Per trovare grandi scrittrici donne, smettila di guardare all’ombra di Jane Austen

Come

Per quasi un secolo, i critici investigativi hanno preso a cazzuola il passato letterario alla ricerca di scrittrici dimenticate. Quante Jane Austen o Charlotte Brontë sconosciute, si chiedevano, erano state sepolte da credenze sessiste sui limiti del genio femminile? Le ricerche per trovare figure perdute si cristallizzarono dopo l’emozionante “Una stanza tutta per sé” di Virginia Woolf del 1929, e negli anni ’80 un numero impressionante di prime scrittrici era stato portato alla luce da critici letterari femministi della seconda ondata che ci ingiungevano di leggerli e valutarli.

Alcuni di questi primi romanzieri scrivevano per se stessi o per un pubblico privato, ma un numero sorprendentemente elevato risultò aver pubblicato il proprio lavoro per un pubblico più ampio, solo per averlo dimenticato. Il compito di recuperarli è telegrafato nel titolo di Dale Spender “Mothers of the Novel: 100 Good Women Writers Before Jane Austen” (1986). Il genio di Austen è rimasto un dato di fatto, ma la realtà che molti “buoni” predecessori erano stati messi da parte dal sessismo è stata messa a nudo. Tuttavia, nessun altro dei primi lavori di narrativa di donne è stato ancora portato da “buono” a “fantastico”. Come mai?

Non avremmo dovuto scoprire più Austens e Brontes – o anche un altro scrittore singolare come Mary Shelley – tra queste centinaia di pionieri ormai? Un cinico potrebbe rispondere di no perché non ce ne sono altri. A questo modo di pensare, tre geni femminili (o cinque, forse sei, se includiamo tutti i Brontë e George Eliot) sono sopravvissuti perché una meritocrazia della paternità ha funzionato perfettamente.

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Una persona più ottimisticamente paziente potrebbe rispondere che, anche dopo tutti questi anni di archeologia femminista, non abbiamo ancora guardato abbastanza bene. Può darsi che trovare scrittrici di narrativa donne assenti dalla storia da più di un secolo richieda un altro secolo per il riconoscimento e la riscoperta collettiva.

Ma forse è il momento di riconoscere che i modi in cui abbiamo cercato fanno parte del problema. Quando andiamo alla ricerca di nuovi Austen o Brontes, immaginiamo di trovare romanzi che ci ricordano positivamente i loro. Affermiamo di essere alla ricerca di qualcosa di nuovo e altrettanto originale, ma in effetti stiamo cercando echi letterari, non performance virtuosistiche del tutto distinte.

È lo stesso modo di leggere che spesso porta il pubblico odierno degli adattamenti cinematografici e televisivi ispirati alla Austen a provare una profonda frustrazione. Il diffuso disprezzo della critica che ha accolto il recente adattamento di “Persuasion” di Netflix è un esempio calzante, con molti che si lamentano del fatto che il film abbia sbagliato l’eroina, invece di guardarlo nei suoi termini comici rivisti. Il film ha deluso gli spettatori consapevoli di Austen perché è stato ritenuto una brutta copia, una modalità di interpretazione non limitata agli adattamenti cinematografici.

In effetti, questo risulta essere un problema molto vecchio. I pericoli di copiare Austen, e leggere pensando ad Austen, risalgono ai primi anni dopo la sua morte nel 1817. È un fatto poco noto, anche tra gli esperti, che molti altri romanzieri iniziarono a imitarla quasi subito. Un recensore si lamentò nel 1828, in un saggio sull’Atlante intitolato “Novels: Plagiarisms From Miss Austen”, che la narrativa del giorno era piena di furti non riconosciuti dalla sua “ammirevole miniera di plagio prudente”. Non che dovessi essere così intelligente allora per individuare i copisti della Austen. Il romanzo di Susan Ferrier “The Inheritance” (1824) inizia così: “È una verità universalmente riconosciuta, che non c’è passione così profondamente radicata nella natura umana come quella dell’orgoglio”. (Questo audace campionamento di “Orgoglio e pregiudizio” [1813] nonostante ciò, i romanzi poco conosciuti di Ferrier raggiungono il livello del bene.)

