Come il “gruppo pazzo” del Senegal ha sbalordito la Francia ai Mondiali per secoli | Coppa del Mondo

L’arroganza aveva invaso la delegazione francese, dai portaborse ai panjandrum, passando, va detto, tra i giocatori. Nessuna squadra aveva vinto tre tornei mondiali di fila, nemmeno il Brasile di Pelé o la Germania Ovest di Beckenbauer. La Francia lo farebbe.

La Francia era la detentrice. La Francia, da tempo alla ricerca di un centravanti, potrebbe contare sui migliori marcatori dei campionati inglese, francese e italiano: Thierry Henry, Djibril Cissé e David Trézéguet. La Francia era la favorita e aveva dimostrato – a Euro 2000 – di poter convivere con quel cartellino, addirittura prosperare, come ha dimostrato il golden goal di Trezeguet in finale, quando era stata ampiamente superata dall’Italia.

La Francia aveva imparato a vincere; ma quei vincitori erano esausti. Patrick Vieira aveva giocato 61 partite prima di approdare in Corea del Sud. I risultati dei test fisici eseguiti all’inizio di maggio presso il centro per le prestazioni in quota di Tignes, nelle Alpi francesi, sono stati catastrofici. Come ha detto Youri Djorkaeff: “Siamo stati carbonizzati”.

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“Molti dei giocatori si erano fatti girare la testa per quello che era seguito alla vittoria della Coppa del Mondo nel ’98”, mi disse Emmanuel Petit in seguito. “Gli sponsor erano ovunque e volevano i loro soldi. Avremmo dovuto concentrarci sul nostro lavoro, ma no. C’era sempre una funzione a cui partecipare, una mano da stringere o un servizio fotografico. Eravamo circondati da persone che continuavano a dirci che eravamo i migliori, che non potevamo perdere. Anch’io ho perso un po’ la testa. È stato un disastro.

Quanta confusione abbiamo appreso dopo l’evento, quando i giornalisti integrati con la squadra hanno infranto il loro voto di silenzio e hanno raccontato cosa era successo alla base a cinque stelle di Les Bleus in Corea, lo Sheraton Grande Hill Walker Hotel and Towers di Seoul.

Niente era troppo bello o troppo costoso per i Bleus e il loro staff di supporto. Furono spedite sei tonnellate di attrezzature, “attrezzature” che includevano 20 casse di Château La Lignane e di Domaine de L’Échevin, due Côtes-du-Rhône imbottigliate dalla tenuta che venivano servite ai pasti di gruppo, abbastanza decenti, ma non nella stessa campionato come la bottiglia da £ 4.000 di Romanée-Conti che il capo della FFF, Claude Simonet, ha ordinato durante una cena particolarmente sontuosa tenutasi in uno dei ristoranti dello Sheraton – lo Sheraton, dove avevano anche stanze un certo numero di agenti dei giocatori; e rappresentanti degli sponsor della squadra, di cui erano presenti quasi 40 persone.

Il francese Thierry Henry
Il ruolo e il posizionamento di Thierry Henry sono stati uno dei tanti problemi che la Francia ha dovuto affrontare prima della partita. Fotografia: Kai Pfaffenbach/Reuters

Alcuni attori – quasi tutti parrucchieri, letteralmente “parrucchieri”, termine usato per coloro che non dovrebbero figurare nel primo XI – non hanno resistito alle tentazioni della discoteca dello Sheraton, lo Sirocco, e della sua troupe di ballerine; potevano quindi ritirarsi in incognito nelle loro camere da letto utilizzando un “ascensore segreto” accessibile da una delle cabine del karaoke.

La mancanza di concentrazione e disciplina è stata aggravata da un crescente disagio all’interno dello spogliatoio. I giocatori senior hanno messo in dubbio le scelte tattiche del loro manager. Roger Lemerre intendeva restare con un 4-2-3-1 che Patrick Vieira e il capitano sostituto Marcel Desailly, in particolare, ritenevano inadeguato in assenza di Zinedine Zidane – che sarebbe stato sostituito da Youri Djorkaeff nel ruolo di trequartista – e Robert Pires, per il quale Sylvain Wiltord è stato un sostituto non del tutto convincente. Lemerre non stanzierebbe.

Quando, una settimana prima della partita, l’allenatore del Senegal, Bruno Metsu, si è confrontato con i giornalisti senegalesi che avevano rivelato che la loro squadra avrebbe adottato un 4-1-4-1 contro la Francia, con Aliou Cissé davanti alla difesa a quattro (“Voi volete La Francia vince o cosa?”), la reazione di Lemerre è stata quella di dire: “Sapevo come avrebbero giocato per un mese. Ma non sono abituato a costruire la mia squadra in base all’avversario”.

