Intervista a Pulse con l’artista afrobeat nigeriano Duke Amayo

Duca Amayo è stato il frontman del gruppo musicale formatosi a New York alla fine degli anni ’90 e attraverso la sua miscela unica di arte marziale e musica con la moda, è stato in grado di portare la musica della band a un pubblico globale.

L’ultimo atto di Amayo come membro degli Antibalas è stato quello di realizzare l’album di enorme successo nominato ai Grammy n2020 “Fu Chronicles”.

Dopo 23 anni trascorsi a guidare l’ascesa degli Antibalas e registrare 9 album completi e esibirsi in oltre 2000 spettacoli in 5 continenti tra il 1998 e il 2022, tra cui ben 4 volte alla Carnegie Hall, Amayo si è mossa per lanciare una carriera da solista che ha riunito tutti gli aspetti vitali della sua vita e della sua evoluzione artistica: l’arte marziale (Kung Fu), la musica e la moda.

La sua miscela unica di stili crea un paesaggio magico per i ritmi cinesi e africani. Amayo canta testi tradizionali Yoruba ed Edo e suona piano, tastiera elettrica, organo e Gbedu Spirit Drum.

In questa intervista a Pulse, Duke Amayo mi parla del suo viaggio nella musica, della sua evoluzione artistica, dell’essere stato uno studente di “Felalogy”, che ha portato gli Antibala alla fama mondiale e della decisione di avventurarsi da solo, così come del suo prossimo album “Il leone si sveglia”.

Amayo si è unito a me in una chiamata zoom poche ore prima di iniziare la piena preparazione per la sua esibizione a Felabration 2022. Era l’ultimo giorno del festival annuale Fela che attira artisti, creativi e fan da tutto il mondo e Amayo è uno dei dignitari che si esibiranno al gran finale.

Dal mio schermo, ho notato il murale di Fela disegnato audacemente sulla sua maglietta mentre infilava i suoi lunghi dreadlock in una sciarpa con una stampa africana. Aveva un sorriso vibrante con uno scintillio negli occhi. “Uso ritratto o paesaggio?” mi ha chiesto come mi chiede mentre posa il telefono sul tavolo di fronte a lui.

“Sai, non sono abituato a questo nuovo iPhone”, dice con una risatina.

Abbiamo optato per la modalità ritratto che mi ha permesso di vedere una visione completa dei dreadlocks di Amayo e della sua maglietta.

Il viaggio di Amayo nella musica è lungo una vita che risale a quando era un ragazzino cresciuto a Lagos. Era nato in una famiglia numerosa di amanti della musica e come ultimo fratello con un viso giovane e liscio e una voce tenera, Amayo era naturalmente il Michael jackson della sua famiglia Jackson 5.

“Sono nato in una famiglia numerosa. Mia madre era l’ultima moglie ed io ero il suo unico figlio. Quindi, io e i miei fratelli abbiamo imitato i Jackson 5 che stavano facendo scalpore in quel momento e dato che ero il più giovane, ho avuto i più simpatici voce, e ho anche ballato, ero il Michael Jackson della famiglia”.

Amayo mi dice che la musica gli è venuta in modo naturale ed è stato un passaggio per gli eventi sociali esclusivi accaduti a Lagos prima della guerra civile.

“Ricordo di aver seguito mio padre e i miei zii agli eventi e al cancello, mi chiedevano di ballare. Ogni volta che ballo come James Brown oro Michael Jacksonci è sempre stato permesso di partecipare agli eventi, quindi ho potuto vedere diversi grandi artisti esibirsi in quei giorni”.

La vita di Amayo, come quella di milioni di altri nigeriani, sarà influenzata dalla guerra civile nigeriana che infuriò per 30 mesi tra il 1967 e il 1970. Mentre la guerra civile infuriava, Amayo e la sua famiglia si trasferirono in Ghana ed è lì che raccolse un altro elemento artistico che verrà a plasmare la sua arte e la sua musica. Amayo ricorda come è stato attratto dall’arte marziale mentre era in Ghana quando durante i fine settimana, la tenuta ospita uno sparring match amichevole per i bambini.