I libri ispirati a Jane Austen continuano a uscire. Alcuni lavorano meglio di altri.

Alcuni dei copisti di Austen erano maschi. Un altro dei primi imitatori fu l’americano James Fenimore Cooper, famoso per “L’ultimo dei Mohicani” (1826). Il suo primo romanzo, “Precaution” (1820), combinava “Persuasion” (1818) di Austen con “Orgoglio e pregiudizio” per creare la storia derivata delle tre figlie di un baronetto in calo e della sua moglie sensale prevenuta ma ben intenzionata, che non ha poteri di ragionamento. Dopo che “Precaution” fallì, Cooper scrisse un romanzo nello stile di Sir Walter Scott, che si rivelò un successo commerciale.

Se è facile vedere questi parallelismi, però, è in parte perché siamo così abituati a cercare Austen-ness o Brontë-ness. Mi è stato spesso chiesto se qualcuna delle altre scrittrici del XVIII e XIX secolo che ho letto o insegnato fosse “brava come Jane Austen”. Lettore, sono diventato così stanco di questa domanda. Non ha buone risposte.

Ogni volta che rispondevo “No”, temevo di aver fatto un torto a una scrittrice che era già stata ingiustamente ignorata. Potrebbe questa domanda mai rispondere in senso affermativo? Sicuramente nessun autore potrebbe superare Austen Jane Austen, non più di quanto uno scrittore contemporaneo potrebbe, diciamo, superare Joyce James Joyce. Per troppo tempo abbiamo usato le poche donne che sono entrate nel canone come nostre uniche guide per cercare voci perdute o sottovalutate. È tempo di provare nuovi metodi e modalità di lettura.

Uno standard utile potrebbe essere quello di guardare ai romanzieri che furono imitati ai loro tempi. Dovremmo, in altre parole, smettere di cercare Austen sconosciute e iniziare a cercare le donne che hanno plasmato il nostro presente letterario a modo loro, anche se i loro contributi sono stati dimenticati o soppressi.

Il best-seller di Frances Burney “Evelina, or, The History of a Young Lady’s Entrance Into the World” (1778), ad esempio, è una storia comica di formazione, raccontata per lettere, sulla modestia e l’innocenza dell’adolescente protagonista. minacciata, grazie alla sua parentela incerta. Parte del suo umorismo non regge, inclusa una scommessa crudele su una corsa podistica tra donne anziane. Ma gran parte di esso lo fa, specialmente le sue invettive satiriche del consumismo e dei modi della società. Ha spinto gli imitatori a prendere in prestito i nomi dei suoi personaggi e a riutilizzare le sue parole del titolo.

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Anche “Belinda” (1801) di Maria Edgeworth è pronta per essere rivalutata, con la sua storia dell’ingresso di una giovane donna nel mercato matrimoniale. Ha scene avvincenti e drammi insoliti, inclusa la prospettiva di un duello femminile. A quel tempo, suscitò polemiche per aver raffigurato il matrimonio di un uomo di colore della classe operaia e la figlia di un contadino bianco. Edgeworth, cedendo alle critiche, ha eliminato il personaggio di Black nelle edizioni successive. I lettori di oggi sanno che è difficile trovare romanzi del passato che condividano la sensibilità presente, ma ciò è in parte dovuto al fatto che alcuni romanzieri dell’epoca faticavano a scrivere storie che contassero per un pubblico resistente. Edgeworth è diventata una delle scrittrici di narrativa più pagate della sua generazione e ha ispirato imitazioni, in particolare delle sue storie irlandesi e dei suoi racconti morali.

