Come l’omicidio di Emmett Till ha catalizzato il movimento per i diritti civili degli Stati Uniti

Il 31 agosto 1955, il corpo mutilato del quattordicenne Emmett Till fu trovato galleggiante nel fiume Tallahatchie.

Picchiato e ucciso per aver presumibilmente fischiato a una donna bianca, l’adolescente era uno dei tanti uomini, donne e bambini neri che furono linciati senza ricorso nel secolo successivo alla guerra civile. La storia di Till ha svegliato la nazione alla violenta realtà dell’essere neri in America.

La sua eredità persiste ancora oggi, grazie in parte a sua madre, Mamie Elizabeth Till, che ha mostrato al mondo la brutalità dell’omicidio di suo figlio e ha combattuto instancabilmente per la giustizia. Sebbene gli assassini di Emmett non siano mai stati condannati, il suo nome e il suo volto sono ancora evocati nella continua lotta per l’uguaglianza. La loro storia è raccontata nel nuovo film fino.

È così che l’omicidio di Emmett Till, e la sua impavida madre, hanno contribuito ad accendere il movimento americano per i diritti civili.

Chi era Emmett Till e cosa gli è successo?

Emmett “Bobo” Louis Till aveva solo 14 anni quando fu assassinato. La famiglia lo ricorda come una persona gentile e amante del divertimento che amava gli scherzi pratici e far ridere gli altri.

Ma Till è cresciuto in un’epoca in cui la maggior parte degli spazi pubblici era segregata e il matrimonio tra razze era illegale. Ai neri è stato insegnato a parlare ai bianchi con gli occhi rivolti a terra e a rivolgersi a loro con onorifici. Alle violazioni si rispondeva spesso con percosse e altri usi della forza.

Cresciuto a Chicago, Till stava visitando i parenti nel delta del Mississippi nell’estate del 1955. La sera del 24 agosto, Till si recò con alcuni cugini al Bryant Grocery and Meat Market in Money, Mississippi.

(Quali erano le leggi di Jim Crow?)

Carolyn Bryant Donham, la moglie del proprietario del negozio, quella sera si occupava del negozio. Nonostante le successive affermazioni di Bryant Donham secondo cui Till l’ha ripetutamente afferrata e molestata nel negozio, i documenti del tribunale mostrano che Till ha pagato due centesimi per la gomma da masticare e se ne è andato senza incidenti. Quando Bryant Donham ha lasciato il negozio, Till ha fischiato: i suoi cugini dicono che non era diretto a lei, ma sapevano che ciò avrebbe causato problemi e si è allontanato.

Nei tre giorni successivi, il marito di Bryant Donham, Roy, ha terrorizzato altri due adolescenti neri scambiati per Till: uno nel negozio Bryant e un altro che camminava per strada, che è stato gettato nel retro del furgone di Bryant prima di essere rilasciato.

Il 28 agosto alle 2:30, Bryant, suo fratello JW Milam e almeno un’altra persona sono andati a casa dei Wright in cerca del ragazzo che aveva “parlato” al negozio di alimentari. Svegliarono Till e gli ordinarono di vestirsi, minacciando i suoi parenti e rifiutando la loro offerta di pagamento in cambio della partenza di Till.

(Un nuovo sentiero segna alcuni dei punti di riferimento più significativi del movimento per i diritti civili.)

Il giorno successivo, il dipartimento dello sceriffo della contea di Leflore ha arrestato sia Bryant che Milam e li ha accusati di rapimento. Hanno ammesso di aver preso Till ma hanno affermato di averlo rilasciato.

Due giorni dopo, il corpo nudo di Till è stato trovato galleggiante nel fiume Tallahatchie con un ventaglio di sgranatrice di cotone da 75 libbre legato al collo con filo spinato. Il suo viso era sfigurato quasi irriconoscibile.

Bryant e Milam sono stati incriminati con l’accusa di omicidio.

Che fine hanno fatto gli assassini di Emmett Till?

Nel settembre 1955, JW Milam e Roy Bryant furono processati per omicidio davanti a una giuria composta da tutti gli uomini bianchi in un tribunale della contea di Tallahatchie. Un adolescente nero di nome Willy Reed ha rischiato la vita per testimoniare di aver visto gli uomini guidare Till in una fattoria dove Reed li ha sentiti picchiare Till senza pietà nel fienile.

