Incontra il primo giocatore NBA nato dopo il debutto di LeBron James

LeBron James ha dato la mancia alla sua undicesima partita NBA in carriera con stile, sbattendo a casa i primi punti della partita mentre i Cleveland Cavaliers hanno ospitato i LA Clippers in quella che allora si chiamava Quicken Loans Arena la notte del 18 novembre 2003.

James, allora un debuttante di 18 anni, aveva già mostrato al mondo NBA che tipo di impatto avrebbe potuto avere, segnando una media di 16,8 punti, 6,4 rimbalzi e 6,4 assist nelle sue prime 10 partite. Quella notte contro i Clippers, ha faticato con il suo tiro in sospensione ma è comunque riuscito a ottenere 14 punti e 8 assist per portare i Cavs alla vittoria per 103-95.

Quello stesso giorno, a poco più di 430 miglia di distanza in un ospedale di Sharon Hill, in Pennsylvania, un piccolo quartiere di 5.600 persone appena fuori Filadelfia, nacque Jalen Duren.

Duren compie 19 anni venerdì, lo stesso giorno dei suoi Detroit Pistons contro James e Los Angeles Lakers. Duren, la scelta numero 13 assoluta nel draft NBA del 2022, non è solo il più giovane giocatore attivo della NBA, ma detiene anche il primato di essere il primo giocatore NBA nato dopo che James ha fatto il suo debutto in NBA.

Quando è nato Duren, James aveva segnato 168 punti in carriera. Quel totale ora è di 37.311 mentre James, alla sua ventesima stagione, si avvicina al record di tutti i tempi e affronta un giocatore che ha quasi la metà dei suoi anni.

“Sarà come un momento surreale, sai cosa intendo”, ha detto Duren a ESPN. “È stato nel campionato più a lungo di quanto io sia vivo. Quindi essere in pista con lui è in qualche modo leggendario. Sarà una bella esperienza”.

Anche se il certificato di nascita di Duren potrebbe suggerire che è un ragazzo tra gli uomini nella NBA, il suo telaio di 6 piedi e 10, 250 libbre e il modo in cui si è affermato in campo all’inizio della sua carriera suggeriscono il contrario.

“Si sente più vecchio”, ha detto l’allenatore dei Pistons Dwane Casey. “Si comporta un po’ più vecchio e poi ti ricordi che lo è [a teenager]. Si comporta in modo molto maturo, ragazzo di carattere, quindi non lo sapresti”.

Duren ha aperto la stagione con una prestazione di 14 punti e 10 rimbalzi contro la scelta n. 1 Paolo Banchero e gli Orlando Magic, diventando il secondo giocatore più giovane nella storia della NBA a registrare una doppia doppia al suo debutto; solo Dwight Howard nel 2004 era più giovane. Anche se la sua stagione da rookie è stata un po’ rallentata da una distorsione alla caviglia sinistra che gli è costata tre partite, sta segnando una media di 6,5 punti e 7,4 rimbalzi in 21,4 minuti a notte dalla panchina per Detroit. Tra gli esordienti, solo Banchero sta mediando più rimbalzi a partita.

“L’età non conta molto per me”, ha detto Duren quest’estate sull’ingresso in campionato come giocatore più giovane. “Una volta entrati tra le linee, sono pronto per il canestro”.

I Pistons sanno che Duren ha ancora molta strada da fare prima che finisca di sviluppare, ma l’organizzazione è incoraggiata dai primi ritorni su un giocatore che hanno preso praticamente per niente al draft.

Duren è stato originariamente selezionato dagli Charlotte Hornets, che lo hanno ceduto ai New York Knicks nella notte del draft. È finito a Detroit come parte dell’accordo che ha visto i Pistons accettare il contratto di Kemba Walker per aiutare i Knicks a liberare spazio sul tetto per firmare Jalen Brunson. La scelta che Detroit ha inviato a New York nell’accordo originariamente apparteneva ai Milwaukee Bucks e non verrà trasmessa fino al 2025, quando a quel punto Duren avrà ancora solo 21 anni.

