North Dakota State, South Dakota State e la storia del Dakota Marker

È solo un grosso blocco di pietra. Non è scolpito. Non è bronzato o immerso nell’oro. Non è stato scolpito nell’immagine di un pallone o di un tizio che porta un pallone. Non ci sono loghi aziendali. Solo semplici lettere in stampatello nere in rilievo su tre lati della roccia rettangolare, con la scritta “SD”, “ND” e “190 M”.

La quarzite da cui è composta ha circa un miliardo di anni, esposta sulla superficie terrestre dal flusso del fiume Big Sioux dopo che il suo rubinetto fu aperto più di 10.000 anni fa. Eppure questo trofeo è così giovane che non potrebbe ancora comprarsi da bere se lo volesse. Ma in qualche modo, in soli 18 anni, è diventato senza tempo come le forze che l’hanno forgiato, la rozza ricompensa per aver vinto quella che potrebbe benissimo essere la rivalità più intensa del football universitario.

È il Dakota Marker e tutti i 75 libbre di esso saranno issati questo fine settimana sul pavimento del Fargodome dal North Dakota State Bison o dai South Dakota State Jackrabbits. Un paio di scuole separate da sole 190 miglia (vedi: quell’incisione “190 M”), divise da un confine che è sorvegliato dagli antenati cavati da 800 libbre e 130 anni del trofeo che combattono per possedere.

“The Marker sarebbe speciale di per sé solo perché è fantastico e la storia dietro di esso è incredibile. È la storia dei Dakota”, ha spiegato Carson Wentz questa estate quando al quarterback di Bison, diventato quarterback dei Washington Commanders, è stato chiesto della rivalità in cui è andato 2-0 da titolare. “Ma poi aggiungi ciò che è in gioco in questo gioco, ciò che sembra essere sempre in gioco in questo gioco, e moltiplica semplicemente per cento ciò che significa il Segnalino.”

Quando i rivali inizieranno sabato (15:30 ET, ESPN+), lo faranno come le squadre n. 1 (NDSU) e n. 2 (SDSU) della nazione nell’FCS. Il vincitore otterrà sedici un indiscusso top ranking mentre si sposta nella corsia interna sia per il campionato della Missouri Valley Conference che per il vantaggio sul campo di casa durante i playoff dell’FCS.

I Bison stanno cercando il loro 10° campionato FCS strabiliante dal 2011. I Jacks stanno ancora dando la caccia al loro primo, avendo perso la partita per il titolo di due punti solo due stagioni fa. Questo sarà il loro decimo incontro consecutivo tra le prime 10 squadre. Due di questi sono arrivati ​​​​ai playoff, l’ultima una vittoria dell’NDSU nelle semifinali nazionali. Lo stato del North Dakota ha perso solo due partite della FCS di stagione regolare nelle ultime due stagioni, ed entrambe sono state sconfitte da Dakota Marker contro i Jackrabbits. Lo scorso dicembre sembrava che le due squadre potessero essere sulla buona strada per l’ultima rivincita post-stagione nella partita del titolo nazionale fino a quando l’SDSU non ha perso in semifinale contro Montana State.

Ci sono 18 North Dakota nel roster di Bison e tre South Dakota. Nel roster dei Jackrabbits ci sono 29 South Dakota e esattamente zero giocatori dallo “stato a nord”. L’allenatore dei linebacker della NDSU Grant Olson ha vinto tre titoli nazionali come linebacker All-American Bison. L’allenatore dei quarterback della SDSU Zach Lujan ha lanciato 29 passaggi TD come Jack e il coordinatore del gioco di passaggio Josh Davis detiene ancora il record della scuola con 16 catture in una singola partita. L’assistente allenatore della NDSU Tyler Roehl era un running back tutto americano che ha corso per 263 yard contro il Minnesota in un “gioco di soldi” Big Ten. L’assistente della SDSU Jimmy Rogers ha registrato 312 contrasti e tre fumble forzati come linebacker dei Jackrabbits. Uno di questi è stato uno scontro frontale con Roehl, un turnover che ha quasi conquistato la presa del Dakota Marker da parte dello Stato del South Dakota nel 2007. Ora abbinano l’intelligenza come coordinatore offensivo contro coordinatore difensivo.

“C’è un certo livello di frustrazione perché non puoi tornare indietro nel tempo e rifare quello che hai fatto da giocatore”, dice Roehl, lavorando sodo visibilmente per non aggrottare la fronte mentre parla di più delle due partite di Marker che ha perso da giocatore di quello vinto dalla sua squadra. “Ma è per questo che sono tornato. Puoi continuare a lavorare per avere un impatto sul gioco da parte di un allenatore e continuare a mettere i nostri giocatori in condizione di avere successo. Li rispetto. Voglio solo batterli”.