La scrittrice di sensazioni gotiche Ann Radcliffe, i cui bestseller pieni di suspense del 1790 lanciarono il “soprannaturale spiegato”, in cui tutto ciò che si scontra nella notte viene successivamente sfatato, merita una riconsiderazione. Potremmo rimanere impantanati dalle sue lunghe descrizioni del mondo naturale, ma queste sezioni una volta funzionavano come una scrittura di viaggio romanzata, destinata a stimolare la fantasticheria di un lettore. Il suo lavoro è stato così spesso copiato che si diceva che avesse generato una “Radcliffe School” di scrittori, aprendo la strada a una formula immaginaria che ora può sembrare perfetta ma che una volta era rivoluzionaria – e merita di essere riconosciuta come tale.

I miei studenti, tuttavia, potrebbero votare per riportare in vita la scrittrice Eliza Haywood, le cui rauche e affascinanti finzioni amatoriali includono “Fantomina” (1725), una novella su una giovane donna che si traveste per sedurre ripetutamente lo stesso uomo ignaro, e “L’amore in Excess” (1719-20), un bestseller sul desiderio femminile e su un libertino riformato. Il lavoro di Haywood è stato ampiamente ristampato e imitato, ma se l’è cavata male con i critici che credevano che i suoi libri fossero pericolosamente corrotti. I suoi romanzi, scritti in un’epoca in cui il genere era più episodico e meno psicologico, meritano una nuova lettura alle loro condizioni.

Anche Jane Porter merita una lunga occhiata. La sua sensazione più venduta, “Thaddeus of Warsaw” (1803), descrive le difficoltà economiche e romantiche e il fanatismo affrontati da un eroe rifugiato in fuga dalla Polonia devastata dalla guerra per l’Inghilterra. Quindi “The Scottish Chiefs” (1810), un racconto di William Wallace, le assicurò il posto come uno dei principali autori di fama mondiale. Un tempo i suoi libri erano ampiamente riconosciuti per aver creato un nuovo tipo di scrittura, fino a quando il merito di aver inventato il moderno romanzo storico non fu strappato via e dato a Sir Walter Scott. Il suo best-seller “Waverley” (1814) venne definito il primo del suo genere.

Scott non ha mai attribuito pubblicamente a Porter il merito di averlo ispirato, sebbene fossero amici d’infanzia. Jane e sua sorella, Anna Maria Porter (anche lei una scrittrice storica), hanno aspettato 15 anni per chiamare pubblicamente Scott per non aver dato credito dove era dovuto. Non è andata bene per loro, con potenti sostenitori in fila dietro Scott. La prosa di Porter è a volte densa e il suo moralismo acuto, ma merita di essere celebrata come la figura che ha creato “Waverley” possibile, come sostengo nella mia nuova biografia – il primo libro dedicato alle loro vite e ai loro scritti – “Sister Novelists: The Trailblazing Porter Sisters, Who Paved the Way for Austen and the Brontës”. I Porter hanno effettivamente aperto la strada a un’intera stirpe di romanzieri storici, fino al compianto Hilary Mantel.

Rivisitare autori pesantemente imitati dei secoli passati non catturerà assolutamente ogni opera o scrittore meritevole perduto. Potrebbe, tuttavia, avvicinarci a una nozione più ampia di ciò che la categoria “classico” avrebbe potuto essere – o potrebbe ancora essere. Ciò che è evidente è che i meritati trionfi letterari di Austen e Brontes hanno avuto un costo. Il nostro duraturo amore per loro e per le loro opere potrebbe aver inavvertitamente impedito ad altre degne scrittrici di mettersi a fuoco meglio. Dobbiamo guardare oltre questi grandi da tempo riconosciuti se speriamo di considerarne altri come brillanti.

Devoney Looser, professore di fondazione di inglese presso l’Arizona State University, è l’autore di “La realizzazione di Jane Austen” e “Sorelle romanziere.”

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