Man City e il brillante Kevin De Bruyne hanno ancora un’altra marcia da trovare

Pep Guardiola sa cosa sta facendo quando suggerisce gentilmente che uno dei suoi giocatori potrebbe giocare meglio. L’allenatore del Manchester City di solito protegge pubblicamente la sua squadra, soprattutto se le loro prestazioni sono ampiamente sotto i riflettori. Una delle battute più memorabili della serie Amazon che documenta la stagione vincitrice del titolo 2017-18 è stata la sua promessa di difendere i suoi giocatori “fino all’ultimo giorno della mia vita in conferenza stampa”.

E quindi quando suggerisce che qualcuno potrebbe migliorare, di solito lo intende. Questo è stato certamente il caso di Riyad Mahrez qualche settimana fa. “Abbiamo bisogno che torni al meglio”, ha detto Guardiola, quando gli è stato chiesto dell’inizio indifferente dell’algerino nella nuova stagione, arrivando a suggerire che la mancanza di forma fisica è un fattore. “Deve tornare a una forma fisica migliore”.

Mahrez ha iniziato la vittoria per 3-1 su Brighton e Hove Albion sabato, ma è stato sostituito all’ora, non molto tempo dopo aver saltato un uno contro uno per salire di tre senza risposta. Il Brighton è poi andato dall’altra parte, ha segnato con Leandro Trossard e ha minacciato una rimonta.

Guardiola in seguito descrisse la fortuna di Mahrez come il “punto di svolta” del gioco. Anche se alla fine non ha avuto alcuna influenza sul risultato finale, ha segnato l’inizio di un periodo di 20 minuti in cui il Brighton era la squadra migliore all’Etihad. “Normalmente non gli manca, ma perché è il calcio può succedere”, ha detto l’allenatore del City di Mahrez.

“Un minuto dopo subiamo gol e quando subiamo gol le emozioni ci sono. Contro questa squadra è stato difficile. In quel momento stavano meglio”.

L’incantesimo brillante del Brighton si è concluso solo con un quarto d’ora dalla fine e lo spettacolare gol di Kevin De Bruyne che ha risolto la gara una volta per tutte. Strizzando gli occhi con un occhio nero, facendo roteare il piede destro da 25 yarde, De Bruyne ha vinto la partita in un momento critico in un istante. “Grazie a lui non abbiamo sofferto negli ultimi 15-20 minuti, quando la partita era più dalla loro parte”, ha detto Guardiola.

Eppure, anche De Bruyne non è stato immune dalle critiche del suo manager. Il gol è stato fantastico, sì, ma “Kevin può essere migliore”, ha insistito quando gli è stato chiesto di commentare la forma generale del belga. “Non sta ancora giocando al suo miglior livello. Ha segnato un gol fantastico, ma non sta giocando al meglio. Lui lo sa, non devo dirglielo. La sua dinamica non è ancora perfetta. Gli ho parlato”.

È stata la seconda volta in una settimana che Guardiola ha lasciato cadere sfavorevolmente il nome di De Bruyne. Nonostante Joao Cancelo sia stato l’unico rimasto a scusarsi con i suoi compagni di squadra dopo la sconfitta ad Anfield lo scorso fine settimana, per il suo ruolo nel permettere a Mohamed Salah di correre e segnare il gol della vittoria, Guardiola ha visto colpe anche De Bruyne, e non solo per il suo travolgente consegna della punizione del City che ha preceduto il contropiede del Liverpool.

“Non abbiamo seguito la transizione”, ha detto. “Sappiamo ogni volta che Alisson gioca veloce. Kevin non lo ha seguito e Joao ha perso il duello”.

Sembra tutto piuttosto duro per qualcuno che, oltre al magnifico gol di sabato, ha segnato otto assist nelle ultime 10 presenze e ha già segnato più gol in Premier League in questa stagione rispetto all’ultima, quando gareggiava con Salah in premi di giocatore dell’anno di fine stagione. Come ci si potrebbe aspettare, nessun giocatore nella massima serie ha attualmente più assist, passaggi chiave o occasioni create.

Tuttavia, ciò non rende necessariamente errata la critica di Guardiola. Il De Bruyne visto nel finale della scorsa stagione è stato senza dubbio il miglior centrocampista del calcio europeo al culmine delle sue forze. Oltre alla visione e all’invenzione che sono il suo marchio di fabbrica, c’erano le esplosioni rovinose con la palla ai piedi – che ricordavano Yaya Toure nel suo fasto – e improvvisamente aveva aggiunto anche molti più gol al suo gioco.

Quel vantaggio in più che quasi indiscutibilmente fa di De Bruyne il migliore del campionato è un po’ mancato negli ultimi tempi, ma d’altronde anche quella non è una novità. È stato in questo periodo della scorsa stagione che il belga stava chiaramente lottando per riprendersi dopo la delusione per gli infortuni durante la finale di Champions League e agli Europei con il Belgio. Era una presenza insolitamente muta, trasformando la sua forma solo nel periodo post-natalizio.

Come ogni giocatore, De Bruyne ha questi cali momentanei. Non è niente di speciale o particolarmente fuori dall’ordinario. La particolarità, però, è che anche quando non gioca “perfettamente” come vorrebbe Guardiola, ha ancora più assist, più passaggi chiave, più occasioni create e la minaccia di più gol come quello di sabato, che spengono ogni flebile speranza per gli avversari del City devono ottenere un risultato. Non c’è da stupirsi che Guardiola voglia che De Bruyne torni al meglio, perché immagini che poi saranno inarrestabili.

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