“Mi consuma, a dire il vero”, confessa Rogers, seduto a una scrivania ricoperta di pagine di libri di vecchia scuola. “Non alzare il Marker. Non chiedere come ci si sente perché non l’ho mai fatto. Non come giocatore o allenatore. Lascio che lo facciano gli altri ragazzi. Non voglio correre a quello e perdere la mia parte preferita.”

E, cos’è quello, coach?

“Vederli uscire dal campo. Guardarli dover lasciare quel campo sapendo che hanno perso”.

Dannazione. Quindi, è così.

“Ci conosciamo tutti così bene, forse un po’ troppo bene”, dice l’allenatore della NDSU del quarto anno Matt Entz con una risata. “Reclutiamo gli stessi ragazzi. Tanti dei ragazzi che ho provato a firmare sono laggiù, e così tanti che hanno provato a firmare sono quassù. Anni fa, sono quasi andato a lavorare per Coach Stig alla SDSU. Immagina quanto siano diversi i nostri mondi sarebbe allora, giusto? Ecco quanto tutto questo è vicino”.

“Penso che la misura di una vera rivalità derivi probabilmente dalla domanda quanto le persone parlano del gioco”, afferma John Stiegelmeier, alias “Coach Stig”.

Stiegelmeier è alla sua 26a stagione da capo allenatore e il suo 36esimo anno consecutivo nello staff. Il nativo di Selby, nel South Dakota, è anche un allume dello stato del South Dakota. “Qui a Brookings, parlano di questo gioco 365 giorni all’anno. Non è sempre stato così. Ma ora è decisamente così”.

Per essere chiari, questo gioco ha radici che risalgono a quasi 120 anni fa, al primo incontro del Dakota Agricultural College e del North Dakota Agricultural College nel 1903. Hanno giocato 112 volte in tutto e dal 1919 gli unici anni mancanti sono i tre anni. perso nella seconda guerra mondiale. Ma durante il primo secolo della loro serie, l’incontro è stato in gran parte privo di veleno, nel migliore dei casi tiepido, poiché il più grande rivale di ogni scuola era la scuola con il suo nome meno lo “Stato”: l’Università del North Dakota Fighting Hawks e l’Università del Sud Dakota Coyote.

Con l’avanzare del 21° secolo, sia NDSU che SDSU iniziarono a considerare le mosse dalla divisione II della NCAA a quella che allora era conosciuta come I-AA, ora chiamata FCS.

“Quello che ci siamo resi conto molto rapidamente è che se volevamo fare quel salto, avevamo bisogno di un partner per farlo”, dice Stiegelmeier. “Avevamo entrambi concordato che l’avremmo fatto insieme. Quindi, ci siamo incontrati al confine e ci siamo scossi”.

È un momento in cui Dakotas sembra completamente inventato, un’immagine presa direttamente da una sceneggiatura di “Yellowstone”. Un paio di allenatori di football del college, un paio di direttori atletici e un paio di amministratori universitari, in piedi lungo una linea immaginaria sulle Grandi Pianure, sporgendosi al vento mentre si piegavano per stringere la mano.

“Ci trovavamo proprio vicino a uno dei Dakota Markers quando abbiamo avuto quell’incontro”, ricorda Stiegelmeier. “Quindi, quando abbiamo deciso che questo gioco aveva bisogno di un nome e di un trofeo, il Dakota Marker, quella era l’unica strada da percorrere”.

Il Territorio del Dakota fu incorporato nel 1861, la sezione più settentrionale di terra acquisita dagli Stati Uniti con l’acquisto della Louisiana. Con l’avvicinarsi del 20° secolo, il territorio è stato destinato alla statualità ma è stato considerato troppo grande com’era, quindi è stato diviso a metà, nord e sud. C’erano, ovviamente, politiche feroci, lotte intestine e resistenza da entrambe le parti, ma alla fine, il 2 novembre 1889, il presidente Benjamin Harrison firmò i documenti che separavano gli stati del Nord e del Sud Dakota. Era stato avvertito che i due stati stavano già parlando di chiacchiere del XIX secolo su quale di loro sarebbe diventato per primo uno stato, quindi ha chiesto che i documenti fossero mescolati e che i loro titoli fossero coperti in modo che nessuno potesse accusarlo di giocare a favorito.

