È finalmente il turno dell’Africa di vincere la Coppa del Mondo?

Il famigerato pronostico di Pele sui Mondiali africani ha superato da tempo la data di scadenza, ma è ancora tirato fuori prima di ogni Coppa del Mondo FIFA mentre il continente attende ancora il suo primo titolo mondiale.

“Una nazione africana vincerà la Coppa del Mondo prima del 2000”, dichiarò Pelé nel 1977, in modo piuttosto ambizioso alla luce della disastrosa campagna dello Zaire – e del 9-0 battuto dalla Jugoslavia – al torneo del 1974.

Le cose non sono andate così male da allora, ma c’è stato ben poco in termini di miglioramento tangibile della Coppa del Mondo africano. La corsa del Camerun ai quarti di finale del 1990 rimane il massimo dell’Africa, emulata da Senegal (2002) e Ghana (2010), ma mai superata.

Pelé ha persino esteso la sua previsione al 2010, ma anche questo si è rivelato vano.

In effetti, le prestazioni collettive del continente sono probabilmente peggiorate negli ultimi decenni, con il torneo del 2018 il primo dal 1982 – quando l’Africa contava solo due partecipanti – dove nessuno ha raggiunto gli ottavi.

Negli anni ’80, in due tornei, il 25% dei partecipanti ai Mondiali africani ha raggiunto la fase a eliminazione diretta, con un picco del 33% in tre tornei – e 10 partecipanti – negli anni ’90.

Negli anni 2000, sempre su 10 partecipanti e due tornei, solo il 20% delle squadre ha raggiunto la fase a eliminazione diretta, mentre gli ultimi 16 partecipanti, nelle ultime tre edizioni, hanno registrato una percentuale di successo del 25%.

Le squadre africane hanno vinto collettivamente tre partite di gruppo in ogni torneo dal 1998, una percentuale di vittorie del 20% che è scesa al 16,6% nel 2010, quando l’Africa aveva sei rappresentanti anziché cinque.

L’instabilità degli allenatori e gli incarichi manageriali inadeguati, con le squadre africane troppo spesso negate alla consistenza, hanno negato alle squadre la familiarità o la serenità che deriva dalla stabilità manageriale.

Alcune delle migliori squadre africane sono state ostacolate da rimpasti di allenatori dell’ultimo minuto – pensa la Nigeria che si è separata da Philippe Troussier prima di nominare Bora Milutinovic solo sei mesi prima della Coppa del Mondo del 1998 – o nomine manageriali inadeguate – pensa l’incarico della Costa d’Avorio Sabri Lamouchi, che non aveva precedenti esperienze di allenatore, per supervisionare la Golden Generation nel 2012.

La nomina di Lars Lagerback da parte dei Super Eagles e quella di Sven-Goran Eriksson da parte degli ivoriani – rispettivamente quattro e tre mesi prima della Coppa del Mondo 2010 – sarebbero a cavallo di entrambe le categorie.

Troppo spesso le squadre di talento e di successo si sono ritrovate alle prese con nuovi allenatori e tentando di apprendere nuovi approcci alla vigilia della Coppa del Mondo, con le FA desiderose di placare la fame locale per un grande nome, un allenatore di alto profilo e giustificare una maggiore spesa per uno stipendio da nominare uno straniero.

“Le possibilità di successo degli allenatori erano limitate dal fatto che spesso non si identificavano completamente con la cultura, la mentalità e lo stile di vita africani o sapevano troppo poco di questi attori”, si legge nel rapporto tecnico della FIFA all’indomani della Coppa del Mondo 2010.

Tutto ciò detto…

Quest’anno, il quintetto africano si trova in una posizione unica in cui tutti e cinque sono supervisionati da allenatori locali: la prima volta nella storia che è successo per tutti i rappresentanti africani diretti alla Coppa del Mondo.

Aliou Cisse è l’allenatore del Senegal dal 2015, dopo essersi guadagnato i gradi con la squadra Under 23. Negli ultimi sette anni ha coltivato un’atmosfera unita e familiare, rimanendo tipicamente fedele ai giocatori, pur appoggiandosi a un approccio tattico che sfrutta i punti di forza della sua squadra.

Ha supervisionato i progressi – qualificazioni consecutive alla Coppa del Mondo per la prima volta e un primo titolo di Coppa d’Africa – e ha esperienza del torneo sia come giocatore che come capo allenatore. Con Cisse, il Senegal ha continuità, stabilità e, soprattutto, un track record di successi.

