Perché ogni top club vuole il Portogallo e Rafael Leao del Milan

Sorprendentemente non nell’undici titolare del Portogallo per la partita di apertura della Coppa del Mondo, una vittoria per 3-2 contro il Ghana, Rafael Leao ha impiegato solo tre minuti dopo essere uscito dalla panchina dei sostituti per offrire il tipo di azione determinante per cui ha fatto più volte Il Milan nelle ultime stagioni.

Con il Portogallo in vantaggio per 2-1 e il Ghana che si spingeva in avanti alla ricerca del pareggio, il 23enne è spuntato sulla fascia sinistra per infilare a casa un passaggio di Bruno Fernandes all’80’ minuto – colpito con precisione tra i difensori nell’angolo più lontano con suo piede destro dopo che aveva aperto il suo corpo.

Tuttavia, poiché il cameo contro il Ghana ha segnato solo la sua 12esima presenza in nazionale maggiore con il Portogallo, nonché il suo primo gol per il suo paese, la crescente reputazione di Leao è stata in gran parte costruita a livello di club. Considerato sempre un talento straordinario, è stato considerato uno dei migliori prospetti nelle giovanili dello Sporting CP, il che è un plauso per un sistema accademico così prestigioso che ha prodotto artisti del calibro di Cristiano Ronaldo, Nani e Ricardo Quaresma.

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Tuttavia, dopo aver segnato due gol in cinque partite con la squadra maggiore, Leao è stato uno dei tanti giocatori attaccati dai tifosi al campo di allenamento dello Sporting. Di conseguenza, si è unito a molti dei suoi compagni di squadra rescindendo il suo contratto nell’estate del 2018 e l’attaccante ha firmato per il Lille a parametro zero. Lo Sporting ha affermato di aver diritto alla sua clausola rescissoria di 45 milioni di euro e ha portato il giocatore e il club francese davanti al Tribunale Arbitrale dello Sport, dove alla fine sono stati assegnati 16,5 milioni di euro, ma è in corso un ricorso.

Leao è poi passato all’AC Milan nel 2019 per 35 milioni di euro ed è stato sotto la guida dell’allenatore Stefano Pioli che ha aggiunto la disciplina tattica, la maturità e la coerenza complessiva per fare il passaggio da giocatore occasionale a stella della Serie A a tutti gli effetti.

Anche se firmato come centravanti, Pioli ha avuto una visione leggermente diversa dell’attaccante – il cui profilo tecnico lo rende un’opzione in tutta la linea del fronte – spostandolo sul lato sinistro. Con il suo ritmo iniziale, la capacità di lasciare i difensori morti con un’improvvisa esplosione di velocità e abilità di dribbling affilate, Leao ha avuto la possibilità di prosperare in aree ampie piuttosto che nel centro affollato dove il suo gioco di difesa non sviluppato sarebbe stato esposto.

E anche se il suo impatto non è stato immediato dopo il cambio – ha dovuto ancora affrontare periodi di forma sfavorevole, la strana notte di eccessiva fiducia nelle proprie capacità e mancanza di prodotto finale – il portoghese ha ripagato il suo allenatore segnando con 11 gol e 10 assist in 35 partite di Serie A durante la scorsa stagione Scudocampagna vincente.

Mentre gli attaccanti o le ali ad alto punteggio non sono una rarità nel calcio moderno, è la miscela di abilità di Leao che gli dà un vantaggio in più. Oltre all’eccezionale velocità e all’incredibile forza del corpo, all’atletismo e alla coordinazione, che gli consentono curve rapide e gli rendono difficile perdere l’equilibrio, anche il suo controllo di palla è di alto livello. Può battere un marcatore in entrambe le direzioni con un rapido gioco di gambe, passaggi o finte del corpo (la scorsa stagione ha segnato una straordinaria media di 5,5 dribbling riusciti a partita), mentre la sua corsa senza palla viene eseguita con convinzione per sfruttare lo spazio dietro la difesa.

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Proprio come lo sforzo contro il Ghana, la maggior parte dei gol di Leao tende a provenire da tagli interni da sinistra, semplicemente superando il terzino o sfruttando lo spazio tra il terzino destro e il difensore centrale prima di far rotolare la palla verso l’avversario angolo in stile Thierry Henry. Un tiro potente gli permette di mettere alla prova il portiere dalla distanza (il 45% dei suoi sforzi sono finiti in porta la scorsa stagione) e riesce anche a trovare la rete con il sinistro.

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Tra tutte le sue capacità individuali, merita una menzione anche il contributo collettivo di Leao. Se la sua corsa con la palla non si traduce in un taglio all’indietro per l’attaccante centrale o per un centrocampista in profondità (o anche un passaggio quadrato all’attaccante opposto), il modo in cui allunga le difese avversarie genera spazio altrove e spesso pareggia di più di un difensore avversario. Inoltre, il suo contributo difensivo continua a migliorare; in questa stagione ha recuperato il possesso palla 1,5 volte a partita.

Mentre Ronaldo è un atto difficile da seguire per il Portogallo, Leao offre alcuni degli stessi attributi sfoggiati dalla leggenda di 37 anni nel suo apice e, grazie al suo rapido sviluppo negli ultimi 18 mesi, è probabilmente il più- giocatore d’attacco ambito tra i club d’élite del calcio mondiale.

Si dice che il Paris Saint-Germain sia un ammiratore di lunga data – Luis Campos, il loro nuovo direttore sportivo, è stato responsabile di averlo portato al Lille nel 2018 – mentre anche Real Madrid, Chelsea e Manchester United sono spesso citati come accaniti corteggiatori del attaccante, che avrebbe una clausola rescissoria di 150 milioni di euro.

Con il suo contratto in scadenza nel 2024, il direttore sportivo del Milan Paolo Maldini ha recentemente rivelato che il club si era posto l’obiettivo di concludere l’estensione del contratto della loro giovane stella in tempo per la Coppa del Mondo. Tuttavia, non riuscendo a farlo, la squadra italiana si trova ora di fronte alla delicata situazione di dover ascoltare potenziali offerte a gennaio o finire per negoziare con le spalle al muro la prossima estate sapendo che potrebbe partire per niente 12 mesi dopo.

Leao ha già impressionato nel suo breve cameo in Qatar e, indipendentemente da ciò che seguirà, l’esilarante attaccante rimarrà un elemento nelle liste degli osservatori delle potenze del calcio europeo per gli anni a venire.

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