‘Pepsi non contava su un sognatore come me’: lo studente che ha citato in giudizio un gigante delle bibite per un caccia da 23 milioni di dollari | televisione e radio

ioel 1996, PepsiCo – allora nota per aver creato la bevanda giovane errore, fresca e gassata di una generazione – ha fatto un incredibile. La società aveva appena lanciato il suo programma Pepsi Points, in cui i clienti potevano salvare le etichette Pepsi e riscattarle contro la merce a marchio Pepsi. Sessanta gettoni ti darebbero un cappello. Quattrocento e avresti una giacca di jeans. Ma nello spot pubblicitario che accompagna il lancio, Pepsi è andata oltre, scherzando sul fatto che chiunque abbia raccolto 7 milioni di etichette avrebbe diritto a un nuovissimo jump jet Harrier. L’errore? Pepsi ha dimenticato di aggiungere qualsiasi piccola stampa sottolineando che si trattava di uno scherzo.

Quella svista ora costituisce la base per una serie Netflix incredibilmente divertente, intitolata Pepsi, Dov’è il mio jet? Racconta la storia di John Leonard, uno studente universitario della comunità dello Stato di Washington che ha deciso di prendere in parola la Pepsi. Dopo aver subito capito che l’acquisto di 7 milioni di lattine o bottiglie di Pepsi sarebbe stato proibitivo, Leonard ha visto un disclaimer che rivelava che, invece di collezionare etichette, i consumatori potevano acquistare punti Pepsi per 10 centesimi ciascuno. Un jet da salto Harrier da $ 23 milioni per soli $ 700.000? Era l’affare del secolo. In quattro episodi, lo spettacolo racconta la determinazione di un giovane ad affrontare una multinazionale per ottenere ciò che una pubblicità gli aveva promesso.

“John aveva questo tipo di qualità spielbergiana su di lui quando era più giovane dove era, tipo, tutto è possibile”, racconta Andrew Renzi, il regista dello spettacolo, durante una sfrenata chiamata Zoom a quattro vie con Leonard e Todd Hoffman (più su lui dopo). “Non so se hai mai visto il film Being There”, aggiunge Renzi, riferendosi alla satira di Peter Sellers su un giardiniere che si fa strada accidentalmente nei corridoi del potere, “ma avevo questa cosa in testa dove John Leonard a 19 anni è Peter Sellers.

“Sì. Quindi è abbastanza vicino alla precisione,” interrompe Leonard.

Renzi sospira. “Ho dimenticato di dire che John è supponente”, dice.

A Renzi è stata inizialmente offerta Pepsi, Dov’è il mio jet? come opera di finzione. Ma dopo aver rintracciato Leonard, ormai sulla quarantina e che lavorava come ranger del parco in Alaska, si rese conto che la verità sarebbe stata più divertente.

Michael Davis nel ruolo di John Leonard in Pepsi Dov'è il mio jet?.
Michael Davis nel ruolo di John Leonard in Pepsi Dov’è il mio jet?. Fotografia: Netflix

“È stato tanto tempo fa”, continua Leonard. “E volevo solo tenerlo lì, come qualcosa di divertente che è successo molto tempo fa.” Ciò è cambiato quando la serie Netflix Tiger King è diventata un successo di blocco e le persone hanno iniziato a cercare storie storiche più strane da trasformare in documentari; vari produttori cam annusano in giro. “C’erano alcune persone davvero schmuck che si sarebbero sdraiate su questo venditore di auto usate davvero grosso, tipo Hollywood. Ma Renzi mi ha mandato una mail. E di tutte le diverse e-mail che ho ricevuto, mi è sembrato davvero sincero. Non sembrava che fosse la stessa vecchia cosa di, sai, soffiarti il ​​fumo su per il culo. Ma contemporaneamente, io e Todd abbiamo avuto una conversazione. Ha detto qualcosa sulla falsariga di: ‘Questa è una bella storia. Ha bisogno di essere raccontato, e deve essere raccontato dalla persona giusta.’ Ha detto: ‘Quando morirò, sarei felice di avere questo sul mio epitaffio.’”

Ora presentiamo Hoffman, la salsa segreta dell’intero piano folle. Milionario carismatico, allora sulla quarantina, Hoffman aveva stretto amicizia con Leonard durante un viaggio in montagna. E quando Leonard si rese conto di aver bisogno di 700.000 dollari per costringere un jet da combattimento a lasciare un’azienda di bevande gassate, Hoffman fu la prima persona a cui si rivolse. Con sorpresa di tutti, Hoffman era entusiasta.

“John me l’ha portato e mi ha raccontato la storia”, ricorda. “Abbiamo guardato la videocassetta della pubblicità, e io continuavo a guardarla ancora e ancora e ancora e dire: ‘Questo è assolutamente un annuncio spericolato pubblicato da una grande società che ne sa di più'”. Dopo quel punto, il partita era in corso. La difesa di Pepsi è stata che l’annuncio era chiaramente uno scherzo. Ad un certo punto durante la serie, un portavoce della Pepsi afferma che, mentre milioni di persone hanno guardato l’annuncio, solo una persona ha effettivamente cercato di riscattare l’offerta del jet. È possibile che nessun altro si sia spinto fino a Leonard nel tentativo di rivendicare il premio, ma sottolinea di aver sentito parlare per la prima volta di Pepsi Points quando un padre della squadra di baseball della Little League che ha allenato ha detto che faceva parte di un consorzio di acquisto di jet. . Leonard era unico nell’essere l’unico spettatore che aveva accesso a Hoffman, un rinnegato che la pensava allo stesso modo con i fondi per sostenerlo.

