In che modo la guerra in Ucraina sta influenzando i giocatori russi della NHL e oltre

Da quando la Russia ha invaso l’Ucraina a febbraio, i giocatori di origine russa della NHL hanno affrontato l’incertezza, la preoccupazione per la sicurezza e il benessere dei propri cari a casa e le molestie da parte dei fan, mentre alcuni si aspettavano che si esprimessero contro il loro paese d’origine .

La lega ha anche affrontato problemi complessi, inclusi i precari viaggi transfrontalieri e la gestione delle relazioni internazionali.

In poche parole un GM della NHL: “È l’elefante nella stanza in questo momento”.

Ha aggiunto un altro GM: “Questa è una situazione complicata di cui, francamente, molti di noi non sono qualificati per parlare. E quindi per rispetto di quei giocatori, abbiamo tenuto la conversazione fuori dalla sfera pubblica”.

Ecco alcune delle dinamiche dietro le quinte della NHL mentre la guerra continua.

Vita per i giocatori della NHL

La scorsa stagione, molti giocatori russi hanno rifiutato del tutto di parlare con i media dopo l’invasione. Se i giocatori russi avessero parlato, era quasi sempre in base all’accordo con i giornalisti che “non ci sarebbero state domande sulla Russia”.

Quaranta giocatori di origine russa hanno fatto parte dei roster della serata di apertura nella NHL. (Al momento non ci sono giocatori di origine ucraina in campionato.)

Poiché gli spogliatoi sono stati riaperti ai media in questa stagione, quei giocatori sono più accessibili. Un giocatore russo ha detto a ESPN di trovarsi in una “situazione impossibile”.

“I media vogliono che parliamo solo così possono farci dire cose che si adattano alla loro storia”, ha detto il giocatore. “Ma in realtà non capiscono la situazione, o com’è per le nostre famiglie, o cosa sta effettivamente succedendo. Se dico che sono orgoglioso di dove vengo e amo essere russo, sono dipinto come un cattivo – – anche se non sostengo la guerra. Allora cosa dovrei fare, mentire?”

Ecco perché, ha detto il giocatore, è più facile non dire nulla. Ha anche notato che il tema della guerra non è stato sollevato dai suoi compagni di squadra negli spogliatoi o nei viaggi su strada poiché “ci concentriamo solo sul nostro lavoro, e questo è l’hockey”.

“La gente vuole [our players] per parlare in un certo modo, ma non dirai a qualcuno come pensare politicamente, proprio come eviti conversazioni su religione o politica al Ringraziamento, “un GM con più giocatori russi nel suo elenco ha detto a ESPN”. È in conflitto per gli atleti e una dinamica strana”.

Per i giocatori russi, la preoccupazione più grande è stata la loro stessa sicurezza, così come la sicurezza delle loro famiglie. Secondo diverse fonti, alcune squadre, in particolare squadre con forti risorse, stanno facendo cose dietro le quinte per aiutare a supportare i giocatori russi. Ciò include aiutare a ottenere i visti per i membri della famiglia e persino aiutarli a trasferirsi.

La guerra non ha influito sui contratti degli attuali giocatori della NHL, ma ha influito sui loro guadagni complessivi. Il produttore di apparecchiature CCM, ad esempio, ha smesso di utilizzare attori russi in tutte le campagne di marketing globali. Secondo diversi agenti di marketing della NHL, ci sono pochissimi marchi che cercano di fare nuovi affari con giocatori di origine russa mentre aspettano il clima. Ci sono, tuttavia, previste attivazioni di marketing intorno al capitano dei Washington Capitals Alex Ovechkin in questa stagione mentre si avvicina a Gordie Howe nella classifica dei punteggi di tutti i tempi.

Ovechkin è stato un argomento di conversazione durante la guerra, dato il suo precedente supporto vocale per Vladimir Putin e il fatto che appare ancora con Putin nella sua foto del profilo Instagram. Ma i più vicini a Ovechkin hanno affermato che le dinamiche per uno degli atleti più famosi della Russia sono complesse e che ci sono ancora preoccupazioni per la sua famiglia a casa, motivo per cui non ha cambiato la sua foto.

Viaggio per i giocatori russi

Secondo fonti, nessuna squadra della NHL ha impedito ai propri giocatori nati in Russia di tornare a casa quest’estate, nonostante l’imprevedibilità delle restrizioni di viaggio. “Come fai a dire a un ragazzo di non visitare la sua famiglia, il luogo in cui è cresciuto?” ha detto un direttore generale. “Ma penso che molti di noi stessero trattenendo il respiro, solo per assicurarsi che non ci fossero singhiozzi”.

