La serie ‘Nigeria’ di Jacob Lawrence di nuovo insieme per la prima volta dal 1965

Negli anni ’50 e ’70, mentre gli afroamericani combattevano per i diritti civili, gli africani si riprendevano la loro indipendenza dalle potenze coloniali europee. È stata un’era drammatica di progressi storici a livello globale verso l’uguaglianza e la libertà dopo decenni, secoli, di feroci lotte in quelle direzioni.

A partire dal suo debutto “Migration Series” (1940-41) quando Jacob Lawrence (1917-2000) era un giovane, e continuando per tutta la vita, Lawrence si sarebbe distinto come uno degli artisti americani più politicamente, socialmente e storicamente impegnati. I suoi dipinti raccontano storie avvincenti della storia americana. Storie che ha ricercato, osservato o vissuto personalmente. Storie che non hanno mai separato la storia nera dalla storia americana.

Il più grande pittore di storia d’America si è anche impegnato con l’Africa durante il suo periodo di fiorente nazionalità. Lawrence e sua moglie, la collega artista Gwendolyn Knight Lawrence, si recarono per la prima volta in Africa nel 1962 dove a Lagos, in Nigeria, presentò una mostra del suo lavoro di diverse serie.

Erano tempi inebrianti in tutto il continente poiché circa 20 nazioni africane avevano guadagnato la loro indipendenza nei due anni precedenti: Algeria, Camerun, Ciad, Congo, Gabon, Madagascar, Niger, Senegal e Somalia tra loro. E la Nigeria il 1 ottobre 1960, dalla Gran Bretagna.

Lawrence voleva presentare agli africani i momenti della storia afroamericana che sperava avrebbero risuonato con loro per i loro temi di gioia e dolore, oppressione e trionfo. Mentre era lì, ha incontrato artisti affiliati al leggendario Mbari Artists and Writers Club, che stavano esplorando e criticando le tradizioni artistiche occidentali e pubblicando il loro lavoro sulla rivista di arti e cultura radicale “Black Orpheus”.

Nel 1964, i Lawrence tornarono in Nigeria per un soggiorno di nove mesi. Durante questa visita, ha finalizzato più di 25 opere per la sua serie “Nigeria” in cui esplora i temi della spiritualità e della comunità, spesso incentrati sul mercato, un luogo di ritrovo cruciale nella cultura nigeriana. Dopo il ritorno negli Stati Uniti, “Nigeria” è stato presentato nella galleria del suo rivenditore di New York nel 1965. Da allora non è stato più esposto insieme.

Fino ad ora.

Il Chrysler Museum of Art di Norfolk, Virginia, presenta “Black Orpheus: Jacob Lawrence and the Mbari Club”, la prima presentazione museale della serie di dipinti e disegni “Nigeria” di Jacob Lawrence e il primo sguardo approfondito agli artisti internazionali che erano membri del Mbari Artists and Writers Club. I visitatori vedranno la rappresentazione di Lawrence della Nigeria attraverso le raffigurazioni dei suoi splendidi mercati, comunità complesse e pratiche spirituali.

“(Lawrence) ha parlato molto dei mercati: l’energia, la quantità di cose che potresti comprare lì, e le donne del mercato, e dover contrattare sui prezzi”, ha detto a Forbes.com il co-curatore della mostra Kimberli Gant dell’impressione dell’artista sulla Nigeria .

Vengono inoltre presentate immagini d’archivio di Lawrence e sua moglie durante i loro viaggi e la corrispondenza originale di Lawrence sulle sue esperienze. Purtroppo, i dipinti di Gwendolyn Knight Lawrence di questi viaggi sono andati perduti.

Lawrence aveva già visitato l’Africa una volta, brevemente in Egitto durante la seconda guerra mondiale nel suo servizio di guardia costiera. Sorprendentemente, non è tornato in Africa dopo il suo viaggio del 1964 e non si ritiene che abbia girato ampiamente il continente mentre si trovava in Nigeria.

“Non ha detto apertamente di essere affascinato dal posto”, ha detto Gant dei sentimenti di Lawrence per la Nigeria. “È andato a imparare, vedere ed esplorare le eredità delle pratiche artistiche che hanno ispirato i modernisti europei e la sua ricerca da giovane pittore”.

La sua opera d’arte è stata influenzata dal suo tempo lì?

