La star di “Abbott Elementary” Lisa Ann Walter sulla carenza di insegnanti

Lisa Ann Walter è impegnata a cucinare la cena mentre parliamo al telefono.

“Aspetta un secondo: voglio capovolgere i miei rigatoni nella pentola e non voglio parlarne!” l’attore di “Abbott Elementary” ride mentre risponde a una domanda. “Domani avrò persone del cast e parte della troupe. Quinta, se torna in tempo da New York, verrà da me e le ho promesso delle polpette. Pasta al forno, polpette e salsicce.”

Intitolato “L’ufficio del preside”, l’episodio 4 della seconda stagione di “Abbott Elementary” vede il suo personaggio, Melissa Schemmenti, che invita Janine (la creatrice della serie Quinta Brunson) per una lezione di cucina. Insieme, cucinano un pasto italiano e Walter è consapevole dell’ironia che lei è in un’intervista sull’episodio mentre fa lo stesso. Momenti come questo le hanno effettivamente indotto ad adattare il suo approccio come attrice.

“L’abbreviazione è ‘l’ombrello verde’, una tecnica di Stanislavskij. Funziona dall’esterno più di quanto faccio di solito, ma nel caso di Melissa, perché ci sono così tante somiglianze tra lei e me”, dice. “Quindi ci sono alcuni guardaroba e cose fisiche che faccio per entrare nel personaggio. Uno sono gli occhiali sulla testa. Non ho bisogno di loro”.

(In uno Schemmenti molto a parte, aggiunge: “Ho subito un intervento chirurgico al Lasik 20 anni fa, e Dio benedica, funziona ancora. Ma ogni tanto un paio di occhiali da lettura non fanno male. non voglio strizzare gli occhi e avere più rughe sul viso.”)

“Si siede anche in un modo meno consapevole di come si siede Lisa [in public]”, dice Walter. “Si siede come me a casa: una gamba alzata o una gamba aperta. Sporgersi in avanti senza preoccuparsi se ha la schiena dritta. Quasi l’opposto di Barbara Howard [played by Sheryl Lee Ralph]. Si appoggia la mano nella testa. Tutto sta nel sentirsi a proprio agio. Non le dispiace occupare spazio”.

E poi c’è l’accento di South Philadelphia che Walter spaccia per suo: “I miei genitori sono di New York e io sono cresciuto a Washington, quindi se dividi la differenza, quella è Philly! La gente chiede il segreto a Philly, e io dico: ‘Apri la bocca. Unisci le labbra e parla di tutto davanti alla tua bocca.’ Cose del genere sono molto Melissa. Penso solo che sia la migliore delle mie cugine più interessanti”.

L’episodio 4 è la prima volta che “Abbott Elementary” ha viaggiato in modo significativo fuori dalla scuola e nella casa di un personaggio. Inchiodare l’estetica della dimora di Melissa a South Philly era essenziale, soprattutto come un modo per aiutare la tecnica di Walter nell’usare i dettagli fisici per aiutare a raggiungere quelli emotivi. Un grande divano accogliente con sopra una copertura di plastica ancora il set, accentuato con foto incorniciate della vera famiglia di Walter alle pareti. “Mi è sembrato molto familiare”, dice Walter. (Vedere varietàintervista a Walter e all’arredatrice di scenografie Cherie Ledwith sul montaggio del soggiorno.)

“L’altro pezzo davvero importante era la cucina”, aggiunge, “perché Melissa cucina e io cucino. Avevo bisogno di sapere dov’era tutto. È davvero importante come attore. Non puoi entrare in una cucina e non sapere cosa c’è nei cassetti e non sapere dove ti trovi come cuoco in quella stanza.

“Qual è la tua posizione? Dove prendi quando hai bisogno dell’olio o del coltello? Ho dovuto controllare tutta quella roba e, grazie al cielo, era un allestimento molto piccolo, come la cucina in cui mi trovo adesso”, continua Walter. “Tutto alla portata delle tue mani. Io pensavo, ‘Questo non è giusto, è troppo elegante, deve assomigliare a questo.’ E il reparto oggetti di scena, come i maghi, diceva: “Boom, ecco qua”. E la griglia giusta si rivelerebbe nella mia mano.