“La sua maturità e il suo set di abilità si traducono nell’NBA. Il suo rimbalzo, il blocco dei tiri, il suo atletismo si traducono”, ha detto Casey. “Le altre cose che imparerà, i suoi tiri, i movimenti del suo palo, la sua comprensione delle sfumature dell’estremità offensiva del campo, le imparerà man mano che invecchierà. Ma il suo atletismo, la sua fisicità e le dimensioni sono già traducendo”.

In una sequenza durante il secondo quarto di quella vittoria della serata di apertura contro i Magic, Duren ha fornito uno sguardo al suo immenso potenziale.

Dopo un errore da 3 punti di Franz Wagner di Orlando, Duren ha deviato un rimbalzo dal centro magico Mo Bamba e lo ha raccolto mentre correva sul pavimento per iniziare un contropiede. Dopo aver consegnato un passaggio di sfogo a Cory Joseph, Duren ha continuato a correre al centro del pavimento, intuendo un’opportunità. Il passaggio gli è stato restituito mentre rotolava verso il canestro, finendo con autorità con una schiacciata di mano destra su Chuma Okeke. Duren si è girato verso la panchina di Detroit mentre i suoi compagni di squadra sono balzati in piedi e hanno offerto un urlo e un flex, mentre i fan della Little Caesars Arena sono esplosi in giubilo.

“Mi sentivo come se fosse il mio momento ‘Sono finalmente qui'”, ha detto Duren quella sera dopo la partita.

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Il debuttante Jalen Duren raccoglie la roccia e scarica una massiccia schiacciata sul suo difensore per i Pistons.

Duren è il giocatore più giovane di una delle squadre più giovani della NBA (l’età media del roster dei Pistons è 25.08), ma non è sempre stato così per lui crescendo. Nonostante fosse alto 6 piedi e 4 in seconda media e torreggiasse sugli altri 13enni, ha continuato a giocare insieme ad altri bambini della sua età. Duren stava giocando per un piccolo programma di basket in Pennsylvania prima che Rob Brown, il direttore del Team Final AAU, lo reclutasse. La maggior parte dei giocatori di quella squadra avrebbe cercato di emulare professionisti come James o Kevin Durant, ma Brown avrebbe inviato a Duren clip di grandi uomini con set di abilità comparabili, giocatori come Chris Webber o Amar’e Stoudemire, contro i quali James ha gareggiato all’inizio del la sua carriera.

“Tutti erano fan di LeBron, specialmente durante i suoi primi anni, guardando quello che faceva, andando alle finali tanto quanto lui”, ha detto Duren a ESPN.

Mentre era al liceo, Duren ha iniziato a modellare il suo gioco sull’attuale compagno di squadra di James, Anthony Davis, guadagnandosi infine il primo posto nella classifica di reclutamento ESPN 100 per la classe del 2022. approfitta delle opportunità di lezione online mentre è bloccato negli hotel durante i tornei AAU per completare i requisiti dell’ultimo anno e riclassificarsi nella classe del 2021, unendosi ai Memphis Tigers a 17 anni. Sebbene Duren avesse solo 18 anni al momento del draft NBA del 2022, poteva essere arruolato perché gli era stato rimosso un anno dal diploma di scuola superiore e compiva 19 anni prima della fine dell’anno solare.

La giovinezza di Duren lo ha reso un’opzione perfetta per Detroit, poiché i Pistons cercano di ricostruirsi attorno a un nucleo giovane con la scelta numero 1 della scorsa stagione Cade Cunningham più la scelta numero 5 di quest’anno Jaden Ivey. Duren, Cunningham e Ivey sono tra i sei giocatori dei Pistons attualmente con contratti da rookie al primo turno.

I Pistons sanno che con una squadra così giovane, ci saranno dolori crescenti: l’inizio 3-11 di questa stagione ne è la prova. Tuttavia, i compagni di squadra e gli allenatori di Duren citano la sua maturità come parte del motivo per cui il suo passaggio alla NBA è andato liscio finora.

“L’ho seguito al liceo”, ha detto a ESPN il centro dei Pistons Isaiah Stewart. “Si è distinto per quanto fosse fisicamente imponente. Quanto fosse atletico. Maniaco dell’atletica.

“Non si sente 18. Non è costruito come se ne avesse 18. È costruito come un uomo adulto. È molto maturo per la sua età”.

Ohm Youngmisuk di ESPN ha contribuito a questa storia.

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