Tim Weah di USMNT arriva sul palco della Coppa del Mondo

Tim Weah ha raggiunto la fase della Coppa del Mondo con gli Stati Uniti. (Jeff Dean/foto AP)
Tim Weah ha raggiunto la fase della Coppa del Mondo con gli Stati Uniti. (Jeff Dean/foto AP)

Come

Il nome risuona oltre i confini, le generazioni e i generi, avendo attraversato le grandi cattedrali del calcio europeo per una dozzina di anni prima di entrare nella politica africana.

Chiunque abbia seguito lo sport negli anni ’90 e nel nuovo secolo – o sia semplicemente appassionato della ricca storia del calcio – conosce George Weah, l’attaccante superstar che rimane l’unico africano a vincere gli onori di giocatore mondiale dell’anno.

A quasi due decenni dal pensionamento, rimane una figura luminosa. Dopotutto, è un presidente, non di un club, di una società o di una federazione calcistica, ma della sua nativa Liberia.

Non che questo abbia mai avuto importanza per suo figlio, Tim.

“Ho appena guardato mio padre come mio padre”, ha detto Tim Weah. “Non ho iniziato a rendermi conto [he was famous] fino a quando la gente non lo avrebbe fermato per scattare foto al centro commerciale.

In campo in questi giorni, Tim Weah, 22 anni, porta il cognome. Questo mese, salvo battute d’arresto dell’ultimo minuto, realizzerà qualcosa che il suo padre decorato non ha mai fatto: giocherà la Coppa del Mondo.

Nato a Brooklyn e con radici nel Queens, Weah è un’ala della nazionale statunitense, che aprirà il Gruppo B il 21 novembre contro il Galles nella periferia di Doha.

“Sta vivendo attraverso di me perché non ha mai avuto l’opportunità”, ha detto Tim di suo padre di 56 anni. “È eccitato. Lui è felice.”

Nonostante tutte le sue imprese atletiche nel corso di una carriera di 18 anni, George Weah non è riuscito a qualificarsi per la Coppa del Mondo con il debole programma liberiano. Il momento più vicino ai Lone Stars è stato il 2002, quando hanno concluso un punto dietro la Nigeria per un posto automatico.

Quell’assenza lo ha relegato in un gruppo di grandi di tutti i tempi, tra cui l’irlandese George Best, il gallese Ryan Giggs e il multinazionale Alfredo Di Stefano, che hanno avuto carriere eccezionali ma hanno perso il più grande evento mondiale di calcio.

Tim Weah (pronunciato Way-UH) si è fatto un nome, salendo dalla scena giovanile di New York al Paris Saint-Germain, al Glasgow Celtic e, nelle ultime tre stagioni, al Lille, che ha vinto il titolo della Ligue 1 francese 2020-21 .

Idoneo a rappresentare quattro paesi – Francia per residenza e Liberia e Giamaica per lignaggio – fa parte del programma statunitense sin dalla nazionale Under 15.

“Non conoscevo altro che gli Stati Uniti”, ha detto. “La scelta è stata molto semplice.”

Weah ha recitato alla Coppa del Mondo Under 17 nel 2017 e ha debuttato con la squadra senior nel 2018. Nella preparazione alla Coppa del Mondo 2022, ha iniziato otto delle 14 qualificazioni, segnato in Giamaica e ha contribuito a pochi altri obiettivi.

È un giocatore diverso da suo padre, che era un centravanti ferito con un mix di forza, velocità e tiro devastante. Tim non ha il fisico di suo padre, più magro e fa più affidamento su rapidità e creatività per allungare le difese da una posizione ampia, creare spazio per i compagni di squadra e facilitare le minacce da gol. George Weah ha segnato quasi un gol ogni due partite della sua carriera; Tim non ha mai segnato più di tre volte in una stagione di club.

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Nonostante il famoso padre, “quello che ha realizzato parla da solo”, ha detto il centrocampista statunitense Tyler Adams, 23 anni, che conosce la famiglia Weah fin dall’adolescenza.

“Dobbiamo ricordare”, ha detto il centrocampista statunitense Yunus Musah, “Tim è il suo giocatore e ora sta facendo le sue cose”.

Il difensore Walker Zimmerman ha ricordato di aver appreso anni fa del venerato genitore del suo compagno di squadra.

