Un Kawhi Leonard in buona salute non risolverà i Los Angeles Clippers

È stato un mese irregolare per ogni entità NBA associata alla Crypto.com Arena. Lo sponsor dello stadio e il sostituto di Staples potrebbero essere nei guai. I Lakers sono 5-11, più vicini all’ultimo posto in Occidente che a un play-in. E anche i Clippers hanno lottato silenziosamente, iniziando la stagione 2-4 con la star Kawhi Leonard che ha perso ancora più tempo a causa di un infortunio.

Da allora i Clips hanno raddrizzato la nave (scusate), vincendo tutte e tre le partite dopo il ritorno di Leonard la scorsa settimana per migliorare a 11-7. Dirigendosi alla partita televisiva nazionale di mercoledì contro i Warriors, si siedono al quarto posto in Occidente e sono cofavoriti, insieme a quei Warriors inferiori a .500, per vincere la Western Conference, secondo le più recenti probabilità di FanDuel.

Ma un Leonard in buona salute, che salterà la partita in vetrina di mercoledì, insieme al compagno di squadra Paul George, non risolverà tutti i problemi per una squadra che dovrebbe essere in testa alla corsa al titolo. Anche dopo aver vinto tre partite di fila, il loro differenziale di punti di più-0,3 punti a partita è ancora deludente, classificandosi ottavo in Occidente. E questo nonostante uno dei programmi più facili della NBA fino ad oggi; più della metà delle loro vittorie sono contro Rockets, Lakers e Spurs, le tre peggiori squadre della Western Conference.

I problemi sono concentrati su un lato della palla: mentre i Clippers sono al secondo posto nella NBA in classifica difensiva, secondo Cleaning the Glass, si classificano solo 28 in attacco. Questo squilibrio è allarmante per due ragioni. La prima riguarda la loro impresa nel 2022-23: nessun altro in fondo alla classifica offensiva sembra un contendente.

Reati NBA meno efficienti, 2022-23

Squadra Grado offensivo Disco
Squadra Grado offensivo Disco
Calabroni 30 4-14
Razzi 29 3-14
Tagliatori 28 11-7
Lakers 27 5-11
Speroni 26 6-12
Pistoni 25 4-15
Maghi 24 10-7
Magia 23 5-13
Calore 22 7-11

Il secondo motivo riflette la storia: dal 2009-10, solo una squadra ha raggiunto le finali classificandosi fuori dalla top 10 in attacco, secondo Cleaning the Glass. Certo, quella squadra erano i Warriors 2021-22, che hanno appena vinto il titolo con l’attacco al 17 ° posto, ma questo è ancora un precedente scarso per una squadra che abbia successo con una produzione offensiva così inefficiente. La difesa potrebbe vincere i campionati, come dice il cliché, ma anche un attacco tra i primi 10 è fondamentale.

Mentre i Clippers hanno aumentato il loro punteggio nella loro serie di vittorie dal ritorno di Leonard, lo hanno fatto contro i Pistons (29a difesa classificata), Spurs (30a) e Jazz (24a). Hanno ancora molta strada da fare per dimostrare di poter segnare a un ritmo da campionato.

Il problema non è cosa succede quando i Clippers tirano la palla. Hanno la peggiore qualità di tiro del campionato, ma sono al secondo posto fabbricazione (o, come la loro percentuale di tiro effettiva si confronta con la loro previsto percentuale basata su fattori come la posizione del tiro e la distanza del difensore). Solo i Kings in ascesa hanno un segno di tiro migliore in questa stagione, perché George, Norman Powell – che si sta scaldando dopo un inizio pessimo – e il resto dei Clippers che compongono il cast di supporto di Leonard possono convertire sguardi difficili. Questi Clippers sono un perfetto esempio del fenomeno che ho esplorato la scorsa stagione, in cui la qualità del tiro non ha più molta importanza.

La distribuzione dei colpi dei Clippers 2022-23 assomiglia molto a tutta l’era Leonard-George: arrivano a malapena al cerchio, ma compensano con una solida precisione dalla gamma media e da 3 punti. In realtà stanno andando peggio dalla distanza in questa stagione di quanto non abbiano fatto in qualsiasi stagione recente—

Percentuali di 3 punti di Clippers

Stagione 3P% Rango
Stagione 3P% Rango
2019-20 37,1% 6
2020-21 41,1%
2021-22 37,4%
2022-23 (finora) 36,0% 15

– ma dovremmo aspettarci che quel punteggio migliori man mano che la stagione continua, data la qualità dei tiratori nel roster di LA. I Clippers hanno realizzato 12 tiri da 3 a tutta apertura in meno di quanto ci saremmo aspettati in base alle storie dei loro tiratori, il secondo più grande deficit nell’NBA. (Solo i Lakers, a meno-15, sono peggio.)

Ma anche con la loro precisione di 3 punti in ritardo, i Clippers si collocano ancora tra i primi 10 in percentuale di field goal effettivi. Il problema, invece, è tutto quello che succede prima e dopo che il tiro va alto. I “quattro fattori del successo del basket” dello statistico di basket Dean Oliver sono tiri, palle perse, rimbalzi e tiri liberi, e l’attacco dei Clippers sta fallendo nelle tre categorie di non tiro di quel quartetto.

I Clippers sono al 27° posto per tasso di turnover, secondo CtG, davanti solo ai giovani spericolati di Houston, Orlando e San Antonio. È un disastro per una squadra con così tante guardie e ali esperte, le cui più grandi mosse nell’ultimo anno sono state l’aggiunta di Powell e John Wall; è il peggior tasso di turnover del franchise dal 2010-11, che è stata la loro ultima stagione prima di scambiare per Chris Paul.