Poi c’era il dilemma di Henry. Da centravanti era diventato uno dei marcatori più prolifici della Premier League; ma Lemerre aveva destinato David Trézéguet a giocare sulla punta dell’attacco francese, spingendo l’attaccante dell’Arsenal al suo precedente posto sulla sinistra. Dato che Trézéguet aveva segnato 32 gol in 46 presenze con la Juventus in quella stagione, la scelta di Lemerre aveva un senso. Henry, tuttavia, non la vedeva in questo modo e lo disse. Era anche frustrato da un misterioso infortunio che lo aveva costretto a giocare una partita di allenamento contro gli Urawa Reds con un ginocchio bendato. Il contrasto con l’umore nel campo del Senegal non avrebbe potuto essere più netto.

L'allenatore francese del Senegal Bruno Metsu abbraccia un membro della sua squadra dopo il fischio finale
L’allenatore francese del Senegal Bruno Metsu abbraccia un membro della sua squadra dopo il fischio finale. Fotografia: Elise Amendola/AP

“Ricordo che abbiamo chiacchierato prima della partita”, ha ricordato El Hadji Diouf. “Bruno Metsu è entrato nello spogliatoio e si è tirato indietro i capelli, come aveva l’abitudine di fare. Poi disse: ‘Cosa posso dirti oggi? Stiamo insieme da molto tempo ormai. Vi conosco tutti così bene. Siete un gruppo pazzo. So che stasera, dopo che la partita sarà finita, la gente parlerà di te in tutto il mondo. Alzati e fammi vedere di cosa sei capace. È stato fantastico. Non avevamo bisogno di dire niente. Ci ha guardato e sapeva che potevamo andare là fuori e vincere.

Alla vigilia della partita, Metsu aveva insistito affinché i suoi giocatori usassero ogni secondo dell’ora assegnata per farsi un’idea del campo. Non così Lemerre, che ha annullato l’allenamento leggero, perché “non utile”. Ciò che era chiaro fin dall’inizio era che il Senegal non aveva assolutamente paura. Hanno creato la prima vera occasione, già al quinto minuto, quando Diouf, che forse ha giocato la partita della sua vita, ha lasciato Desailly in aria per trovare Khalilou Fadiga, il cui tiro era troppo vicino a Fabien Barthez.

Questa scena si sarebbe ripetuta per tutto il tempo, con Diouf nel ruolo di aguzzino, e Franck Leboeuf e Desailly che lottavano per tenere il passo, a tal punto che i terzini francesi Lilian Thuram e Bixente Lizarazu si avventuravano a malapena oltre la linea di metà campo fino a quando la loro squadra non era in svantaggio. controllando il loro gioco naturale per compensare la mancanza di mobilità dei loro difensori centrali.

I Bleus hanno avuto i loro momenti; ma la fortuna e il sangue freddo li abbandonarono. Poi, poiché sembrava che la Francia stesse stabilendo una sorta di dominio, poco prima della mezz’ora, è successo l’impensabile.

Djorkaeff è stato colto in possesso; la palla è passata sulla traiettoria di Diouf che, in tre tocchi sicuri e una raffica di velocità, ha lasciato Leboeuf per morto sulla sinistra e ha inviato un cross basso. La palla è rimbalzata su Petit e Barthez per atterrare sulla traiettoria dell’accorrente Papa Bouba Diop, l’unico giocatore senegalese in una folla di sei difensori in preda al panico. Diop era scivolato ma era ancora in grado di agganciare la palla a porta vuota.

Il senegalese Aliou Cissé in ginocchio festeggia al fischio finale a Seul
Il senegalese Aliou Cissé in ginocchio festeggia al fischio finale a Seul. Fotografia: Kim Jae-Hwan/EPA

La maggior parte della squadra senegalese si è riunita vicino alla bandiera dell’angolo destro per ballare intorno alla maglia di Diop. “A metà tempo, siamo entrati negli spogliatoi con un vantaggio di 1-0 e grandi sorrisi sui nostri volti”, ha ricordato Diouf. “Ci stavamo dando il cinque a vicenda. Bruno è entrato ed era infastidito. Ha proceduto a strapparci le strisce di dosso! Ha detto: ‘Ragazzi, non è ancora finito! Ci sono ancora dai 45 ai 50 minuti da giocare. Non c’è ancora niente nella borsa. Potete darvi il cinque a vicenda dopo la partita.’ Era esattamente ciò di cui avevamo bisogno”.

Una reazione doveva arrivare dalla Francia, ma qualunque cosa fosse lanciata contro la difesa senegalese è stata gestita egregiamente dalla difesa a quattro di Metsu e dal portiere Tony Sylva, con Cissé un muro unico davanti alla sua area.

Quando l’arbitro degli Emirati Ali Bujsaim ha fischiato il fischio finale per il sollievo di una folla coreana esultante, la sensazione travolgente è stata un misto di shock ed euforia. La Dakar è esplosa di gioia. Parigi… beh, Parigi credeva ancora negli eroi del ’98 e del ’00, ma non per molto. Presto sarebbero state poste domande più difficili. Cosa fossero lo sapevamo già: il Senegal aveva chiesto e risposto.

Questo è un estratto modificato da Against All Odds: The Greatest World Cup Upsets, pubblicato da Halcyon (£ 15,99)

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