“Non potevo crederci”, ha detto. “Ho pensato, ‘Oh mio Dio, è pazzesco. Questo ragazzo è reale.’ “

Niente di tutto ciò sarebbe stato possibile se George Weah non fosse entrato in una filiale della Chase Manhattan Bank nel Queens all’inizio degli anni ’90 e si fosse innamorato di un rappresentante del servizio clienti di nome Clar Duncan.

George Weah è nato a Monrovia, in Liberia, e ha giocato la maggior parte della sua carriera in Africa e in Europa. Ma visitava regolarmente anche la famiglia a New York; Staten Island ospita la più grande comunità di espatriati liberiani al di fuori dell’Africa.

Duncan e Weah si sono sposati nel 1993 e, con l’impennata della carriera all’estero di Weah, hanno messo su famiglia a New York. Tim era il loro terzo figlio. È cresciuto a Valley Stream a Long Island, appena fuori Queens, e, dopo che la famiglia si è trasferita nel sud della Florida per quattro anni, si sono stabiliti nel Queens.

Sua madre è stata una delle sue prime allenatrici. “Se fossi l’allenatore”, ha detto George Weah alla US Soccer Federation nel 2018, “forse Tim non giocherà perché sono un allenatore molto duro”.

George Weah era anche un giocatore molto difficile da difendere. Con il Monaco tra il 1988 e il ’92 vince il primo dei suoi tre trofei di giocatore africano dell’anno. Le sue tappe successive sono state PSG e AC Milan per un giro di 6 anni e mezzo che includeva tre scudetti. Nel 1995 è stato il giocatore europeo, africano e mondiale dell’anno e il capocannoniere della UEFA Champions League.

La squadra nazionale maschile degli Stati Uniti sarà una delle squadre più giovani ai Mondiali del 2022 in Qatar e presenterà molti giocatori nuovi al torneo globale. (Video: Joshua Carroll/The Washington Post)

Weah ha utilizzato lo sport e la squadra nazionale per portare gioia in un paese sconvolto dalla guerra civile. “Ho deciso di essere forte e giocare per migliorare l’immagine negativa del mio paese”, ha detto al Guardian nel 2000.

La Liberia non si è mai qualificata per la Coppa del Mondo ed è passata due volte alla Coppa d’Africa. L’attuale squadra è classificata al 150° posto dalla FIFA e al 46° su 54 squadre del continente.

Tim Weah apprezza gli ostacoli che suo padre ha superato per diventare un successo.

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“Vedi molta lotta, ma in quella lotta c’è molta felicità”, ha detto Tim Weah della Liberia. “Ti umilia, venendo da un posto [in America and Europe] dove è una vita veloce e, con molte delle persone che incontriamo, è solo transazionale. Torni indietro e liberi la tua mente, ed è un ambiente così amorevole.

L’anziano Weah non ha voltato le spalle alla sua patria. Nel 2004, ESPN gli ha conferito l’Arthur Ashe Courage Award per gli sforzi umanitari e ha usato la sua ricchezza per aiutare a finanziare la squadra nazionale.

George Weah ha partecipato alla Coppa del Mondo 2010 in Sud Africa e ha portato con sé Tim, 10 anni. Hanno assistito a diverse partite, tra cui la finale Spagna-Olanda, ed esplorato il paese. L’esposizione al calcio di alto livello, ha detto Tim, lo ha motivato a prendere sul serio il gioco.

“Era sicuramente in un momento in cui ero tipo, ‘Okay, vedendo questo, voglio assolutamente essere nella squadra la prossima volta che sarò in una Coppa del Mondo'”, ha detto.

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A 14 anni, Weah è stato invitato a unirsi all’accademia giovanile del PSG. I compagni di squadra includevano altri futuri professionisti come Yacine Adli (AC Milan), Odsonne Edouard (Crystal Palace) e Boubakary Soumaré (Leicester City).

Tre anni dopo, ha firmato il suo primo contratto da professionista. La maggior parte delle due stagioni sono state trascorse con la squadra B del PSG, ma c’erano assaggi di calcio in prima squadra, e ha condiviso il campo con le superstar Neymar e Kylian Mbappé.