“Non menziona nulla di tutto ciò, ma guardando le sue opere, anche se sono in stile distintivo, c’è un forte dinamismo, caos e intensità lì, immagino, proprio dall’ambiente reale”, ha detto Gant. “Vedendo gli individui nei loro adinkra/tessuti stampati, le donne che vendono generi alimentari mentre lo portano sulla testa, le processioni rituali, la musica, ecc. Era un nuovo mondo, ed era quello che lo ispirava.

Un mondo complesso, anche.

“Penso che abbia capito di trovarsi in un ambiente tutto nero con persone sia responsabili del governo, ma anche incredibilmente povere”, ha detto Gant. “Non ha romanticizzato il suo viaggio, ha visto sia le differenze nella sua vita negli Stati Uniti, ma anche i problemi”.

Orfeo nero

Oltre ai dipinti di “Nigeria” di Lawrence, nella mostra sono presentati disegni originali delle riviste “Black Orpheus”. Questi sono stati il ​​nucleo per le caratteristiche e le rassegne di mostre sugli artisti modernisti nella regione e in tutto il mondo. I diari presentavano straordinarie opere d’arte create dai membri del Mbari Club provenienti da tutta l’Africa e da altri.

Questi artisti, tra cui Lawrence, hanno contribuito alla pubblicazione che è stata pubblicata in Nigeria tra il 1957 e il 1975, gli anni di punta per l’indipendenza in tutta l’Africa. Spesso formati in approcci europei, hanno incorporato l’iconografia e le storie delle proprie culture come nuove modalità di espressione artistica. Una fresca sintesi delle tradizioni culturali africane con le tendenze artistiche europee. Questo è ciò su cui Lawrence ha visitato la Nigeria per indagare.

Gli artisti africani contemporanei stavano ribaltando il copione sui loro colleghi europei. Le opere d’arte africane, le maschere in particolare, hanno influenzato profondamente Picasso, Modigliani – i modernisti europei – l’opera d’arte che ha influenzato Lawrence all’inizio della sua carriera. Si è sviluppato un ciclo di feedback che include gli artisti Mbari; Arte africana che ispira artisti europei, artisti europei che influenzano l’arte africana.

Uno scambio globale.

Il risultato, una notevole serie di opere che ritraggono il sud globale durante un periodo di drammatica transizione.

Arte in Nigeria oggi

La Nigeria è riconosciuta per avere una delle scene artistiche più solide in Africa oggi. ART x Lagos rappresenta la principale fiera d’arte internazionale dell’Africa occidentale che mette in mostra l’arte contemporanea e moderna di tutto il continente e della sua diaspora. Il festival LagosPhoto, della durata di un mese, ha debuttato nel 2010 come primo evento fotografico internazionale in Nigeria.

“Ci sono gallerie d’arte – Nimbus, Nike, Omenka, Red Door, Art Twenty One – e musei – National Museum Lagos, Yemisi Shyllon Museum of Art, National Gallery of Modern Art – principalmente a Lagos, e ci sono state scuole d’arte in tutto il paese dalla colonizzazione britannica”, ha detto Gant. “Anche seminari come l’Oshogbo si svolgono da decenni, è solo che la scena artistica occidentale non ha prestato molta attenzione fino a poco tempo fa”.

Lo scambio artistico globale a cui Lawrence e il Mbari Club hanno partecipato continua, accelerato dall’era della tecnologia digitale.

“Si vedono più artisti americani e non americani che stabiliscono residenze in Africa, ad esempio Kehinde Wiley e la sua Black Rock (residenza), e Yinka Shonibare e la sua Guest Artists Space Foundation”, ha detto Gant. “Penso, al contrario, che stiamo vedendo più artisti africani rappresentati da gallerie statunitensi/europee e quindi più inseriti in collezioni private e pubbliche. Infine, penso che la ricerca sull’arte africana moderna stia accadendo di più.

Gant ha evidenziato “Postcolonial Modernism” di Chika Okeke-Agulu, “Into the Night”, una mostra dal Barbican, e “Last Day in Lagos” di Marily Nance, come risorse su cui si è appoggiata per mettere insieme la mostra “Black Orpheus”.

In mostra al Chrysler Museum fino all’8 gennaio 2023, la mostra si sposta poi al New Orleans Museum of Art dal 10 febbraio al 7 maggio 2023, seguita dal Toledo Museum of Art dal 3 giugno al 3 settembre 2023.

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