Gli altri quattro allenatori non erano ai loro incarichi attuali all’inizio dell’anno, con Rigobert Song e Otto Addo che hanno preso le redini rispettivamente di Camerun e Ghana in vista dei playoff, e Walid Regragui e Jalel Kadri nominati da Marocco e Tunisia dopo la qualificazione .

Tuttavia, tutti e quattro hanno avuto esperienza di coaching all’interno delle strutture nazionali prima della loro nomina e hanno familiarità con il pool nazionale a loro disposizione.

Allo stesso modo, hanno tutti supervisionato un aumento del morale dopo aver sostituito i predecessori impopolari; con Addo e Song che godono di una reputazione particolarmente elevata in patria dopo aver eliminato rispettivamente la Nigeria e la splendida Algeria nei playoff.

Regragui ha rivitalizzato gli Atlas Lions al momento giusto dopo aver sostituito il profondamente impopolare Vahid Halilhodzic, il cui approccio duro e l’ostracismo di giocatori di spicco non erano andati bene.

Anche gli svantaggi economici, la logistica inadeguata, la corruzione e la cattiva gestione e le infrastrutture limitate sono servite a limitare il progresso, così come i frequenti disaccordi finanziari che hanno minato le prestazioni delle squadre africane.

Sia il Ghana che il Camerun sono implosi, in un contesto di controversie sui bonus, nel 2014, dove anche la Nigeria ha boicottato gli allenamenti in vista dell’incontro degli ottavi con la Francia, come aveva minacciato di fare il Togo nel 2006. Resta da vedere se tali problemi si ripresenteranno in Qatar.

I potenziali contendenti hanno anche faticato a gestire i minacciosi pareggi nella fase a gironi e gli infortuni intempestivi ai giocatori chiave.

Compreso Sadio Mane quest’anno, il calciatore africano dell’anno in carica si è infortunato in vista dei Mondiali del 2010, 2018 e 2022. Didier Drogba e Mohamed Salah sono riusciti a scendere in campo, ma entrambi erano l’ombra di se stessi, mentre per Mane, arrivato secondo al Pallone d’Oro solo il mese scorso, non ci sarà una rimonta da favola.

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Le squadre africane destinate alla Coppa del Mondo sono arrivate in gran parte indenni al torneo, con la clamorosa eccezione di Mane, la cui assenza deve richiedere una ricalibrazione delle prospettive del Senegal, e del Ghana, che sono privi sia dei portieri principali che del centrocampista difensivo di prima scelta a causa di lesione.

Il presidente della nazione Nana Akufo-Addo sembra impassibile, affermando di recente che Pele “aveva in mente il Ghana” quando ha fatto la sua audace previsione del 1977.

https://www.pulse.com.gh/sports/football/black-stars/akufo-addo-says-pele-had-ghana-in-mind-when-he-predicted-african-team-to-win- mondo/jsdkbxm

Quest’anno, nessuna delle parti del continente può davvero affermare di essere stata trascinata in un momento particolarmente atroce, come è avvenuto in passato. La Costa d’Avorio di Drogba ha dovuto vedersela sia con l’Argentina che con l’Olanda nel 2006, e sia con il Brasile che con il Portogallo nel 2010. Nonostante il loro talento, gli Elephants non sono stati in grado di avanzare.

Nel 2002, la Nigeria ha incontrato Argentina, Inghilterra e Svezia nel primo turno, il Ghana ha incontrato Germania, Portogallo e Stati Uniti nel 2014, mentre il Marocco ha affrontato Spagna e Portogallo in Russia; tutti e tre non sono riusciti a progredire.

I cambiamenti nel modo in cui vengono condotti i sorteggi della Coppa del Mondo dal 2018 hanno ridotto le possibilità di gironi sproporzionatamente difficili, anche se la Nigeria si è trovata ancora contro l’Argentina e l’eventuale finalista Croazia nel 2018.

Sulla base della classifica mondiale FIFA, il Camerun ha il gruppo più duro delle squadre africane nel 2022, con il Brasile, favorito della Coppa del Mondo, la minaccia più minacciosa. La Svizzera è al 15° posto nel mondo, mentre la Serbia è appena fuori dalla top 20 mondiale.