Si classificano anche al 27° posto nel tasso di rimbalzo offensivo, per CtG, il che ha più senso data la costruzione del roster. Ivica Zubac è l’unico centro nella rotazione, poiché la squadra ha scelto di riempire la sua zona d’attacco con attaccanti intercambiabili come Robert Covington. Ma quando Zubac è fuori campo e la squadra gioca piccola, i Clippers racchiudono solo il 19,2% dei loro errori. Per il contesto, è peggiore del tasso dell’intera stagione per qualsiasi squadra nel database CtG, che risale al 2003-04.

La combinazione di più palle perse e meno rimbalzi offensivi significa che i Clippers effettuano meno tiri per 100 possessi rispetto a qualsiasi altra squadra del campionato. E mentre altre squadre in fondo a quella lista, come i 76ers, i Kings e i Trail Blazers, compensano la loro mancanza di tentativi di canestro arrivando sulla linea con una clip sana, i Clippers si classificano solo al 19 ° posto nella percentuale di tiri liberi. Il tiro a fuoco non è sufficiente quando i Clippers perdono l’opportunità di combattere a ogni partita.

Il ritorno di Leonard alla formazione titolare dopo aver saltato 13 delle prime 15 partite della squadra dovrebbe aiutare a stabilizzare la situazione. Il due volte MVP delle finali è un portatore di palla a basso turnover. È abile nel disegnare falli. E forse soprattutto, dovrebbe fornire un enorme impulso quando George è fuori pista, perché finora i Clippers sono crollati senza le loro stelle.

Tuttavia, per quanto qualsiasi squadra NBA farebbe fatica senza il suo miglior giocatore, i problemi non sono tutti il ​​risultato dell’assenza di Leonard. Gran parte della speranza per questi Clippers è che il roster più profondo della NBA sostenga i Clippers anche quando Leonard e / o George, che ora è giorno per giorno con una tensione al tendine del ginocchio, hanno perso tempo.

Quell’ambizione non è stata soddisfatta. Le guardie principali Powell, Reggie Jackson e Wall sono state incostante. (Ritornato in campo dopo aver saltato tutta la scorsa stagione, Wall ha un bell’aspetto come passante, ma si classifica al 122esimo posto nella percentuale di tiri reali su 132 giocatori con almeno 140 tentativi di canestro.) Zubac non è mai stato meno efficiente in un’uniforme dei Clippers. E i Clippers stanno segnando un triste 99,2 punti per 100 possedimenti con Leonard e George fuori dal campo, secondo CtG.

La grande domanda per l’allenatore Tyronn Lue con Leonard di nuovo all’ovile è quanto appoggiarsi a configurazioni a cinque out e senza centro. Giocare una palla ancora più piccola potrebbe portare a termine due obiettivi. In primo luogo, aiuterebbe a trovare il tempo di gioco per tutti i giocatori perimetrali capaci del roster; già, anche con Leonard assente, Covington era uscito dalla rotazione regolare e Nicolas Batum aveva visto i suoi minuti ridotti. (Covington e Batum sono migliori in difesa mentre sono limitati in attacco, quindi è un segnale incoraggiante che la difesa sia stata così avara a prescindere.)

Il secondo è come l’adozione di un approccio a cinque eliminati potrebbe indebolire direttamente l’attacco, come ha fatto nella corsa dei Clippers alle finali della conferenza nella postseason del 2021. I Clippers hanno segnato molto meglio quando hanno giocato in piccolo in questa stagione, classificandosi nel 59° percentile in attacco senza Zubac, per CtG, contro solo il nono percentile quando è in campo.

Tuttavia, il compromesso difensivo se Zubac gioca meno potrebbe rivelarsi costoso. Con Zubac al timone della difesa, i Clippers sono robusti e strutturati; la squadra costringe a poche palle perse, ma a malapena rinuncia a tiri sul ferro, rimbalzi offensivi o tiri liberi.

Percentili difensivi dei Clippers

Stato Con Zubac Senza Zubac
Stato Con Zubac Senza Zubac
TOV% 6 94esimo
Frequenza del cerchio 96esimo
RIB% 87esimo 10
Tariffa FT 99esimo 23

Quando Zubac se ne va, tuttavia, e artisti del calibro di Batum, Covington e Marcus Morris prendono la posizione centrale nominale, l’identità difensiva della squadra si trasforma. I Clippers a pallina piccola sono molto più aggressivi nella caccia alle palle perse, ma consentono molti più sguardi sul bordo, opportunità di seconda possibilità e viaggi sulla linea. Per ora, quell’approccio è fiorente (principalmente grazie alla fortuna sui tiri da 3 punti dell’avversario), ma potrebbe non essere così sostenibile visti quei preoccupanti indicatori sottostanti, e potrebbe anche esporre le stelle inclini agli infortuni dei Clippers a uno sforzo fisico maggiore nel corso della stagione.

Quindi, con ogni probabilità, i Clippers continueranno a utilizzare la stagione regolare come scenario sperimentale, armeggiando con diverse combinazioni di formazione per determinare quale funzionerà meglio nei playoff. A differenza di altre squadre che devono determinare se sono in grado di ridimensionarsi nella postseason, i Clippers sanno già di esserlo. Ma poiché Lue identifica i giocatori di ruolo giusti per circondare Leonard e George, la sua massima priorità dovrebbe essere chiara: trovare un modo per generare più punti, in gruppi. Per ora, l’attacco dei Clippers non è vicino a dove dovrebbe essere entro la primavera.

Statistiche a livello di campionato durante le partite di lunedì.

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