Danielle Deadwyler parla di “Till” e dell’Oscar Buzz come migliore attrice

Danielle Deadwyler si era appena trasferita a Los Angeles con suo figlio di 13 anni e stava cercando un appartamento quando i suoi rappresentanti le hanno dato la sceneggiatura. “Non riesco a cercare un posto e leggere ‘Till'”, ricorda di essersi ripetuta, ma quello che intendeva era: “Chi vuole leggere della mutilazione e dell’omicidio di un ragazzo di 14 anni nel Mississippi?” Tuttavia, su incoraggiamento del suo agente, Deadwyler ha letto la sceneggiatura: un terzo un giorno, un altro terzo pochi giorni dopo, e poi, pochi giorni dopo, la fine. Le ci è voluta una settimana, ma non si stava ancora precipitando verso il progetto. Ha trovato un appartamento, si è trasferita, ha messo insieme una demo di un paio di scene dell’aula giudiziaria del film e ha iniziato a concentrarsi su pile di scatole e armadi vuoti.

Poi ha ricevuto una telefonata che diceva che il regista voleva vedere un altro nastro: questa è una scena all’impresa di pompe funebri, quando la madre di Emmett Till, 14 anni, Mamie Till, vede per la prima volta il corpo maciullato di suo figlio. Senza scuse, Deadwyler ha detto a suo figlio che avrebbe fatto rumore per un’audizione e che avrebbe dovuto ignorarla per un paio d’ore. Poi si diresse verso il retro dell’appartamento vuoto, si chiuse in un armadio e iniziò a urlare.

Il brutale omicidio di Emmett Till nel 1955 sconvolse la nazione e galvanizzò il movimento per i diritti civili. E “Till”, scritto da Michael Reilly, Keith Beauchamp e Chinonye Chukwu, personalizza quella storia concentrandosi su Mamie e il suo viaggio emotivo. Prima della morte di Emmett, Mamie è indifferente alla politica, ma dopo si rifiuta di cedere alla sua lamentela senza fondo. Invece, chiede che il suo corpo irriconoscibile sia mostrato in una bara aperta per vergognare una società che avrebbe preferito guardare dall’altra parte. Nel corso del tempo, viene coinvolta nello sforzo legale per assicurare i suoi assassini alla giustizia, inizialmente accettando con riluttanza di testimoniare ma emergendo come una delle principali portavoce della NAACP.

“Stiamo guardando qualcuno letteralmente entrare nel loro potere”, dice Deadwyler, “e questo è fonte di ispirazione per le persone”.

È un venerdì di ottobre, pochi giorni dopo che “Till” ha debuttato con ottime recensioni e un’appassionata standing ovation al New York Film Festival. Deadwyler, 40 anni, si è fermato al varietà studio per registrare un podcast, e la donna che siede davanti a me è autentica e a suo agio. È casual con una maglietta nera e un berretto, come una persona del quartiere con cui uscirei mentre crescevo nel Bronx. Questa ragazza del sud, nata ad Atlanta, ha uno scaltro senso dell’umorismo e una risata pronta e cordiale. Gran parte della nostra discussione è pesante, ma Deadwyler alleggerisce le cose qua e là parlando del suo amore per il Food Network e smascherando la sua perfetta imitazione di Gollum, catturando perfettamente il respiro gutturale del cattivo de “Il Signore degli Anelli”. In seguito mi dirà che questa è la sua cosa: incarnare contraddizioni, tango con enigmi. Deadwyler osserva che lo stesso vale per il modo in cui il film mostra sia la bellezza di un giovane ragazzo di colore il giorno della sua morte, sia l’orrore delle sue ferite.

Quando chiedo a Deadwyler come si è preparata per il ruolo di Mamie, lei dice di aver letto il libro di memorie di Mamie, “Death of Innocence: The Story of the Hate Crime that Changed America”, e ha guardato alcuni filmati d’archivio dell’epoca per avere un’idea di l’ambiente, ma questo era tutto. Quindi la spingo: ha parlato con i membri della famiglia, ha guardato film su Till? Come è entrata nello spazio di testa della nonna?

“Lo ‘spazio di testa’ è dall’inizio, giusto?” lei dice. Deadwyler può essere feroce, ma per niente scortese. «Voglio dire, anche oggi… a questo giorno, letteralmente a questo stesso giorno – un ragazzino di colore, 15 anni, è stato ucciso da un agente di polizia nel Mississippi. Ed è tutto ciò di cui ho bisogno. Voglio dire, non so da quanto altro devo tirare fuori. Solo la realtà della parte da sola era una preparazione sufficiente, dice Deadwyler. “Un lutto incessante come quello”, aggiunge, “ha un impatto sul corpo”.

‘Fino’
Lynsey Weatherspoon/Orion Pictures

Deadwyler è stata consapevole della propria fisicità profonda da quando aveva tre o quattro anni, quando sua madre guardava “Soul Train” e Deadwyler ballava davanti alla TV. Vedendo un talento innato nella bambina, la madre di Deadwyler l’ha iscritta a corsi di ballo, che lei amava. Alle sette faceva teatro danza. Il suo primo ricordo di esibizione è interpretare una delle quattro bambine uccise nel 1963 16th Attentato alla chiesa battista di strada in Alabama. “Quel tipo di carico storico che viene messo sulla mia psiche è una specie di mia cosa, a quanto pare”, dice, e sorride, per niente dolcemente.

