Di pietra e legno: la scultrice Barbara Hepworth esce dall’ombra di Henry Moore | Barbara Hepworth

Tecco una sorta di rispettoso silenzio all’Heide Museum of Modern Art di Melbourne. Tra le pareti grigie, le sculture moderniste di Barbara Hepworth sono disposte ad arte. I partecipanti si fanno strada attraverso il labirinto, sullo sfondo di fotografie in bianco e nero di Hepworth al lavoro. Di tanto in tanto, un commento taglierà il silenzio. Le famose sculture a corda di Hepworth, osserva una donna all’amica, proiettano ombre sui muri, ma nell’ombra è visibile solo l’“occhio” – le corde scompaiono. Ciò che si vede nello spazio fisico e ciò che si vede come sagoma sono due forme separate.

Hepworth lavora sull'intonaco di una scultura sottile e bucata più alta di lei
L’artista britannica Barbara Hepworth con il gesso di Curved Form (Bryher II) nel suo studio a St Ives, in Inghilterra, nel 1961. Fotografia: Studio St Ives © Bowness

I co-curatori Lesley Harding e Kendrah Morgan si sono recati nel Regno Unito nel 2018 per iniziare il processo di realizzazione di In Equilibrium. È la prima volta che il lavoro di Hepworth viene esposto in una grande mostra in Australia e comprende più di 40 opere provenienti da collezioni nazionali, internazionali e private, una frazione delle oltre 600 sculture della prolifica opera dell’ultimo artista britannico.

Questo importante sondaggio è significativo, soprattutto considerando il modo in cui Hepworth è stata trascurata durante la sua vita. Il suo contemporaneo, Henry Moore, è stato spesso erroneamente accreditato di aver inventato il famoso piercing della forma di Hepworth, che crea un buco letterale nella scultura. La tecnica, introdotta da Hepworth nel 1931, ha avuto un’influenza duratura sulla moderna scultura astratta.

Con le mutevoli maree sociali dell’ultimo decennio, lo scultore sta finalmente ottenendo ciò che le è dovuto. “Abbiamo avuto una vera spinta per riportare sotto i riflettori il lavoro di donne artiste che sono state trascurate, o un pieno riconoscimento dei loro successi non è necessariamente avvenuto”, afferma Harding, che è anche direttore artistico di Heide. “Il lavoro di Hepworth sembra ancora molto contemporaneo e fresco, e parla ai nostri tempi attuali con temi molto universali”.

In Equilibrium ripercorre lo sviluppo dello stile dell’artista: ha lavorato su pietra, legno, bronzo e altro in forme sia levigate che grezze per oltre mezzo secolo. È affascinante vedere gli schemi ei temi all’interno del lavoro cerebrale di Hepworth, in particolare all’interno dei dipinti e dei disegni selezionati esposti – schizzi bidimensionali che sono, chiarisce Harding, non prototipi preparatori per le sculture ma piuttosto un’esplorazione di idee simili. Come ha detto la stessa Hepworth: “A metà di qualsiasi lavoro, si è spesso tentati di prendere una tangente. Una volta che hai ceduto, sarai tentato di cedere ancora e ancora… Alla fine, produrresti solo qualcosa di ibrido.

Lo spettatore esamina una scultura a forma di grande anello decentrato
In Equilibrium ripercorre lo sviluppo dello stile di Hepworth nell’arco di mezzo secolo. Fotografia: Clytie Meredith

Alcuni temi si intrecciano nella carriera di Hepworth. Ad esempio, il suddetto occhio, presentato spesso come un piercing attraverso una forma solida, può essere percepito in modo diverso in Scultura con colore (Deep Blue e Red). Qui, una scultura bianca con interno blu ha la forma di una cornea, con i fili rossi che sembrano quasi delle ciglia. In una lettera datata 1950 o 1951, l’artista scrive dell’opera: “Questo era un occhio, un occhio di Dio se vuoi”. Queste opere rappresentano il tema costante del rapporto tra il mondo e il corpo individuale. Come ha scritto Hepworth: “Il colore nelle concavità mi ha immerso nella profondità dell’acqua, caverne o ombre più profonde delle stesse concavità scolpite. Le corde erano la tensione che sentivo tra me e queste, il vento o le colline”.

