Dopo la vittoria di ALCS, Astros alla ricerca della perfezione

NEW YORK — C’è una durezza in questa squadra di Houston Astros, affinata da anni che sente ogni insulto immaginabile, esiste come carta moschicida per vetriolo, vive una vita di perpetua malvagità. È qualcosa che, ormai, tutti coloro che indossano l’uniforme capiscono non svanirà, perché le narrazioni che li circondano sono più incisioni su pietra che disegni a matita. Nonostante tutta la loro magnificenza, tutto il brillante baseball che hanno giocato nelle prime sette partite di questa post-stagione, gli Astros, per quelli fuori dall’area metropolitana di Houston, non saranno mai nient’altro che la peggior versione di se stessi.

Anche con un elenco per lo più ribaltato, ciò non cambierà. E accettarlo – non abbracciarlo ma sopportarlo – ha preso questo eccezionale gruppo di giocatori di baseball e lo ha sovralimentato. Gli Astros tornano alle World Series per la quarta volta in sei anni. Hanno concluso una serie di campionati della American League contro i New York Yankees domenica sera con una vittoria per 6-5 che ha prenotato un appuntamento venerdì a Houston per Gara 1 contro il campione della National League Philadelphia Phillies.

Il fatto che lo abbiano fatto cancellando un paio di deficit e grattando un’altra vittoria in una corsa – la quarta in sette partite durante questo soggiorno imbattuto dopo la stagione – si adatta a questa squadra. Gli Astros hanno fatto ciò che qualsiasi gruppo che sopportasse il peso dei propri misfatti avrebbe potuto: assorbito la negatività, interiorizzata e convertita in carburante. Per alcuni, ha spinto la crescita, per altri la rabbia. Per tutti, è qualcosa.

“Il disprezzo che prendiamo – questa squadra è mentalmente forte”, ha detto il manager di Astros Dusty Baker. “A volte, quando attraversi delle avversità, ti rende più forte.”

Non commettere errori, questa squadra di Houston è forte, mentalmente, fisicamente, emotivamente. Ci riesce nonostante i suoi fallimenti ea causa loro. Si può accettare che lo schema di furto di segni degli Astros durante la stagione 2017 abbia macchiato la loro vittoria nelle World Series pur riconoscendo che quello che stanno facendo nel 2022 – mettendosi sull’orlo di una corsa post-stagione di tutti i tempi – è meraviglioso, cognitivo sia dannata la dissonanza.

Basta guardare i punteggi delle loro sette vittorie: 8-7, 4-2 e 1-0 nella serie di divisione contro Seattle, seguite da 4-2, 3-2, 5-0 e 6-5 contro gli Yankees. Sei delle sette partite tese, tese, capaci di andare di traverso in qualsiasi momento. Ma nessuno lo ha fatto. Gli Astros hanno disinnescato bomba dopo bomba, hanno fissato situazioni tese e intense e ogni volta sono emersi dalla parte migliore. E ora si trovano in una rara compagnia, insieme ai Cincinnati Reds del 1976 e ai Colorado Rockies del 2007, che sono andati 7-0 fuori dal cancello nei playoff, e una vittoria in meno rispetto al record di otto vittorie consecutive dei Kansas City Royals del 2014 all’inizio una post-stagione.

Gli infuocati Phillies, che abbracciano pienamente la retorica della squadra del destino che giustamente accompagna un gruppo che ha guidato una testa di serie n. 6 alle World Series, sono tutto ciò che si frappone tra gli Astros e la perfezione. Il fatto che un’imbattibilità post-stagione sia anche una possibilità in un ottobre che ha visto le squadre 111 vittorie Los Angeles Dodgers e 101 vittorie Atlanta Braves e New York Mets ritirarsi nella loro prima serie rafforza la natura aberrante della corsa di Houston.

“Oggi è stata davvero la prima volta che ci ho pensato”, ha detto Lance McCullers Jr., titolare di Astros’ Game 4 e uno dei cinque giocatori rimasti dalla squadra del 2017. “Ho visto molte persone fare un grosso problema per un’imbattibilità post-stagione. Non mi ha davvero colpito. Voglio dire, il baseball è così difficile. Queste squadre sono così brave. Tipo, Seattle, l’ho detto l’altro giorno: io non credo che nessun altro possa battere Seattle. Stavano giocando in modo incredibile. Veniamo qui [to New York] –ancora una volta, chiudere i giochi. Basta graffiare e artigliare e trovare un modo”.