Il tempo di gioco regolare era difficile da trovare, quindi il PSG lo ha prestato al Celtic per l’ultima metà della stagione 2018-19. Ha segnato tre gol durante la corsa per il campionato del club di Glasgow.

Senza un solido percorso nel PSG ricco di talenti, Weah si è trasferito al Lille, ma gli infortuni al bicipite femorale gli sono costati quasi l’intera stagione 2019-20. Tornato a pieno regime la stagione successiva, Weah ha aiutato il club del nord a vincere il suo primo titolo di Ligue 1 in 10 anni e porre fine ai tre anni di regno del PSG.

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A livello internazionale, il suo debutto da senior è avvenuto nel marzo 2018 come parte del processo di ricostruzione del programma statunitense con giovani giocatori dopo la mancata qualificazione per la Coppa del Mondo in Russia. Weah è diventato il primo giocatore nato negli anni 2000 a giocare per la nazionale. Due mesi dopo, ha pubblicato il suo primo inizio e il suo primo gol.

La sua integrazione ha richiesto del tempo, però.

“Timmy era piuttosto crudo in termini di tattica e simili, ma ha controllato le scatole della pura velocità”, ha detto Dave Sarachan, l’allenatore ad interim all’epoca. “Non è successo subito. Ho avuto diverse conversazioni con lui, parlando di essere paziente. Si potrebbe dire che sarebbe un ragazzo per il futuro.

La squadra della Coppa del Mondo maschile degli Stati Uniti affronterà Galles, Iran e l’Inghilterra favorita del girone nella fase a gironi della Coppa del Mondo 2022 in Qatar (Video: Joshua Carroll/The Washington Post)

Mentre la carriera di Tim prendeva forma, suo padre approfondiva la politica. Candidato presidenziale fallito nel 2005, è stato eletto al Senato liberiano prima di lanciare una campagna presidenziale di successo nel 2017. Ha un mandato di sei anni per guidare una nazione di 5 milioni di persone.

Durante i viaggi diplomatici in Europa, George fa spesso visita a suo figlio. Durante le vacanze invernali ed estive, Tim si ritrova in Liberia, Giamaica e New York.

Il calcio non è l’unica influenza familiare che ha plasmato la sua vita. Così ha la musica.

“A casa nostra, i miei genitori hanno suonato Marvin Gaye, Luther Vandross, un sacco di vecchie melodie giamaicane”, ha detto.

A casa sua, Tim ha costruito uno studio di registrazione e lavora con il suo produttore francese, Fleetzy. Ha registrato diversi brani; la sua preferenza è il trap soul, un sottogenere del rhythm and blues che prende in prestito dal rap e dal soul.

“Il calcio viene prima di tutto”, ha detto. “Ma abbiamo così tanto tempo libero, non ci vuole molto sforzo per sedersi e scrivere. Allo stesso tempo sto riposando il mio corpo, sto facendo qualcosa che amo.

Weah era la scelta più ovvia per diventare il DJ designato della squadra statunitense. Un’ampia varietà di musica riempie lo spogliatoio: trap soul, hip-hop, reggaeton, country, così come “musica vecchia scuola per gli allenatori”, ha detto sorridendo.

Weah ha notato le qualità dell’improvvisazione sia nel calcio che nella musica.

“Devi essere creativo sul campo così come in studio”, ha detto. “Devi pensare fuori dagli schemi. Devi dare alle persone ciò che amano, che si tratti di trucchi [on the field] o testi orecchiabili.

In Qatar, la giovane squadra statunitense dovrà suonare le note giuste per uscire da un girone equilibrato con in testa l’Inghilterra, il secondo avversario degli americani, il 25 novembre.

“Una squadra è come una band”, ha detto Weah. “Dobbiamo lavorare tutti insieme per ottenere il risultato giusto. Per rendere il suono giusto, dobbiamo suonare tutti gli stessi accordi. Tutti devono giocare insieme”.

Farà la sua parte davanti alla famiglia e davanti a un padre che non ha mai avuto la possibilità di giocare sul palcoscenico più importante del calcio.

“Sai, è la vita: alcune persone fanno la Coppa del Mondo, altre no, quindi spero di poter cogliere l’opportunità e fare la cosa giusta per lui e avere una buona Coppa del Mondo”, ha detto Tim Weah. “Questo lo renderà super felice.”

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