“Quando la mia famiglia si trasferì in Ghana durante la guerra civile, la tenuta in cui vivevamo era solito fare questi combattimenti nel fine settimana in cui i bambini venivano addestrati al Kung Fu e alle arti marziali. Non c’erano combattimenti per le strade perché qualunque disaccordo tu abbia, aspetti fino al fine settimana e sistemarlo nell’arena. È così che mi sono interessato al Kung Fu ed è continuato dopo che siamo tornati a Lagos”.

Dopo la fine della guerra civile, la famiglia di Amayo tornerà in Nigeria e durante quel periodo ha potuto assistere al grande musicista americano James Brown esibirsi dal vivo e questo è stato un punto di svolta per lui. Vedendo decine di migliaia di persone stipate nello stadio per vedere James Brown e da ragazzo, deve arrampicarsi su un albero per vedere lo spettacolo che era James Brown in tutta la sua grandezza ha risvegliato qualcosa ad Amayo.

“Ho potuto vedere molti grandi artisti esibirsi. Ricordo molto Stevie Wonder e James Brown. Per James Brown, ero ancora un ragazzino e i miei genitori non volevano che mi unissi alla folla allo stadio, ma sono sgattaiolato fuori e mi sono arrampicato su un albero per osservarlo. Non potevo assolutamente perdere l’occasione di vedere l’artista che stavo imitando esibirsi nella vita di tutti i giorni”.

L’amore di Amayo per il Kung Fu e la musica è continuato dopo aver lasciato la Nigeria per la Howard University negli Stati Uniti da adolescente. Il suo viaggio verso gli Antibalas è iniziato a New York negli anni ’90, dove aveva un punto vendita di moda che fonde l’africanismo con il Kung Fu per quello che descrive come afro-futurismo. L’unicità della sua arte fu ciò che attirò a lui i primi membri della band di Antibalas e fu ciò che inaugurò il suo ingresso nella band.

“Quando ero a Ney York, un giorno si sono presentati due ragazzi bianchi e hanno adorato alcune delle stampe. Sai, stavo vendendo abiti di King Fu ma con un tocco di stampe africane. Era unico e diverso. che mi hanno parlato della loro musica”.

Amayo mi dice che sapeva che senza un uomo di colore sarebbe stato difficile per il gruppo fare l’Afrobeat di Fela. Amayo mi dice che c’è uno spirito dietro l’Afrobeat di Fela e perché il gruppo faccia musica del genere, aveva bisogno dell’identità che solo un uomo di colore che può attingere a quello spirito può portare.

“Quando mi hanno detto di unirmi alla band, eravamo io e il mio amico. Il mio amico trova strano che alcuni ragazzi bianchi volessero fare Afrobeat e non era interessato. Trovo che l’idea sia interessante perché avevo già in programma di farlo fare musica, quindi ho deciso che se fossi salito a bordo avrei portato il mio tocco speciale piuttosto che cercare di replicare ciò che ha fatto Fela”.

Amayo mi racconta come ha portato lo spirito del Kung Fu e lo ha mescolato con il suo apprezzamento per la musica di Fela che lui chiama ‘Felalogia’ in un suono speciale. È stato con questo suono speciale insieme ad altri membri della band che gli Antibalas sono stati in grado di portare il loro suono afrobeat agli ascoltatori di tutta l’America e oltre.

Realizzare Afrobeat in un paesaggio sonoro in cui tale suono è del tutto estraneo ai consumatori primari richiedeva la creatività necessaria per rendere la musica accattivante. Ho chiesto ad Amayo come gli Antibalas siano riusciti a farcela e lui mi ha detto che si trattava di creare il suono che parlasse all’anima degli ascoltatori.

“La musica ha bisogno di parlare alla tua anima e, a volte, possono essere solo le percussioni o gli archi a connettersi con il tuo spirito. Quindi abbiamo preso tutti questi diversi strumenti dall’Africa, dall’America Latina e oltre e li abbiamo messi insieme in un modo diverso parti parlano all’anima degli ascoltatori”.