Il processo per richiedere nuovamente i visti è stato molto più complicato – e più lento – rispetto agli anni passati.

Il consolato degli Stati Uniti a Mosca ha sospeso i servizi di visto, così tanti giocatori nati in Russia sono volati in altri paesi per ottenere l’approvazione dei loro documenti, il che ha causato qualche mal di testa. Ma come ha detto un agente, “Quello era sul governo degli Stati Uniti – sono quelli che hanno reso le cose più difficili”.

Quando i San Jose Sharks e i Nashville Predators hanno aperto la loro stagione a Praga come parte della NHL Global Series, il ministero degli Esteri ceco ha inizialmente detto alla lega che i giocatori russi non sarebbero stati i benvenuti a causa della guerra in Ucraina.

Gli Sharks, dal GM Mike Grier al capitano Logan Couture, hanno espresso pubblicamente una posizione dura: se i russi non potessero andare, l’intera squadra non ci andrebbe.

Il governo ceco alla fine ha abbandonato il suo tentativo di divieto. Yakov Trenin dei Predators e Alexander Barabanov ed Evgeny Svechnikov degli Sharks hanno suonato tutti a Praga. Secondo le persone vicine ai giocatori, non hanno vissuto alcuna ostilità e sono stati addirittura fermati per fotografie e autografi dai fan durante la trasferta.

A livello di campionato

La NHL ha condannato il governo russo poco dopo l’invasione di febbraio e ha posto fine a tutti i rapporti commerciali in Russia, inclusi il suo sito web in lingua russa, i media e gli accordi di sponsorizzazione. L’ufficio della lega si è anche affrettato a separare gli atti del governo russo con i giocatori russi della lega. La NHL ha affermato che supporterà i suoi giocatori, inclusa l’aggiunta di ulteriore sicurezza, che è continuata in questa stagione.

La NHL e la NHLPA hanno collaborato con l’IIHF per ospitare una Coppa del Mondo di hockey nel febbraio 2024. L’IIHF ha bandito la Russia dagli eventi internazionali, ma la NHL e la NHLPA sperano di poter trovare una soluzione, come avere atleti russi gareggiare sotto un nome o una bandiera neutrali. Ma il vice commissario Bill Daly ha detto che gli altri paesi partecipanti non lo considerano soddisfacente e stanno sostenendo la mancata partecipazione dei giocatori russi.

“Soprattutto dal momento che la NHL non è andata alle ultime due Olimpiadi, giocare in questo torneo è profondamente personale per i giocatori russi”, ha detto a ESPN l’agente Dan Milstein, che rappresenta la maggioranza dei giocatori russi nella NHL. “Lavorerò a stretto contatto con tutte le persone coinvolte per trovare una soluzione qui. Lotteremo fino alla fine. Questa è una questione molto importante per i giocatori e non includerli è assolutamente ingiusto”.

La questione KHL

Una preoccupazione per la NHL è il suo rapporto con la Kontinental Hockey League, una lega che comprende squadre di diversi paesi, ma la grande maggioranza di loro ha sede in Russia. La KHL, che è ampiamente considerata la seconda miglior lega di hockey al mondo, è stata in buoni rapporti con la NHL. La NHL aveva preso in considerazione l’idea di inviare una squadra in Russia per le partite di esibizione o di reintrodurre un evento crossover KHL / NHL. Quelle discussioni sono sospese a tempo indeterminato, con la lega che pone fine a tutti i rapporti commerciali con la Russia.

La KHL e la NHL avevano un “memorandum d’intesa” che richiedeva a ciascuna lega di rispettare i reciproci contratti dei giocatori. Nessuna squadra della KHL ha violato quel memorandum, ma molti dirigenti della NHL si sono chiesti se ciò potesse cambiare. “Voglio vedere cosa succede in questa stagione in corso”, ha detto Daly a ESPN ad agosto. “Non so davvero un modo o l’altro ancora.”

Un dirigente della NHL ha presentato questo scenario: “Se un giocatore non è contento del suo tempo di gioco, o fino all’AHL, chi può dire che non si limita a scappare a casa e firma un contratto laggiù? Questa è una reale possibilità ora”.