Il comfort di Walter con lo spazio ha contribuito a calcificare le corrette dinamiche di potere per le scene della cucina. Quando Janine inizia a fare troppe domande sulla vita familiare di Melissa e a intromettersi in conflitti secolari, il comando di Melissa in cucina crea un’immagine che sottolinea la sua testardaggine.

Da sinistra a destra: Chris Perfetti come Jacob Hill, Quinta Brunson come Janine Teagues e Lisa Ann Walter come Melissa Schemmenti

ABC

Nella premiere della seconda stagione, Melissa scopre che dopo anni di insegnamento in seconda elementare, avrà la sua classe combinata con una classe di terza elementare a causa della carenza di insegnanti che sta colpendo la Abbott Elementary (e il resto del paese). L’episodio 3, intitolato “Story Samurai”, la segue attraverso quella lotta. La preside, Ava (Janelle James), si offre di assumerle un aiutante, ma Melissa è una donna dura e autosufficiente che spesso rifiuta l’aiuto. Ma incontra il suo limite e Walter, la figlia di un insegnante di scuola pubblica che in seguito ha messo i propri figli nelle scuole pubbliche, si relaziona pesantemente.

“Ecco cosa so come madre in questo paese. Ci sono troppi bambini nella classe di tutti. Ci sono più di 40 bambini per classe in molti stati, tra cui la California,” dice. “Sono entrato nelle aule dei miei gemelli e ho visto un terzo della classe seduto per terra perché non avevano abbastanza spazio per tutti i bambini, figuriamoci abbastanza banchi.

“I miei ragazzi erano tutti davvero carichi di energia. Ci sono insegnanti che dicono: “Tuo figlio ha bisogno di essere medicato”. Ma questo perché nessun insegnante può gestire 40 bambini!” lei continua. “Quindi ovviamente stanno guardando i ragazzi che sono incredibilmente attivi. Non tutti staranno fermi con le mani ben giunte – e non sto parlando solo dei ragazzi. Non posso stare fermo fino ad oggi. Basta chiedere al reparto trucco e parrucco! Sono tipo, ‘Oh mio dio, lascia che si faccia da sola l’eyeliner.'”

Sapendo quello che sa su quanto sia normale gestire un’aula gremita, Walter si è sentito protettivo nei confronti del suo personaggio e ha voluto porre maggiore enfasi sul fatto che Melissa fosse stata costretta a insegnare due serie di programmi contemporaneamente.

“Ho detto: ‘Dobbiamo smetterla di dire a 30 bambini come se fosse un assassino. Perché in tutto il Paese gli insegnanti hanno a che fare con più di 40 ragazzi. Quindi non facciamo sembrare Melissa inadeguata. Non è che non riesca ad avere a che fare con qualche bambino in più. È la combinazione di classi in una stanza.

Walter definisce le riprese con una classe più numerosa in questa stagione “un bel pasticcio caotico”. “I ragazzi sono dei veri professionisti. Quando sentono “La telecamera è accesa”, stanno zitti”, dice. “Parlano dei loro fratelli e sorelle e degli animali domestici che hanno e di tutte le cose che fanno i bambini quando diventano migliori amici in 30 secondi, e poi la telecamera si alza e sono tutti silenziosi.

“Ma in queste scene particolari, avevo bisogno che non fossero silenziose”, dice. “E se chiedi ai bambini di 9 anni di fare un po’ di rumore, fai in modo che i bambini dicano, ‘Aaaaaah!’, o ottieni qualcosa di insensato, ‘Blah blah blah.’ Sono 9! Sono appena entrati nel business, tipo, una settimana fa, quindi non sono necessariamente abili nell’improvvisazione. Così ho detto: ‘Non dire “La fotocamera è alzata”. Non far loro sapere che stiamo rotolando. So che abbiamo iniziato, ma i bambini non lo sapranno e parleranno con un tono di voce normale.’ L’abbiamo fatto per l’intera giornata e ha funzionato magnificamente. Erano davvero loro stessi, bambini normali. Ero così orgoglioso”.

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