Dopo 23 anni trascorsi a guidare l’ascesa degli Antibalas e registrare 9 album completi e esibirsi in oltre 2000 spettacoli in 5 continenti tra il 1998 e il 2022, tra cui ben 4 volte alla Carnegie Hall, Amayo si è mossa per lanciare una carriera da solista che ha riunito tutti gli aspetti vitali della sua vita e della sua evoluzione artistica: l’arte marziale (Kung Fu), la musica e la moda. Gli ho chiesto cosa avesse motivato questa decisione e lui mi ha detto che ha preso la decisione molto tempo fa, ma ha deciso dopo aver pubblicato il candidato ai Grammy “Fu Chronicles”.

“Dal 2010 circa, ho pianificato di avere la mia band e creare il mio tipo di musica. Vedete, ‘Fu Chronicles’ è nato dal mio desiderio di unire il Kung Fu e la musica. Dopo l’album, ho deciso che era ora di iniziare finalmente la mia band”.

La band di Amayo si chiama semplicemente ‘AMAIO’ che significa – se non vai, non lo saprai mai. Era stato in grado di unire le forze con alcuni vecchi amici, alcuni dei quali aveva suonato come parte degli Antibalas. La sua band comprende shekere, chitarra, basso, flauto, violino, batteria, percussioni e fiati. Le canzoni di Amayo guidano le persone attraverso i movimenti di Kung Fu e le storie dei regni nigeriani di Edo e Ife.

Mi dice che la sua band si sta riunendo e non si preoccupano principalmente di trovare un nome speciale perché sono guidati dallo stesso spirito artistico.

“La band si sta riunendo. Sai, sono alcuni dei ragazzi incontrati dalla band, quindi non ci preoccupiamo di trovare un nome. A loro piace essere descritti come Amayo poiché cattura lo spirito della musica. ”

Come unto Orisha “Ah” Amayo canta spirituali e storie tradizionali nigeriane che sono state tramandate in un lignaggio sacro. Amayo è stato un maestro anziano (Sifu) del Scuola di Kung Fu Jow Ga di arti marziali dal 1982 ed esegue la tradizionale danza del leone cinese come rituale di saluto per iniziare le sue esibizioni sul palco per portare fortuna al pubblico.

Amayo sta per pubblicare un nuovo album che chiama ‘Il risveglio del leone’. Riguardo al nuovo album, rivela che è una musica speciale con cui ha dato un’idea agli ascoltatori “Fu Chronicles”. L’album uscirà con la sua nuova band e dice che mostrerà diversi elementi della sua arte, inclusa l’infusione di un po’ di femminismo nella sua musica che non si limita ai temi e ai ballerini di riserva. La sua moda è ispirata da sua madre il cui abbigliamento ha riproposto nei suoi abiti da palcoscenico.

“Scrivo canzoni sulla giustizia sociale, l’uguaglianza di genere e altri argomenti così consapevoli, ma lo faccio con il mio stile unico. Alcuni dei vestiti che indosso sul palco sono quelli della mia defunta mamma che ho appena riproposto, quindi penso che il suo spirito sia sempre con me.”

Durante l’intervista che era durata quasi 40 minuti, il telefono di Amayo squillò in tre occasioni, e ogni occasione ricordava che aveva un’esibizione e mi ricordava che doveva prepararsi per un’esibizione.

Prima di concludere l’intervista, abbiamo discusso dei progressi che Afrobeats sta facendo a livello globale e ho chiesto ad Amayo come pensa che l’industria musicale nigeriana dovrebbe garantire che la storia dell’ascesa di Afrobeats sia davvero nigeriana.

Mi dice che si tratta prima di capire che gli elementi africani compongono il suono, quindi possiamo sempre sapere che qualunque cosa accada, il suono non può mai essere rubato poiché l’elemento africano non può mai essere ricreato perfettamente.

“Le generazioni più giovani hanno bisogno di capire i suoni africani che rendono l’afrobeat quello che è. L’Occidente può dire che è influenzato dall’hip hop e dal pop, ma senza quel suono africano non ci possono essere gli afrobeat. Una volta compreso il suono africano, nessuno può accettare il suona lontano.”

La sua risposta è stata lunga e filosofica, proprio come aveva fatto per la maggior parte dell’intervista. Uno studente di ‘Felalogia’. Questo spiega tutto.

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