Diogo Dalot del Man United ha finalmente dato ragione a Jose Mourinho

Jose Mourinho una volta ha salutato la formazione del portiere del Manchester United Joel Pereira, che ora gioca in Olanda con l’RKC Waalwijk, come “il miglior portiere portoghese della prossima generazione”. Non sempre riesce bene, ma l’allenatore può permettersi un sorriso per quello che Diogo Dalot sta facendo all’Old Trafford in questa stagione.

Mourinho era in carica quando il Man United ha pagato all’FC Porto 19 milioni di sterline per ingaggiare Dalot nel 2018 e, il giorno in cui è arrivato, ha etichettato il 19enne come “il miglior terzino d’Europa nella sua fascia d’età”. Sembrava un tag notevole per un giocatore che aveva collezionato solo sette presenze da senior con il Porto. Ci sono state volte negli ultimi quattro anni in cui la valutazione di Mourinho è sembrata fuori bersaglio.

Ma a quasi tre mesi dall’inizio di questa stagione, Dalot è uno degli unici due giocatori – insieme al portiere David de Gea – ad aver iniziato tutte le 15 partite di Erik ten Hag in carica. In Premier League in questa stagione, nessun giocatore dello United ha avuto più tocchi di palla di Dalot (769), mentre solo Lisandro Martinez (500) e Bruno Fernandes (412) hanno effettuato più passaggi completati dei suoi 401.

Chiedi ai fan dello United quali giocatori hanno aiutato Ten Hag a cambiare le cose e probabilmente parleranno di Martinez, Raphael Varane o Christian Eriksen. Anche Dalot, però, dovrebbe essere lassù.

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Non molto tempo fa è stato ceduto in prestito al Milan con l’allora allenatore Ole Gunnar Solskjaer – che ha supervisionato l’acquisto da 50 milioni di sterline del terzino destro Aaron Wan-Bissaka dal Crystal Palace solo un anno dopo l’arrivo di Dalot – suggerendo che aveva bisogno più tempo di gioco di quello che poteva offrire all’Old Trafford.

Dalot era così desideroso di sfruttare al meglio il suo tempo in Italia che occasionalmente dormiva sul campo di allenamento per assicurarsi di avere accesso alle attrezzature per il recupero. Gli infortuni sono stati un problema in passato – è stato limitato a sole 11 presenze durante questa seconda stagione in Inghilterra – anche se la maggior parte dei problemi sono stati attribuiti ai dolori della crescita. Ma ha lavorato duramente per rimanere il più in forma possibile e non ha avuto un infortunio significativo per più di due anni.

Solskjaer è rimasto in contatto regolare durante il periodo di Dalot al Milan e quando la squadra di Serie A ha cercato di ingaggiarlo definitivamente nell’estate del 2021, il loro interesse è stato respinto. Solskjaer è sempre stato un ammiratore delle capacità di Dalot come terzino offensivo, ma aveva dubbi sulla sua affidabilità in difesa. Il norvegese ha notato un miglioramento dopo il suo ritorno da San Siro, qualcosa che Dalot ha attribuito all’influenza del calcio italiano.

“Se sono un difensore migliore lo devo al Milan”, ha detto. “Il calcio italiano è diverso dalla Premier League e mi sono dovuto adattare in un solo anno e giocare in Serie A mi ha aiutato molto”.

Finora in questa stagione, solo Casemiro (25) ha realizzato più contrasti con la maglia dello United di Dalot (20); solo Martinez (46) e Varane (39) hanno realizzato più rilasci dei suoi 21. Solo Fernandes (111) ha vinto più doppiette dei 91 di Dalot.

Ten Hag ha beneficiato del fatto che Dalot fosse più sicuro dei suoi doveri difensivi, ma lo ha anche spinto ad abbracciare il suo naturale istinto offensivo, cosa che lo ha visto usurpare Wan-Bissaka, che può essere limitato in avanti, nel primo XI. Ten Hag ha anche chiesto a Dalot di diventare un centrocampista centrale ausiliario durante le diverse fasi della partita, permettendogli di vedere di più la palla.

“Gli piacciono i terzini offensivi”, ha detto Dalot dell’ex allenatore dell’Ajax. “Gli piacciono i terzini proattivi, quindi dobbiamo sempre pensare un po’ in anticipo a ciò che chiede il gioco, non essere come sentire il gioco quando la palla è dall’altra parte”.

Dalot si è assicurato di essere pronto a impressionare Ten Hag durante la preseason, utilizzando parte delle sue vacanze estive in Portogallo per lavorare con un personal trainer, un fisio e un nutrizionista. Gran parte del lavoro si è concentrato sul miglioramento della sua agilità e velocità e, finora, sta dando i suoi frutti: Dalot ha ottenuto il terzo sprint più veloce in Premier League in questa stagione dietro Darwin Nunez e Gabriel Martinelli.

Nel 2018, Mourinho era sicuro che lo United avesse trovato una gemma quando ha firmato Dalot. Dopo una sola partita, parlava del club che trova un terzino destro per “i prossimi 10 anni” aggiungendo: “Ha tutte le caratteristiche di cui un terzino ha bisogno; fisicità, intelligenza tattica e qualità tecnica unite a un’accademia del Porto mentalità che prepara i giocatori alla maturità di cui hanno bisogno a livello professionistico”.

Ci è voluto un po’ prima che Dalot raggiungesse le vette previste per lui quando era un adolescente ma, ora 23enne, Ten Hag ne sta raccogliendo i frutti. Così anche il Portogallo, che ha battuto 4-0 la Repubblica Ceca nell’ultima sosta per le Nazionali grazie anche ai primi due gol in nazionale di Dalot.

Dopo aver consolidato il suo posto come terzino destro di prima scelta dello United, il mese prossimo andrà ai Mondiali per sfidare per un posto nella squadra di Fernando Santos insieme ai compagni di squadra Cristiano Ronaldo e Fernandes. Da qualche parte Mourinho starà a guardare, senza dubbio facendo notare che aveva sempre ragione.

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