Ivan Fedotov

Un giocatore in particolare che è stato coinvolto nel vortice geopolitico: il potenziale cliente di Flyers Ivan Fedotov, che avrebbe dovuto competere per la posizione di portiere di riserva di Philadelphia in questa stagione. Fedotov ha giocato la scorsa stagione per il CSKA Mosca del KHL, considerato un’estensione dell’esercito russo. Fedotov ha firmato un contratto con i Flyers a maggio e due mesi dopo, mentre pattinava su una pista di San Pietroburgo, è stato arrestato da una squadra SWAT e mandato in una base militare a Severomorsk. Tutti gli uomini di età compresa tra i 18 e i 27 anni in Russia devono prestare servizio militare a meno che non abbiano un’esenzione ufficiale, che di solito riguarda gli studi universitari. Fedotov è stato arrestato per fuga militare.

“Questo tipo di rapimento e invio di giovani nelle basi artiche è stato usato come rappresaglia contro le figure dell’opposizione in Russia”, ha spiegato a ESPN la corrispondente del Washington Post Russia Mary Ilyusina. “In questo caso, potrebbe non avere a che fare con l’opposizione, ma piuttosto abbandonare un club russo per uno americano”.

Fedotov ha assunto un avvocato militare, che ha riferito che Fedotov è stato ricoverato in ospedale dopo aver ricevuto “una specie di iniezioni”. Fedotov da allora è stato trasferito in un’altra base. Il suo team legale ha ritirato il suo appello per le accuse di evasione e, secondo le fonti, spera che dopo aver prestato servizio per un anno nell’esercito sarà rilasciato e gli sarà permesso di venire negli Stati Uniti per iniziare la sua carriera nella NHL.

Questo è un caso che la lega sta seguendo da vicino, in quanto potrebbe essere il primo esempio di violazione del memorandum NHL e KHL. Considerando il rapporto del CSKA Mosca con l’esercito, è possibile che Fedotov possa essere chiamato a giocare per il CSKA Mosca.

Un direttore generale ha detto di non essere così preoccupato per i veterani affermati, ma di più per i potenziali clienti e i giocatori più giovani della lega. “Sembrano più suscettibili a farsi coinvolgere dal servizio militare, eccetera”, ha detto il GM. “E ovviamente ora c’è la vera preoccupazione – quella che abbiamo avuto per anni, ma che ci siamo allontanati di recente – di portare quei ragazzi qui e firmare contratti”.

Il progetto e le prospettive russe

Molti nella comunità di scouting hanno predetto che i russi sarebbero stati esclusi dal primo turno del draft NHL 2022 per la prima volta dal 2005. Tuttavia, tre giocatori russi sono stati selezionati al primo turno a luglio: Pavel Mintyukov (Anaheim Ducks, n. 10), Ivan Miroshnichenko (Washington Capitals, n. 20) e Danila Yurov (Minnesota Wild, n. 24). È molto più facile per le squadre NHL reclutare giocatori che già giocano in Nord America, come Minyukov e Yurov, che erano nella Ontario Hockey League.

Miroshnichenko è più un rischio. Una volta era stato proiettato come una scelta della lotteria, ma è stato abbandonato perché era ancora in Russia a giocare in seconda divisione la scorsa stagione e perché salterà la stagione 2022-23 dopo che gli è stato diagnosticato un linfoma non Hodgkin. I Capitals consideravano la sua selezione come una scommessa, ma il vantaggio era troppo per lasciar perdere.

Matvei Michkov è considerato una delle prime tre scelte nel draft 2023 e sarà interessante monitorare le sue azioni mentre gioca in questa stagione per lo SKA St. Petersburg nel KHL. Diverse squadre NHL hanno ritirato scout dalla Russia, ma è difficile valutare quante organizzazioni abbiano una presenza russa poiché alcune squadre potrebbero avere consulenti sul libro paga. Ad ogni modo, Michkov andrà per l’intera stagione con pochissime persone delle organizzazioni NHL che lo guarderanno. Gli scout dicono che aiuta il fatto che Michkov abbia giocato in tornei molto frequentati negli ultimi due anni, come la Coppa Hlinka-Gretzky e il mondo juniores 2021 in Texas.

Michkov è sotto contratto con il KHL per tutta la stagione 2025-26. “In quei tornei sembrava un talento di livello mondiale, qualcuno degno di entrare tra i primi due, -tre del draft”, ha detto un veterano scout amatoriale. “Ma non sarei scioccato se ci fosse una caduta precipitosa semplicemente a causa delle circostanze”.

.

Leave a Comment