Da quando la post-stagione del baseball si espanse nel 1969, solo la Big Red Machine ha attraversato una post-stagione senza imperfezioni, nel ’76. Nell’era delle wild card, i più vicini all’impeccabile erano i Chicago White Sox del 2005 e gli Yankees del 1999, che andarono 11-1. Un punteggio di 11-0 rimane un colpo di luna anche per gli Astros, con i Phillies pronti per iniziare Aaron Nola e Zack Wheeler nelle gare 1 e 2 e il mancino Jose Alvarado e il destro Seranthony Dominguez che ottengono quattro giorni di riposo necessari e un La formazione guidata da Bryce Harper ha intagliato i bastoni da lancio per la maggior parte del mese.

Ma non è affatto fuori dal regno delle possibilità. In sette partite, i lanciatori di Astros hanno tenuto gli avversari su una linea .178/.248/.291, trasformando essenzialmente un paio di formazioni di squadre di playoff in nove battitori che sarebbero stati retrocessi a Triple-A per inettitudine. In 33 inning, i soccorritori di Astros hanno concesso due run — un’ERA di 0,55 — su 14 hit e 10 walk, eliminandone 42. I loro giocatori di tutti i giorni hanno commesso un solo errore, e uno borderline, su un bad-hop, rovescio in-the-hole di Jose Altuve che ha accelerato un tiro offline. E sono riusciti a segnare abbastanza per vincere, nonostante la scomparsa offensiva di Altuve e, nell’ALCS, New York che tiene sotto controllo Yordan Alvarez.

Quasi la perfezione con margini di miglioramento è una combinazione spaventosa, eppure è qui che si trovano questi Astros: nel loro quarto classico autunnale in sei anni.

“Il baseball è selvaggio”, ha detto McCullers. “Il motivo per cui non vedi molte squadre andare a così tante post-stagioni, così tanti campionati, così tante World Series è che il gioco non si gioca sulla carta. Le squadre migliori non ce la fanno ogni anno. “non vincere ogni anno. E in qualche modo, in qualche modo, ci siamo trovati la migliore squadra dell’American League negli ultimi anni. Abbiamo vinto il campionato dell’American League molte volte. Ora, dobbiamo provare a finirlo .”

Non ci sono riusciti nel 2019, quando hanno perso in sette partite contro i Washington Nationals, o nel 2021, quando Atlanta ha teso loro un’imboscata e vinto un campionato in sei partite. Quest’anno, però, sono determinati a — per Baker, che ha vinto più di 2.000 vittorie in una carriera da manager che ancora non include un campionato, e per Michael Brantley, l’esterno sinistro veterano che ha saltato la postseason a seguito di un intervento chirurgico alla spalla . Vogliono farlo come l’ultima convalida per i ritorni di McCullers e Justin Verlander dagli interventi chirurgici al braccio. E vogliono farlo per mettere a tacere l’idea che l’unico modo in cui gli Astros vincono i campionati è barare.

Nessuno nella panchina degli Astros stava sbattendo su un bidone della spazzatura domenica, eppure erano lì, sotto 3-0 e senza una goccia di sudore sulla fronte. L’interbase esordiente Jeremy Peña, l’MVP dell’ALCS, ha lanciato un fuoricampo di tre punti per pareggiare la partita. Più tardi, sotto 5-4 al settimo inning, gli Astros hanno sfruttato un errore su una potenziale palla doppia colpita da Peña in un diluvio: prima un Alvarez RBI per segnare Altuve, poi un singolo RBI via libera di Alex Bregman per piatto Pena. A quel punto, Baker si è rivolto a Bryan Abreu, che ha lanciato un inning senza reti, seguito da Rafael Montero e Ryan Pressly, che continua a sopraffare i battitori.

Questa è una versione idealizzata dell’Astros, una migliore di chiunque altro nella prevenzione della corsa e molto brava con la mazza per far stare in piedi quell’avarizia. Sono un’unità squisitamente costruita che sposa le stelle con profondità e sputa sui capricci del baseball di piccoli campioni che definiscono ottobre. E ciò a cui pensano quelli nella panchina opposta o le posizioni dei loro avversari semplicemente non importa a loro.

“Voglio dire, non è come Tupac. Non siamo noi contro il mondo, sai?” Baker ha detto — e lo ha detto con convinzione, forse dopo essersi convinto che è davvero così, anche quando le prove suggeriscono il contrario. Parte del suo lavoro, come manager, è scrivere la propria narrativa, afferrare martello e scalpello e incidere sugli Astros un diverso tipo di storia. Houston lo ha coinvolto all’indomani dello scandalo per aiutare a forgiare una nuova identità, il che era davvero un compito impossibile.

Baker, come tutti nella clubhouse degli Astros, prende i pezzi e le parti più convenienti del passato e li sfrutta per creare un nuovo futuro. Sebbene questi Houston Astros non siano quegli Houston Astros, non possono negare che il loro passato informi il loro presente. Li ha aiutati a renderli quello che sono. E questa è la squadra che vogliono essere gli Yankees, i Mariners e tutti gli altri nel baseball.

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