Ghana e Marocco se la scontreranno dopo essere stati contrapposti rispettivamente contro Uruguay, Portogallo, Croazia e Belgio, ma entrambi potrebbero essere tranquillamente fiduciosi che la loro vitalità e giovinezza – le Black Stars sono la squadra più giovane del torneo – possano sconvolgere le squadre che sono collegandosi ad alcuni dei giocatori più anziani della competizione e rischiando di avere gambe invecchiate su entrambe le estremità del campo.

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Poi c’è il Senegal, che ha tranquillamente l’incarico più appetitoso delle cinque squadre africane. Come ha dimostrato l’apertura di domenica, il Qatar sembra sconfitto come paese ospitante e non dovrebbe essere una partita per i campioni d’Africa, mentre l’Ecuador – 44 ° classificato al mondo – troverà la partita molto più dura contro i Teranga Lions.

Il primo incontro del Senegal contro l’Olanda, ottava classificata al mondo, è forse l’incontro singolo più duro della permanenza di Cisse, ma gli africani occidentali si sosterranno comunque per passare agli ottavi.

Qui, tuttavia, è dove la perdita di Mane potrebbe vanificare i loro tentativi di emulare la gloriosa generazione del 2002 o addirittura aprire nuove strade per i concorrenti africani.

Ciò di cui questa squadra senegalese è la prova, tuttavia, è come la qualificazione e il successo nel palcoscenico più importante di tutti possano lasciare un’eredità a beneficio delle generazioni future.

I Teranga Lions potrebbero non essere riusciti a costruire immediatamente la loro corsa ai quarti di finale del 2002, non tornando alla Coppa del Mondo fino al 2018, ma la squadra che ora si è qualificata per le edizioni consecutive è stata ispirata dai risultati degli eroi della loro giovani, infondendo a una nuova generazione il desiderio di emulare l’impresa di Papa Bouba Diop, El Hadji Diouf, Salif Diao et al.

“La generazione del 2002 è un riferimento per loro”, ha detto Cisse a ESPN all’inizio di quest’anno. “Molti dei nostri giocatori ci hanno seguito e alcuni mi hanno anche detto che erano nell’autobus che correva dietro il nostro autobus.

“È commovente, che abbiano questi punti di riferimento, mi tocca davvero”.

Le eredità dei passati successi internazionali sia per il Senegal che per il Ghana stanno iniziando a mostrare oggi le sorti delle squadre e potrebbero rivelarsi una preziosa fonte di sostentamento mentre cercano di aprire nuovi orizzonti in Qatar.

Ciò che tutte e cinque le squadre hanno fatto con successo ed efficacia – una tendenza del contingente africano di quest’anno più che mai – è integrare i giocatori delle loro ampie diaspore nelle squadre della Coppa del Mondo.

Ciascuno dei cinque si appoggia pesantemente su giocatori chiave nati e cresciuti al di fuori dell’Africa, con artisti del calibro di Kalidou Koulibaly e Edouard Mendy, Inaki Williams ed Eric Maxim Choupo-Moting, Acrhaf Hakimi e Hakim Ziyech portano tutti gli apprendimenti e le esperienze dei loro percorsi specifici al vertice per sostenere la nazionale.

Anche senza Mane, non mancano il potere delle stelle e l’esperienza in Champions League in almeno quattro delle cinque rappresentative del continente, mentre i giocatori africani si stanno diplomando nelle migliori accademie e lavorano con i migliori allenatori come mai prima d’ora.

Se gli allenatori possono continuare a trovare una miscela tra il talento nostrano e le stelle della diaspora, se possono continuare a promuovere ambienti in cui è possibile stabilire connessioni tra giocatori che non hanno mai vissuto all’interno di un paese e le nazioni che ora rappresentano, allora La sfida dell’Africa per i Mondiali può essere più forte e ricca rispetto al passato.

La Francia ha vinto due Mondiali incorporando stelle chiave nate in Africa o nate da genitori africani, le squadre africane stanno iniziando a garantire che la globalizzazione del calcio funzioni anche per loro.

“Una squadra africana deve vincere la Coppa del mondo nel prossimo futuro”, ha detto l’anno scorso il presidente della CAF, il dottor Patrice Motsepe.

Vincere? Probabilmente no [sorry, Pele…] ma anche senza Mane, c’è motivo di cauto ottimismo sul fatto che i rappresentanti dell’Africa del 2022 possano almeno migliorare le fortune del continente dopo il primo round del 2018.

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