Due figure in pietra Ancaster rosa intrecciate.
Madre e figlio (1934). Fotografia: Jerry Hardman-Jones/Immagine gentilmente concessa da The Hepworth Wakefield Barbara Hepworth © Bowness

L’interesse di Hepworth per la matematica ei numeri può essere visto anche nel suo lavoro: nel 1935 scrisse di “elaborazione scultorea di equazioni matematiche”. In particolare, la ripetizione di due e tre cifre è stata oggetto di speculazione: è un segnale sui rapporti interpersonali di Hepworth? (Hepworth ebbe quattro figli, tra cui terzine con il pittore Ben Nicholson, con il quale fu sposata dal 1938 al 1951). Indipendentemente da ciò, la precisione delle opere parla da sé, sia che si tratti del morbido intreccio di due figure di pietra Ancaster rosa in Mother and Child (1934) o dei bordi argentati più aspri di Group of Three Magic Stones (1973), che mostra la parte successiva della produzione di Hepworth prima che morisse all’età di 72 anni in un incendio nel suo studio a St Ives, in Cornovaglia, nel 1975.

Il design architettonico della mostra, dello Studio Bright di Melbourne, è premuroso e adorabile. Di particolare rilievo sono due sale drappeggiate di tende e contenenti opere importanti. Il primo, Corinthos (1954-5), pesa quasi mezza tonnellata ed è scolpito da un unico pezzo di legno di guarea, che si staglia contro una tenda verde scuro. La seconda sala contiene la Forma singola (Chûn Quoit) del 1961 e la Forma ovale (Trezion) del 1964, entrambe realizzate in bronzo: una a forma di foglio, l’altra a forma di occhio.

Gesso per modellare Hepworth, visto attraverso il foro nell'opera stessa
Barbara Hepworth al lavoro sul gesso per Oval Form (Trezion) nel 1963. Fotografia: Val Wilmer/© Bowness

In quest’ultima stanza, le tende marroni si aprono per rivelare una finestra che si apre sulla lussureggiante vegetazione di Heide all’esterno. Tornando alla galleria principale, anche Two Forms in Echelon del 1961 è trafitto dalla presenza degli alberi. Questo scorcio di natura conferisce alle sculture un senso terreno, attirando l’interesse di Hepworth per il mondo naturale.

Pezzo di legno curvo a forma approssimativamente di una palla, rosso intenso all'esterno e quasi bianco all'interno
Corinthos (1954-5), scolpito da un unico pezzo di legno guarea, nel Museo di Arte Moderna di Heide. Fotografia: Christian Cappuro/foto

Ciò che colpisce particolarmente di questa mostra, e del lavoro di Hepworth in generale, è il senso di intimità – la sua presenza è molto sentita qui, poiché lei stessa ha realizzato tutte le parti della scultura, dall’idea all’esecuzione. “La mano dell’artista è evidente nel lavoro di Hepworth”, afferma Harding. “È quella combinazione di utilizzo di forme e motivi senza tempo, in particolare l’idea del rapporto umano con il paesaggio. Queste cose parlano a tutti noi: riflettono e ci permettono di considerare le nostre relazioni. C’è qualcosa di veramente grande e poetico nel suo lavoro.

È con una grazia tranquilla che In Equilibrium lascia il segno, mostrando l’occhio implacabile di uno scultore il cui lavoro canta ancora con connessione una vita dopo. I fori penetranti forniscono un posto dove guardare fuori e oltre. Per prendere in prestito da Leonard Cohen: è così che entra la luce.

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