Julie Hesmondhalgh: ‘Non ero a conoscenza della classe fino a quando non sono andata alla scuola di recitazione a Londra’ | recitazione

Ola nostra industria artistica, come il nostro paese, è dominata dalle classi. Eppure parlare di classe è spesso visto come un ritorno al passato. Per decenni, i politici hanno cercato di dirci che la classe non esiste, forse nella speranza che avremmo tutti opportunamente smesso di guardare ai modi disuguali in cui la ricchezza del Regno Unito continua ad essere distribuita. Cosa significa comunque essere “classe operaia”? E come lo misuriamo in modo equo e autentico?

Solo una volta mi è stato chiesto in un modulo per le pari opportunità in un teatro di identificarmi come appartenente a una classe particolare. Ha scatenato una grande conversazione tra il cast. Norah e io abbiamo tergiversato, sentendo che non potevamo definirci classe operaia dopo aver letteralmente lanciato una palla in giro per tutta la mattina in una bellissima sala prove ed essere stati pagati per questo. Mike è stato chiaro. Rimani la classe in cui sei nato, per quanto drammaticamente cambino le circostanze della tua vita. Una persona nata in una grande ricchezza e privilegio non diventa improvvisamente classe operaia se viene gettata alla deriva da quel privilegio e per necessità diventa un lavavetri. Una persona nata in povertà che diventa ricca e di successo non diventa classe media o alta.

La classe è molto più di quanto guadagni, quale scuola hai frequentato, che lavoro fai, l’accento che hai. E, cosa importante, ha aggiunto Mike, se il successo ti rende automaticamente classe media, allora a chi cercherà ispirazione la giovane classe operaia? Essere identificabili come appartenenti alla classe operaia significa poter difendere con orgoglio la prossima generazione di artisti con background simili.

Non ero realmente consapevole della classe fino a quando non andai a studiare alla Lamda nel 1988. Lì, ho iniziato a mescolarmi con persone provenienti da una gamma più ampia di background di quanto fosse disponibile per me nella piccola città industriale del nord che chiamavo casa, dove lo spettro della ricchezza era abbastanza ristretto. Mio fratello Dave è stato il primo della nostra famiglia ad andare all’università, e quando sono entrato nella scuola di recitazione si era già diplomato a Oxford, quindi era ben posizionato per prepararmi allo shock culturale che avevo in serbo. Ricordo che disse che sentiva che avevo un forte senso della mia identità di donna – femminista impegnata che ero già – ma mi ero mai considerata una classe lavoratrice? Non l’avevo fatto.

Julie Hesmondhalgh in The Greatest Play in the History of the World al Traverse Theatre, festival internazionale di Edimburgo 2018
Julie Hesmondhalgh in The Greatest Play in the History of the World al Traverse Theatre, Edimburgo, nel 2018. Fotografia: Murdo Macleod/il Guardiano

La mia comprensione della classe era un modello vittoriano di ricchi e spazzacamini. Avevamo un frigorifero, una macchina e cibo a sufficienza, quindi non mi sentivo affatto “classe operaia”. Avevo già ricevuto una borsa di studio completa per pagare le tasse e l’affitto a Londra per i tre anni di studio. (All’epoca esistevano sistemi per sostenere i giovani provenienti da famiglie a basso reddito, e tutti noi del nostro corso all’Accrington College avevamo ripetuto l’audizione per una giuria di dipendenti pubblici presso il municipio di Preston e avevamo ottenuto con successo il discrezionale fondi di cui avevamo bisogno per fare la nostra formazione al conservatorio. Nessuno dei miei coetanei proveniva da ambienti abbastanza ricchi da far pagare i propri genitori.)

All’improvviso alla Lamda stavo studiando insieme agli alunni di Eton e Harrow, i figli di giudici e diplomatici e star del cinema vincitrici di Oscar che vivevano in ville a South Kensington. È stato un enorme shock culturale, e sono stato un enorme rompicoglioni per molto tempo, sviluppando l’onnipresente chip sulla mia spalla quasi all’istante, oltre ad essere in balia di questo gruppo di quelli che sentivo fossero in stile Brideshead Revisited sofisticati. Ma c’erano membri della classe operaia del nord nello staff, e il preside e il vicepreside erano stati grandi nomi al Royal Court Theatre al culmine del periodo di “Angry Young Man”, quindi non mi sono mai sentito escluso o non visto. Era una storia diversa per l’unica donna nera della classe operaia nel mio anno di 17 uomini bianchi (più un americano di origini latine) e sei donne. È ben documentato come le scuole di recitazione siano state storicamente mal attrezzate nella loro inclusività di persone provenienti dalla maggioranza globale – e Andrea ha avuto il momento più difficile di tutti noi. Perché dove la classe si interseca con altre oppressioni (genere, razza, sessualità, disabilità) ci sarà sempre una lotta più grande.

