Come la top model Natalia Vodianova ha trovato la sorella perduta da tempo Jenna Burns

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Una sera del luglio 2021, la 22enne Jennifer Burns, “Jenna” per i suoi amici e la sua famiglia, era seduta in un parcheggio Walmart a Clemson, nella Carolina del Sud, quando sul suo telefono è apparsa una raffica di notifiche e-mail. Jenna, una laureanda in ingegneria meccanica all’università della città che stava facendo la spesa per una semplice cena con la sua compagna di stanza, ricorda di aver pensato che il tempismo fosse “strano”, dopotutto era dopo l’orario di lavoro. Poi notò la fonte: un sito sul DNA a cui si era iscritta diversi anni prima. “Un nuovo parente del DNA ti ha inviato un messaggio”, si legge in una notifica. “A quel punto sto andando fuori di testa”, ricorda. Potrebbe significare solo una cosa.

Jenna è nata Maria Mashinka nella cupa città industriale russa di Nizhniy Novgorod e data in adozione da bambina. Quando la madre adottiva americana di Jenna, Marybeth, era giovane, aveva sempre pregato per i bambini dietro la cortina di ferro, e l’impatto di quelle preghiere risuonava. Nel 2000, lei e suo marito Chris sono stati autorizzati ad adottare due bambini russi e, sebbene avessero in programma di portarne solo uno a casa, un ragazzo che chiamavano Ethan, all’ultimo momento hanno aggiunto Jenna. Jenna ed Ethan sono praticamente cresciuti come gemelli nella Carolina del Nord rurale, un’infanzia che, secondo Jenna, è stata un tipico idillio di una piccola città tutta americana.

“Ero l’unica ragazza nel mio quartiere”, ricorda Jenna, “quindi sono cresciuta praticando molti sport con i ragazzi, perché era quello che dovevo fare se volevo degli amici. Ed eravamo una famiglia molto all’aria aperta: molto campeggio, escursioni, pesca, canoa e kayak. Eravamo fuori ogni fine settimana. È stato molto felice.

Per tutto il tempo Jenna era pigramente curiosa dei suoi genitori naturali russi, tanto che da adolescente si è registrata con un servizio di DNA online, ma non è mai stata particolarmente interessata alla cultura e alla storia russa. “Non avrei mai pensato che sarebbe stata una possibilità incontrare la mia famiglia biologica, quindi ho pensato, perché preoccuparsi? In un certo senso stavo proteggendo me stesso. C’erano alcune insicurezze, il che è abbastanza comune con i bambini adottati.

La legge russa sull’adozione, nel frattempo, rendeva più o meno impossibile per qualsiasi parente russo rintracciare Jenna. Eppure, nel 2019, Jenna è stata informata di una corrispondenza tramite il servizio DNA a cui si era iscritta, e dopo alcune indagini su Internet ha scoperto di avere una sorellastra con un profilo molto pubblico. Ha inviato un messaggio attraverso il sito, menzionando il suo luogo di nascita e il suo nome. “Fondamentalmente ho solo detto: ‘Sto bene. Spero che anche tu stia bene.’ ” ricorda Jenna. “Non devi nemmeno rispondere a questo messaggio. Volevo solo farti sapere che sto bene, se te lo stavi chiedendo, e spero che lo sia anche tu.

Quando non ci fu risposta, Jenna pensò che quella fosse la fine.

Natalia Vodianova – “Supernova” come è stata soprannominata al culmine della sua passerella e celebrità della stampa – ha iniziato la sua carriera di modella a Nizhniy a 16 anni, subito dopo che un fidanzato l’ha presentata a un’accademia di modelle locale. Gli scout le dissero che poteva andare a Parigi, ma avrebbe dovuto imparare l’inglese in tre mesi. Rivelando la spinta d’acciaio che l’avrebbe guidata nella vita, Natalia ha fatto esattamente questo. Qualsiasi cosa sarebbe stata meglio che faticare al banco di frutta e verdura di sua madre. “Non avevo niente da perdere”, ha detto vogaè Sarah Mower nel 2003. “Potrebbe succedermi solo qualcosa di meglio”.

A Parigi, è nata dalla sua storia di Cenerentola e dalla bellezza celestiale che l’avrebbe vista nel ruolo di Alice di Lewis Carroll nel leggendario dicembre 2003 di Annie Leibovitz voga portafoglio. La sua eleganza e compostezza soprannaturali velavano ogni pensiero di una storia complicata.

Seguirono la maternità e il primo matrimonio con l’artista Justin Portman, rampollo dell’aristocratica dinastia britannica, proprietaria di vaste proprietà immobiliari nel centro di Londra. A 19 anni, Natalia era incinta di Lucas (che ora ha 20 anni e studia cultura e media moderni alla Brown), e l’anno successivo, 2002, Portman e Vodianova si sono sposati “in tre giorni stravaganti”, ha scritto voga, a San Pietroburgo. Natalia era vestita da Tom Ford, di cui aveva aperto e chiuso la straordinaria sfilata autunno-inverno 2002 di Yves Saint Laurent. Poco dopo, la sua star di modella in ascesa, Natalia (la cui famiglia con Portman avrebbe incluso la figlia Neva, che ora ha 16 anni, e il secondogenito Viktor, 15) ha firmato un contratto con Calvin Klein, fornendo un nuovo livello di sicurezza finanziaria che le ha permesso di organizzare l’assistenza infermieristica e l’alloggio per la sorella minore, gravemente autistica, Oksana e sua madre, Larisa. “È la mia bambina”, ha detto Natalia di sua madre, che allora aveva solo 39 anni. “Voglio viziarla adesso, assicurarmi che sia felice. Ha avuto una vita così dura.

DUE DI CUORI
“Ho sentito che Jenna ha sempre fatto parte della mia vita”, dice Vodianova, “anche se non la conoscevo”.

Fotografato da Annie Leibovitz, vogadicembre 2022.

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