La linea scelta per dividere gli stati correva lungo il settimo parallelo standard, che si trova a 45°56’07” di latitudine nord. Ma qualcuno doveva mostrare a tutti dove fosse effettivamente il confine. Il 19 settembre 1891, Charles Bates di Yankton, sud Dakota, ha iniziato quel processo, armato di strumenti da geometra e guidato in gran parte dalla stella polare sopra la prateria. Una squadra di nove uomini ha localizzato l’angolo del tristato dove il Minnesota si scontra con entrambi i Dakota. Hanno scavato una buca e l’hanno riempita con un 7 piedi -marcatore di quarzite lungo 800 libbre, trasportato sulle pianure e sepolto a metà. La parte del marcatore fuori terra era contrassegnata sui suoi lati larghi 10 pollici con “ND” a nord, “SD” a sud e chilometraggio dal punto di partenza orientale accanto a una “M.” Questo primo indicatore includeva un “IN.MT” aggiunto per “monumento iniziale”.

Da lì, Bates e il suo equipaggio hanno marciato per 360,57 miglia, dal Minnesota al Montana. Ci è voluto un anno. Hanno combattuto fosse di serpenti, nuvole di zanzare e una tempesta di neve di due giorni che ha coperto il loro lavoro sotto un cumulo di neve di 30 piedi. Hanno piantato un totale di 720 segnalini nella terra, quelle che Bates chiamava “sentinelle silenziose nella prateria” che sono state consegnate da un battello a vapore e da un treno per essere letteralmente prelevate dalla sua squadra.

Nel secolo successivo, i Dakota Markers scomparvero dai ricordi della maggior parte dei Dakota. Alcuni sono affondati nel terreno sotto il loro stesso peso. Altri furono vandalizzati o dissotterrati da contadini arrabbiati e nativi americani. Molti sono stati scambiati per paletti di recinzione o lapidi di cimiteri. Alla fine, sono stati formati gruppi di volontari per cercare di salvare i marcatori rimasti, ma probabilmente centinaia sono spariti per sempre.

Un viaggio all’inizio di questa settimana per trovare il monumento iniziale è stato accolto con domande curiose da parte degli operatori di mietitrebbia di Twilight e di una donna che è uscita sul portico anteriore della sua fattoria per gridare: “Continua! Il segnale è lungo questo sentiero! Non posso credi di aver fatto tutto il viaggio qui in quella macchina!”

“Le persone che hanno vissuto qui per tutta la vita non avevano idea di cosa fosse un Dakota Marker, e questo viene da un ragazzo che è nato e cresciuto qui”, ha detto Stiegelmeier. “Ora lo fanno. Grazie a una partita di calcio.”

Non solo una partita di calcio. Forse la partita di calcio più grandiosa e cruda giocata in questa stagione o in qualsiasi altra, indipendentemente dalla designazione NCAA con cui potrebbe essere giocata. Vicinato. Frenemici. Divisi da una linea, devono attraversare ogni caduta per portare a casa un segnalino progettato per mostrarci dove si trova quella linea. Ma collegati da un DNA Dakota unico come quel trofeo per cui combattono.

E intendiamo combattere.

“Quando questo gioco è iniziato con la nuova idea del Dakota Marker, eravamo tutti insieme, giusto? Kumbaya, saliamo insieme e questo sarà divertente. È durato meno di una partita”. Jimmy Rogers parla della gara del 2004, in cui i Jacks lanciarono un missile di un passaggio TD da 22 yard a 39 secondi dalla fine, vincendo il Marker iniziale 24-21. “Da allora ad oggi sanno che facciamo sul serio e sappiamo che fanno sul serio. Per fare quello che vogliamo fare, vincere un campionato nazionale, dobbiamo batterli. Sinceramente, per me, dobbiamo batterli comunque. Io non importa se siamo 0-6 al calcio d’inizio”.

“Ho fatto parte di 18 di questi e il mio record è 11-7”, dice Roehl. “Penso che tu sappia ora che ricordo le sconfitte più delle vittorie. Ricordo il fatto che hanno vinto il Marker per due di fila”.

Una vena inizia a salire dal collo di Roehl mentre parla. Lo stesso accade a Rogers. Entrambi iniziano a ricordare vecchi giochi. La conversione a 2 punti per SDSU al cicalino nel ’08. Easton Stick nel ’18. Wentz. College Game Day in entrambe le scuole. Quelle quattro partite di playoff.

Roehl e Rogers si siedono entrambi dritti. Entrambi hanno le lacrime agli occhi. Entrambi i loro volti assumono una leggera sfumatura di rosso. La tonalità è inconfondibile. È il colore della quarzite.

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