Ora c’è un crescente riconoscimento del fatto che le istituzioni artistiche devono fare di più per incoraggiare e fornire supporto alle persone in un settore truccato contro coloro che non hanno un sostegno finanziario indipendente. Da stage non retribuiti e lavoro teatrale, prestiti studenteschi proibitivi e mancanza di assistenza all’infanzia, al presupposto che le persone abbiano il tempo di preparare più audizioni self-tape come se nessuno dovesse fare altri lavori per vivere. Poi ci sono le tasse Spotlight, le spese di viaggio, l’iscrizione al sindacato…

I sistemi che esistevano per me da giovane (anche nella Gran Bretagna della Thatcher) sono stati smantellati molto tempo fa: dalle borse di studio a un sistema di benefici che consentiva alle persone di acquisire esperienza in contesti a bassa retribuzione o non retribuiti senza timore di sanzioni. I miei anni dopo la scuola di recitazione sono stati spesi costruendo, co-gestendo e lavorando al teatro Arts Threshold, totalmente non retribuito, e questo è stato l ‘”apprendistato” che ha dato il via alla mia carriera di attore, reso possibile dal sostegno al reddito e dall’assegno abitativo. Da allora l’ho ripagato centuplicato di tasse. Credo che sia così che funzioni una società sana ed equa. Sono un sostenitore del reddito di base universale: £ 9.000 all’anno per ogni cittadino (con i redditi più alti tassati al 100% a meno che non lo diano via) porrebbero fine all’incubo del benessere kafkiano per le persone e gioverebbero in particolare alle persone nelle industrie culturali. Significherebbe maggiore flessibilità nell’accettare contratti a zero ore (che sembrano una triste inevitabilità in futuro), l’opportunità di riqualificarsi e una maggiore indipendenza e libertà per le persone provenienti da contesti svantaggiati e della classe operaia in particolare.

Julie Hesmondhalgh nei panni di Hayley con David Neilson nei panni di Roy in Coronation Street.
Julie Hesmondhalgh nei panni di Hayley con David Neilson nei panni di Roy in Coronation Street. Fotografia: ITV/Rex/Shutterstock

La classe rimane un fattore anche nel casting. Ho conosciuto attori che si sono completamente reinventati per assimilarsi ed entrare nel livello successivo di un’industria che ancora (con poche notevoli eccezioni) ci incasella a causa dei nostri accenti regionali. Ho notato che il mio marcato accento del Lancashire orientale si presta ad essere scritturato in ruoli di “rispettabile classe operaia” – infermiere, insegnanti, ecc. – ma raramente medici o avvocati. Gli attori con altri accenti se la passano anche peggio. Hai bisogno di qualcuno che interpreti una prostituta o un tossicodipendente? Fai entrare uno Scouser. Qualcuno grosso come una merda di maiale? Brummies, bristoliani, fate la vostra scelta. RP è ancora l’accento di riferimento per indicare buona educazione, raffinatezza, professionalità, come se nessuno al di fuori di una certa classe possedesse nessuna di queste qualità. Anche se le persone con dialetti e accenti regionali distintivi occupano tutti i tipi di lavoro, dai controllori di qualità ai chirurghi ai postini e agli addetti alle pulizie, stiamo ancora usando l’accento come indicatore di classe, in particolare in televisione. E questo modello assurdo, pigro e offensivo peggiora, ovviamente, se sei nero.

Continuo a pensare che sarebbe un po’ ridicolo da parte mia affermare di appartenere alla classe operaia adesso. Ogni area della mia vita, dall’ampia varietà di persone con cui ho la fortuna di mescolarmi, al fatto che possiedo la mia casa, dal mio reddito sano alla capitale culturale di cui gode la mia famiglia, con i nostri viaggi a teatro e arte- visite in galleria, urla elitarismo. Ma il mio background (e, sì, il mio accento) significa che sono identificabile come proveniente da un background della classe operaia del nord – uno di cui sono orgoglioso, uno che influenza ancora il modo in cui vengo scelto e uno che spero può ispirare persone che guardano, parlano e pensano come me, che provengono da comunità simili, a sentire che una vita nell’arte è per quelli come loro.

La classe, non commettere errori, esiste nella nostra società tanto, se non di più, di quanto non sia mai stata. Riconoscere queste divisioni e disuguaglianze è il primo passo per combattere la mancanza di accesso alle arti nelle comunità della classe operaia. Se non stiamo attenti, ci ritroveremo con un settore culturale popolato esclusivamente dallo strato più alto della società, che deciderà quali storie meritano di essere raccontate – e come. Se credi, come me, che l’arte sia un modo per raccontare storie che danno un senso alle nostre vite, alla nostra società, alle nostre comunità, allora abbiamo tutti bisogno di un interesse in questo. Attualmente è più difficile di quanto non sia mai stato avere successo in un settore dominato dalla classe e ponderato contro chiunque non abbia le reti esistenti per varcare la porta in primo luogo.

Le arti non sono un parco giochi per ricchi e privilegiati, ma una necessità. Dobbiamo proteggere la nostra formazione, i nostri studenti, la nostra forza lavoro e garantire che tutti noi abbiamo un interesse nelle nostre istituzioni culturali, da qualunque parte veniamo e per quanto ne abbiamo. Questo è l’unico modo per avere una comunità artistica sana, riccamente strutturata, diversificata e paritaria. E come bonus, saremo anche qualche passo più vicini a una società sana, riccamente strutturata, diversificata ed equa.

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