Perché così tante fiere d’arte africane sono dominate da commercianti non africani?

La scena artistica di Lagos era in fermento all’inizio di questo mese in quanto ha ospitato la settima edizione della sua fiera d’arte internazionale annuale, Art X Lagos, che si è svolta dal 4 al 6 novembre e in digitale su Artsy fino al 10 novembre. L’edizione di quest’anno, la più grande della fiera fino ad oggi, ha visto la partecipazione di 31 gallerie provenienti da oltre 40 paesi che hanno esposto oltre 120 artisti.

Fondato nel 2016 dall’imprenditore nigeriano Tokini Peterside-Schwebig, Art X Lagos è diventato sia il principale evento di arte commerciale dell’Africa occidentale, sia un hub creativo annuale per l’intero mondo dell’arte africana. Non a caso, ha coinciso con un boom dell’interesse globale per l’arte africana contemporanea e ha catturato con successo l’attenzione del più ampio mondo dell’arte, quello occidentale. La prima nel suo genere, ora abbondano le ipotesi che altre fiere di questo standard presto sorgeranno in tutto il continente.

All’inizio di quest’anno mi sono trasferito da Londra a Lagos per iniziare a lavorare per una galleria d’arte con sede a Lagos. Questo mi ha permesso, per la prima volta, di assistere fisicamente ad Art X Lagos dopo molti anni di osservazione da lontano. Dal momento in cui sono entrato, è diventato chiaro quanto sia vitale per la comunità artistica dell’Africa nera avere una piattaforma locale impegnata a celebrare la propria storia. Per decenni, le esperienze dell’Africa nera sono state condivise attraverso una lente coloniale, ea volte regressiva, e la fiera è stata percepita come una tangibile rivendicazione di potere e autorità.

1-54 Contemporary African Art Fair di Londra ha festeggiato il suo decimo anno il mese scorso. Per gentile concessione di 1-54

Ho confrontato questo sentimento con quelli che ho provato il mese scorso, quando ho avuto il piacere di visitare altre due importanti fiere dedicate all’arte contemporanea del continente africano: 1-54 Contemporary African Art Fair a Londra e AKKA a Parigi. Sebbene l’arte del continente africano non significhi necessariamente arte nera, riguarda principalmente artisti neri. Tuttavia, nonostante la stragrande maggioranza degli artisti esposti in entrambe le fiere fosse di origine nera africana, questa demografia non si rifletteva nei galleristi che rappresentavano questi artisti, né nel personale chiave che lavorava alle fiere, la maggior parte dei quali erano bianchi.

Ciò ha portato alla ribalta alcune preoccupazioni urgenti che vengono spesso discusse tra i miei colleghi nella comunità dell’arte nera. Sì, il mercato potrebbe essere in forte espansione e gli artisti neri hanno finalmente l’opportunità di condividere le loro storie, storia e cultura, ma chi sta effettivamente beneficiando di questo successo? Sebbene sembri esserci un consenso generale sul fatto che i commercianti bianchi che vendono arte dell’Africa nera non siano immorali, ci sono ancora più fili da tirare qui. Ad esempio, sia in 1-54 che in AKKA, a volte era estremamente scomodo ascoltare e interagire con i galleristi bianchi su questioni a cui l’arte in mostra faceva riferimento, come i capelli della donna nera, la percezione della pelle nera in diverse regioni e altre complessità che circondano le conversazioni sul razzismo.

Ospiti di Art X Lagos 2022

Per gentile concessione di Art X Lagos

Spiegando perché vediamo così tanti neri Artisti africani in gallerie non di proprietà nera, Majid Biggar, curatore principale della galleria SMO Contemporary Art di Lagos, afferma: “Con l’aumento della domanda di opere di artisti neri, più gallerie internazionali hanno spesso offerto opportunità ai giovani artisti africani a scapito della crescita organica delle loro carriere”. Ma avverte che ciò che potenzialmente guadagnano in visibilità internazionale, “rischiano di perdere la piena proprietà e autonomia della loro carriera artistica e delle loro opere”.

In effetti, sembra che molte gallerie internazionali non siano impegnate a lungo termine con questi artisti o interessate al loro sviluppo complessivo come artisti. Anche questo successo spesso non è sostenibile. Così tanti artisti africani hanno ora l’impressione che, poiché un’opera è stata venduta una volta per un importo X in una fiera d’arte internazionale o in un’asta, possono richiedere questi prezzi alla loro clientela locale. Loro, e le loro gallerie, non sono riusciti a capire che una solida carriera è costruita su solide fondamenta.

“Anche se gli artisti neri godono di un crescente successo, la loro rappresentazione continua a essere promossa e interpretata attraverso l’obiettivo delle loro controparti bianche”, afferma Sunshine Alaible, manager e curatrice principale presso la O’DA Art Gallery di Lagos. Secondo Alaible, non è tanto la rappresentazione di artisti neri da parte di galleristi non neri a preoccupare: è “il piccolo ecosistema di galleristi e commercianti neri africani”.

Quello che non riusciamo ad accettare è che l’arte nera, sebbene non sempre in superficie, sia una rappresentazione dell’esperienza nera. Le proteste di Black Lives Matter del 2020 hanno fatto molto per promuovere questa conversazione e hanno visto le principali istituzioni e direttori d’arte impegnarsi a diversificare il proprio personale, i programmi espositivi e le collezioni permanenti. Ma affinché il mondo dell’arte diventi più proattivo e meno reattivo, dobbiamo assicurarci che queste promesse vengano mantenute.

Gli artisti neri di successo e le gallerie di proprietà o gestite da neri sono ancora relativamente nuovi nel nostro settore, quindi le gallerie più affermate, che sono prevalentemente gestite da bianchi, sono in prima linea in queste conversazioni quando si tratta di rappresentare gli artisti neri. La situazione può diventare ancora più delicata quando è chiaro che le stesse gallerie gestite da bianchi non tentano di assumere personale nero o di creare ambienti di lavoro che riflettano gli artisti che desiderano rappresentare e sostenere. È fondamentale che i professionisti del settore artistico comprendano che queste conversazioni si stanno svolgendo all’interno delle nostre comunità. E vale la pena fare pressione sulle fiere d’arte africane per guardare alla diversità non solo degli artisti esposti, ma tra le gallerie che li espongono.

Morenike Adeagbo è una galleria d’arte professionista britannico-nigeriana di Londra, ora con sede a Lagos

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