La giuria ha assolto Milam e Bryant dopo aver deliberato per soli 67 minuti. Un giurato ha detto a un giornalista che non ci sarebbe voluto così tanto tempo se non si fossero “fermati a bere pop”. A novembre, anche i fratelli sono sfuggiti alle accuse di rapimento.

Gli uomini in seguito hanno confessato in una storia a cui hanno venduto Guarda rivista che hanno portato Till al fiume Tallahatchie, dove gli hanno sparato alla testa e hanno spinto il suo corpo in acqua.

Nessun altro è mai stato incriminato o perseguito per coinvolgimento nel rapimento o omicidio di Till.

In che modo l’omicidio di Emmett Till ha catalizzato il movimento per i diritti civili?

Quando Mamie Till ha saputo che suo figlio era stato rapito, ha riunito la sua famiglia e ha chiamato i giornali lo stesso giorno. La mattina successiva, aveva coinvolto la NAACP e i politici locali e statali. Questa prima pubblicità si è rivelata critica.

La bara di suo figlio è arrivata a Chicago chiusa con il sigillo dello stato del Mississippi, ma Mamie Till ha combattuto affinché il becchino lo aprisse. Una volta che ha visto suo figlio, ha preso la decisione monumentale di organizzare un funerale a bara aperta. Disse notoriamente al direttore del funerale: “Lascia che le persone vedano quello che ho visto io”.

(Chi era Medgar Evers?)

Decine di migliaia di persone sono venute a vedere il corpo di Emmett Till. Jet Il fotografo della rivista David Jackson era tra loro, scattando la foto di Till nella sua bara che ha portato l’America faccia a faccia con l’omicidio. Jackson, insieme ai giornalisti di Simeon Booker Jet e Mosè Newson del Difensore Tri-Statoha fatto notizia a livello nazionale.

L’orribile omicidio di Till ha ispirato quella che in seguito è stata soprannominata la “Emmett Till Generation” dei giovani neri del sud che si sono uniti a riunioni, sit-in e marce per chiedere la loro parità di trattamento secondo la legge.

Ha anche ispirato i leader del movimento. Cento giorni dopo l’omicidio di Till, Rosa Parks si è seduta davanti a un autobus di Montgomery e si è rifiutata di alzarsi perché era pieno di passeggeri bianchi, violando le leggi sulla segregazione degli autobus dell’Alabama. Il reverendo Jesse Jackson disse nel 1988 che Rosa “pensava di andare sul retro dell’autobus. Ma poi ha pensato a Emmett Till e non ce l’ha fatta”.

(Come ci ispira oggi il punto di vista di Martin Luther King, Jr. sui diritti umani.)

Martin Luther King, Jr., uno dei leader più importanti del movimento per i diritti civili, ha anche invocato il caso di Till in diversi discorsi. Ha pronunciato il suo famoso discorso “I Have a Dream” nell’anniversario dell’omicidio di Till alla marcia del 1963 su Washington.

Qual è l’eredità di Till oggi?

La potente fotografia di David Jackson del corpo sfigurato di Emmett Till continua a risuonare: è stata collegata a video del pestaggio di Rodney King nel 1991, della sparatoria mortale di Philando Castile a una fermata del traffico nel 2016, dell’omicidio di George Floyd nel 2020 e di innumerevoli altre ingiustizie razziali che hanno si è verificato nei decenni successivi all’omicidio di Till.

Il razzismo che ha portato all’uccisione di Till è ancora molto vivo oggi, poiché i gruppi di odio sono più che raddoppiati negli ultimi due decenni, con uno coperto di vetro antiproiettile.

(La lotta per il diritto di voto continua decenni dopo la marcia su Washington.)

Oggi c’è ancora una spinta per sporgere denuncia contro Carolyn Bryant Donham, una delle ultime persone viventi collegate al caso. Nel 2017, lo storico della Duke University Timothy B. Tyson ha pubblicato un libro in cui Bryant Donham avrebbe ammesso di aver mentito sulla sua interazione nel negozio con Till. Ma nel dicembre 2021, il Dipartimento di Giustizia ha annunciato di aver chiuso le indagini dopo che non era stato in grado di confermare di aver ritrattato la sua dichiarazione. Nell’agosto 2022, anche un gran giurì del Mississippi ha rifiutato di incriminare Bryant Donham, che ora ha 80 anni.

Nonostante i migliori sforzi di Mamie Till, la giustizia per Emmett Till rimane sfuggente.

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