Leonard descrive Hoffman come “la matematica che la Pepsi non ha fatto. Contavano sul fatto che ci fossero un sacco di sognatori come me, ma non hanno mai immaginato che un sognatore come me avrebbe mai avuto accesso a qualcuno che fosse disposto a fare questa folle corsa e che in realtà avrebbe firmato l’assegno.

“Nel realizzare la serie, ho sempre avuto questo ruolo guida: ‘Tutti hanno bisogno di un John e tutti hanno bisogno di un Todd’”, spiega Renzi. Ed è questa relazione, tra due uomini di generazioni diverse che hanno avuto un’idea folle e l’hanno portata a termine, che attraversa la serie come una corda d’oro. Anche decenni dopo, su Zoom, sono affettuosi e familiari, si scontrano nelle storie l’uno dell’altro e finiscono le frasi l’uno dell’altro.

“Adoro essere in contatto con persone come John”, sorride Hoffman. “Sembra tutto serio e sembra conservatore, ma è pazzo. È certificabilmente pazzo. Ha un lavoro. Ha una bella famiglia. Ha una casa, paga un mutuo e va a lavorare tutti i giorni, ma ha delle vere cose mentali da fare. Fuori dagli schemi.

Il climax della storia è facilmente rintracciabile su Google, ma il viaggio è folle quanto la sua genesi. Ad un certo punto, Michael Avenatti – che in seguito troverà infamia come avvocato di Stormy Daniels – si presenta per aiutare la lotta contro la Pepsi, condividendo una stanza d’albergo con Leonard in quello che viene descritto come un “viaggio su strada di aerei, treni e automobili attraverso il Midwest ”. Avenatti ha filmato i suoi segmenti per lo spettacolo agli arresti domiciliari per aver tentato di estorcere alla Nike fino a $ 25 milioni (da allora è stato imprigionato per aver frodato Daniels), ma la sua partecipazione al caso è stata un raro punto di contesa tra Hoffman e Leonard. Mentre Leonard ha sviluppato un’amicizia personale con Avenatti, Hoffman si è classificato ai suoi metodi. “Non lo consideravo una parte importante della nostra storia”, dice quando viene menzionato il nome di Avenatti.

Senti che la Pepsi è ancora imbarazzata dalla scaramuccia. La lotta per il jet non ha fatto alcun favore alla compagnia. A quel tempo era ancora bloccato nelle “Guerre Cola” con la Coca-Cola – uno spietato combattimento per il dominio che ha visto Pepsi introdurre test di assaggio alla cieca per dimostrare la sua superiorità al mondo – e qualsiasi errore avrebbe potuto essere fatale. Qui c’era un marchio che si vendeva per quanto fosse bello e giovane, ma ha risposto all’affermazione di Leonard con – avviso spoiler! – sbattendolo con squadre di avvocati aziendali. Quando le compagnie televisive hanno visto che Leonard era un ragazzo aperto e innocente, che chiedeva educatamente il suo jump jet, improvvisamente era ovunque. È stata una terribile mossa di pubbliche relazioni da parte della Pepsi e Hoffman è ancora convinto che il suo danno autoinflitto persista.

John Leonard (a sinistra) e Todd Hoffman in Pepsi, dov'è il mio jet?.
John Leonard (a sinistra) e Todd Hoffman in Pepsi, dov’è il mio jet?. Fotografia: Netflix

“John era il ragazzo tutto americano”, dice. “Era la generazione Pepsi. E anche questo è ironico. La Pepsi ha sprecato una grande opportunità per prendere al lazo questo ragazzo e dire: “Guarda, ti porteremo in giro per il paese con il jet Harrier per il prossimo anno, ti pagheremo un milione di dollari”. Invece di assumere avvocati e citarci in giudizio, avrebbero potuto effettivamente fare la cosa giusta e dire: ‘Questo ragazzo ha messo insieme l’affare. Suona il campanello e ottiene il premio, “sai?”

Tuttavia, tutto questo è accaduto un quarto di secolo fa. Il mondo è andato avanti. Leonard e Hoffman sono cambiati. Mentre concludiamo, chiedo se è strano per loro rivisitare il lontano passato in questo modo, sapendo tutta l’attenzione che lo spettacolo porterà.

“Nel corso degli anni ne sono stato sensibile, perché anche persone a me vicine dicevano: ‘Beh, sei un opportunista’”, spiega Leonard. “Cause legali come questa finiscono per essere paragonate al caso del caffè caldo di McDonald’s, il tipo di cosa del cacciatore di ambulanze. E questo mi ha colpito male. Ripensandoci, è stato opportunistico. Assolutamente. Ma non è sempre una cosa negativa. E allora pensavo con tutto il cuore che avremmo preso il jet.

“Quello con cui faccio fatica oggi”, aggiunge, “è come ho potuto davvero pensare che avrei preso il jet? Adesso ho 48 anni e ora ci ripenso come: che razza di idiota eri, amico?

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