Theaster Gates trasforma il nuovo museo in una chiesa di ricordi e musica

Al quarto piano del New Museum, un organo Hammond B3 attende di essere suonato, i tasti in mancanza di dita. Spessi cavi neri collegano lo strumento a un set di sette altoparlanti Leslie appesi alle pareti, arterie create per pompare la stanza piena di suono vitale. L’organo e gli altoparlanti indicano il cuore della musica nera e dell’intonazione religiosa. Insieme formano il Theatre Gates’s Un accordo celeste (2022), una scultura ready-made e, occasionalmente il sabato, uno strumento attivo.

“Young Lords and Their Traces”, la prima mostra museale di Gates, è un sorprendente compendio della pratica multidisciplinare dell’artista, che si estende dalla ceramica alla musica, dall’urbanistica all’archiviazione. Prende il nome dagli Young Lords, una banda di strada di Chicago diventata organizzazione nazionale per i diritti civili di persone di sinistra nere e marroni, lo spettacolo è tanto un omaggio al luogo, alla comunità e ai loro echi materiali quanto un record della pratica di Gates in 20 anni. In mostra fino al 5 febbraio 2023, pone e risponde alla domanda su come la vita quotidiana delle comunità possa essere rappresentata attraverso gli oggetti. In definitiva, è un display profondamente affettivo che postula la creazione artistica come una forma di custodia degli oggetti e attenzione spirituale.

Una presentazione di opere in legno al quarto piano pervade il Nuovo Museo con un sottile profumo di pino. Materiali scartati come il legno hanno un posto di rilievo nella pratica di Gates, dove le cose vecchie assumono nuove disposizioni formali. Una profonda comprensione della materialità dell’architettura ha portato Gates, che si è formato come urbanista, a pensare al legno come a un materiale animato, vivo del passato.

Nelle sue “opere per pavimenti”, Gates indica i molteplici cicli di vita e l’uso codificati nelle fibre del legno. Simile alla composizione della serie “Black Paintings” di Frank Stella (1959–60), queste opere riutilizzano le assi di legno del Park Avenue Armory di New York per formare astrazioni geometriche che fungono da memoriali minimalisti dell’architettura precedente dell’edificio. Nell’angolo posteriore della galleria si erge una grande struttura simile a un capannone, i cui contenuti sono nascosti alla vista a meno che gli spettatori non si trovino nella fessura dietro l’installazione, rapiti nell’intimità di un segreto condiviso. Nascosto all’interno c’è una campana della chiesa di St. Laurence a Chicago, recentemente demolita, da cui Gates ha raccolto materiale di scarto per la sua arte. La scultura, intitolata Campana di San Lorenzo (2014-22), è in parte memoriale della storia perduta, in parte santuario del divino.

Nel frattempo, il terzo piano del museo si trasforma in una lettera d’amore per l’argilla, il materiale con cui Gates ha iniziato. Lo cita spesso come l’origine primordiale del fare; il suo lavoro video Un sermone di argilla (2021) inizia addirittura con il ritornello: “In principio c’era l’argilla”. Disposti sul pavimento come un giardino di sculture c’è un’esposizione di 38 vasi di argilla in uno stile che Gates chiama “Afro-Mingei”, un’ibridazione di estetica nera e artigianato giapponese.

Guardare le ceramiche richiede di camminare tra loro e condividere la loro atmosfera meditativa. Il loro mood etereo, forse persino funerario, è raddoppiato attraverso la titolazione: i vasi più recenti, realizzati nel 2022, prendono il nome Vaso nero per le tracce dei nostri giovani signori e dei loro spiriti. Nelle vicinanze c’è il film Billy canta Amazing Grace (2013), realizzato in collaborazione con i Black Monks, l’ensemble musicale di Gates il cui suono attinge dalla musica gospel e dal blues. Mentre lo spazio risuona del suono del film, è facile immaginare i vasi di argilla ricoperti dal residuo spirituale del canto.

Molte delle opere in “Young Lords and Their Traces” sono realizzate con oggetti e manufatti che un tempo appartenevano ai cari di Gates che l’artista ha trasformato in delicati gesti di dolore e ricordo. Tra questi ci sono Archivio Roberto Uccello (2022), un monumento al defunto amico di Gates costruito interamente con i suoi libri, e Carrello dolce (2012), un bollitore di catrame donato all’artista dal padre. Il tempo ha conferito a quest’ultima opera la sua definizione formale unica: una gomma a terra che indica la sua storia di utilizzo che rende la scultura distintamente umana.

Una stanza in particolare, resa splendida dalle pareti marrone e dal morbido tappeto abbinato, è intrisa di affetto. Qui, sette vetrine racchiudono segni d’amore provenienti da archivi e collezioni sotto la cura di Gates: uno stivale un tempo appartenuto a Sam Gilliam; una campana dotata di uncini; scarpe da ginnastica di Virgil Abloh. Queste opere si stanno spostando a causa di dove sono state. Ci toccano perché sono stati toccati da altri.

Uscendo dal museo, mi ritrovai inesorabilmente riportato al quarto piano dal suono familiare di un organo. Suonava il membro dei Black Monks Duane Patrick Un accordo celeste, riempiendo l’intero edificio di musica estatica. In effetti, “Young Lords and Their Traces” è un resoconto ponderato della carriera di Gates, così come una chiesa di sentimenti fatta di argilla e legno, di ricordi e suoni.

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