Ha continuato a ballare in seguito, durante il college alla Spelman e la scuola di specializzazione alla Columbia (dove ha conseguito un master in belle arti), dopodiché ha avuto una carriera in piena regola interpretando piccole parti in film e televisione: è comparsa come grafica scrittrice che accende un movimento in un futuro post-apocalittico nella serie limitata della HBO “Station Eleven” e ha quasi rubato il western di Netflix “The Harder They Fall” costellato di star da Idris Elba e Jonathan Majors con il suo ruolo di pistolero androgino.

Quando lei e suo figlio arrivarono a Los Angeles, allora, aveva vissuto una vita piena. “Non so come sarebbe se avessi 20 anni”, dice ora. “Se non avessi avuto l’esperienza di un matrimonio passato o l’esperienza di essere la madre di una tredicenne al momento delle riprese. Ho incontrato molte donne, uomini, persone non binarie, queer e belle che mi hanno fatto da madre lungo la strada. Mi hanno insegnato a far riposare tutto nell’esperienza, non nell’accoglienza”.


Danielle Deadwyler nei panni di Mamie Till-Mobley e Whoopi Goldberg nei panni di Alma Carthan in “Till”.
©United Artists/cortesia Everett Collection

Gli amici di lunga data e colleghi produttori Barbara Broccoli e Frederick Zollo hanno chiesto al premio Oscar Whoopi Goldberg 12 anni fa se sarebbe stata coinvolta nella realizzazione di “Till”, osservandola per interpretare il ruolo di Mamie. “Ecco quanto tempo ci è voluto per iniziare”, dice Goldberg. Dodici anni dopo, Goldberg aveva abbandonato la parte e ora ha un ruolo piccolo ma efficace come la madre di Mamie, Alma. “Devo dire che non credo che avrei potuto rendere giustizia come ha fatto Danielle. Aveva bisogno di lei”.

È stato il nastro che Deadwyler ha girato quel giorno mentre suo figlio era seduto nel loro nuovo appartamento vuoto che ha spinto il regista di “Till” Chinonye Chukwu a chiedere di sedersi con l’attrice. “Mi ha lasciato senza fiato”, dice. “Ha quella rara qualità di comandare la presenza sullo schermo. È una star”.

Torna a varietà, chiedo a Deadwyler come si sente riguardo a tutte le recensioni stellari e parlo del brusio degli Oscar per la sua interpretazione di Mamie. “Come stai elaborando questa corsa?” Dico.

“Come sto elaborando questa corsa?” dice e ride, perché tutta l’attenzione è nuova, vagamente surreale e un po’ sopra le righe. Sento più di un accenno di stanchezza nella sua voce. “Giorno per giorno? Non parlo di recensioni. Non parlo della roba degli Oscar. La gente lo butta via e io lo metto in una piccola tasca laterale e lascio la giacca”.

Ma c’è qualcosa di indimenticabile nella profondità del dolore e della determinazione che Deadwyler riesuma in “Till”. È un traguardo da Oscar. Non riesco a scrollarmi di dosso l’immagine della nonna che passa le mani sul corpo irriconoscibile di Emmett per esaminare ogni angolo e fessura per assicurarmi che questo fosse il suo dolce ragazzo. Deadwyler è calcolato e preciso su quando sceglie di andare alla grande in un momento, consapevole della forza vulcanica che può scatenare, ma può anche mantenere quel potere sobbollente sotto la superficie. In un momento chiave del dolore, solo il suo labbro trema, mostrando sia la sua forza d’animo che la sua angoscia a malapena controllata.

Questo è solo l’inizio di un nuovo entusiasmante capitolo per Deadwyler, che sembra sicuramente avere Hollywood in fila con le offerte. Attualmente sta girando “Carry-On”, un nuovo thriller della Amblin Entertainment di Steven Spielberg con Taron Egerton e Jason Bateman, e altri progetti di alto profilo sono probabilmente all’orizzonte. Ma per ora vuole mantenere l’attenzione sul messaggio del film.

“Se si parla di premi, è tutto bellissimo, ma focalizziamo la questione su Mamie, perché è per questo che l’ho fatto”, dice. “Ecco perché l’abbiamo fatto tutti”. Aggiunge: “Perché abbiamo ancora a che fare con stati oppressivi in ​​questa nazione e in tutto il mondo. Quindi abbiamo bisogno che le persone continuino a dirci di non rimanere indifferenti. Abbiamo bisogno che le persone ci ispirino a trovare l’energia per continuare a lottare per la ricerca di una buona vita”.

Deadwyler ha le lacrime agli occhi quando ricorda una sezione fondamentale delle memorie di Mamie, in cui parla del massacro di suo figlio. “Mi distrugge”, dice. “Mamie parla di Emmett nei suoi ultimi momenti, chiamando due persone – mamma e Dio – e nessuna delle due può rispondere”.

Deadwyler tace.

“Beh, uno l’ha fatto, giusto?” dice all’improvviso, riferendosi a Mamie e alla sua battaglia straordinariamente coraggiosa per assicurarsi che l’omicidio di Emmett non sia stato vano.

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