisico è tornato normale”, ha detto Ocumarez. “Era destinato a noi”.

Gli Astros si ritrovano nelle World Series per la quarta volta in sei anni, un’impresa resa ancora più impressionante dai risultati apparentemente arbitrari che sono diventati più prevalenti in un’era di campi post-stagionali espansi. Nel tempo trascorso dal loro primo campionato pieno di scandali nel 2017, gli Astros hanno perso megastar come Gerrit Cole, Carlos Correa e George Springer e hanno trovato un modo per rimanere dominanti. L’estensione della loro finestra è in gran parte una testimonianza dello sviluppo di giocatori che l’industria tende a trascurare, esemplificati da Valdez, Cristian Javier, Jose Urquidy e Luis Garcia, ingranaggi chiave all’interno di uno staff di lancio d’élite che sono stati ottenuti con accordi ben al di sotto del mercato .

Valdez è il migliore di loro e ora dovrà affrontare una prova ancora più grande.

Il mancino ha dominato i Boston Red Sox nella sua ultima partenza dell’ALCS lo scorso ottobre, ma ha lottato strenuamente contro gli Atlanta Braves nella sua prima World Series. Ha fatto due partenze e ha rinunciato a cinque run per meno di tre inning in ciascuno di essi, preparando il terreno per un ribaltamento. Crede di aver avuto “troppe emozioni, troppa voglia” in quelle uscite.

È fiducioso che questa volta sarà diverso.

“Ora capisco che è lo stesso gioco, gli stessi battitori: devo solo studiarli e fare quello che faccio”, ha detto Valdez, che parla ancora con Nunez quotidianamente. “Capisco anche che le cose possono andare storte. Puoi essere il migliore in assoluto e le cose andranno male. So come gestirlo ora”.

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