Come il fotografo David LaChapelle è diventato un’icona della Pop Art – Rolling Stone

DAVID LACHAPELLE HA un volo da prendere. Questo volo sta per partire e la sua imminenza è resa molto evidente dalle persone associate a LaChapelle, a portata d’orecchio di LaChapelle, che tuttavia si sistema più in profondità in un divano di velluto color chartreuse vicino al fuoco scoppiettante del Greenwich Hotel e ordina tè e focaccine. “I matti con l’olio al tartufo”, precisa, prima di rivolgersi a me con piacere. “Devi provarne uno. Non ho mai visto niente del genere.”

Che, ovviamente, è ciò che la gente tende a dire sul corpus di opere di LaChapelle, i baccanali visivi dai colori Day-Glo, semi-surrealisti che, indipendentemente da ciò che sta girando – una delle tante copertine di celebrità che ha realizzato per questa rivista (vedi immagini sotto e galleria sopra), editoriali in abbondanza, la cartolina di Natale dei Kardashian – riescono a fondere concetto elevato e pop art senza un briciolo di cinismo. Ha fotografato una Naomi Campbell nuda che sonnecchia nel latte e una Pamela Anderson nuda ingabbiata in un enorme terrario e una Miley Cyrus nuda in isolamento e un Tupac nudo nella vasca da bagno. Ha trasferito stazioni di servizio vintage nella foresta pluviale hawaiana per un commento ispirato a Edward Hopper sulla natura contro l’uomo. Ha scelto persone a caso che ha incontrato da Trader Joe nei suoi scatti e ha reinterpretato quelli di Tiziano Lo stupro dell’Europa con Campbell accanto a un agnello (Stupro d’Africa, 2009). È stato definito il “Fellini della fotografia” e un maestro dell’allegoria. Ha chiesto a una modella di spingere una mummia su una sedia a rotelle lungo la Strip di Las Vegas.

“Ha un aspetto davvero specifico, in qualche modo oltraggioso”, afferma Jodi Peckman, l’ex direttore creativo di RollingStone, aggiungendo che “le riprese erano come produzioni teatrali”. Erano anche spesso rumorosi e divertenti: il suo studio nell’East Village aveva una camera da letto segreta al piano di sopra dove, dice, “persone come Whitney e Bobby andavano a… ehm… a uscire”. Peckman si è assicurato di accoppiarlo con artisti “avventurosi”, disposti a giocare e sovvertire le proprie immagini, e partecipare allo scherzo.

Molte di queste fotografie, e altre ancora, sono in mostra a Far credere, una retrospettiva al Fotografiska Museum di New York fino al 14 gennaio. 8, 2023: la prima acquisizione in tutto l’edificio del locale da parte di un singolo artista. Ma non è di questo che LaChapelle, 59 anni, vuole parlare mentre arrivano le focaccine pazze. No, ciò che lo tiene inchiodato al velluto chartreuse mentre l’orologio ticchetta e i gestori si librano sono “cose ​​​​dell’anima”, dice. E non solo le immagini religiose che caratterizzano il lavoro di LaChapelle, da una serie di foto intitolata “Jesus Is My Homeboy” – in cui ha rimesso in scena L’ultima Cena in un appartamento di città kitsch – alla sua fotografia del 2006 di Kanye West con indosso una corona di spine. Vuole parlare della fede reale. Perché ecco il punto: i ghiacciai si stanno sciogliendo. L’Amazzonia sta bruciando. Ci sono terrori esistenziali con cui l’umanità sta cercando di fare i conti, e LaChapelle non sa bene come se la caverebbe se non credesse che fosse tutto parte di un piano generale. “Non ricordo chi ha detto che la religione è l’oppio delle masse”, condivide. “Ma io sono tipo, ‘Beh, sparami.'”

Quello che vuole chiarire è questo: non sta prendendo in giro la religione, ma si basa su di essa profondamente, artisticamente e personalmente. Se c’è qualcosa da asporto dalla mostra Fotografiska, non è un commento sul consumismo (sebbene ci sia) o sulla celebrità (sebbene ci sia) o sull’identità (sebbene ci sia anche quello); è il tentativo non ironico di LaChapelle di fornire un balsamo, di catturare la bellezza incatturabile del divino, un’immagine alla volta.

QUESTO È MOLTO da elaborare, specialmente detto dal ragazzo che una volta ha fotografato un Eminem nudo con un cazzo di dinamite. Ma ascoltalo. È cresciuto con un papà cattolico e una mamma artistica che credeva nella “cattedrale della foresta” e “ha appena reso le cose davvero magiche”, allineando i suoi acquerelli lungo le finestre in modo che sembrassero vetrate. Vivevano nelle zone rurali del Connecticut. Hanno tenuto un grande giardino. Hanno viaggiato nei boschi. LaChapelle dice che sapeva di essere gay all’età di cinque anni, ma non ha mai fatto coming out con la sua famiglia perché non ne aveva bisogno; hanno capito. A 14 anni, lui e il suo ragazzo Kenny, che frequentava una scuola vicina, presero l’autobus per la Port Authority di New York e trovarono la strada per lo Studio 54, dove furono prontamente introdotti all’interno. “La gente mi chiede sempre, ‘Come hai fatto a entrare quando avevi 14 anni?’”, dice. “Sono tipo, ‘Siamo entrati perché avevamo 14 anni.’ Quella prima notte, in qualche modo siamo entrati nella sala VIP, e c’erano i Village People, le sorelle Hemingway, Bruce Jenner, Andy Warhol, Truman Capote, Halston, tutti.

A 15 anni aveva rinunciato ad andare in una scuola dove i ragazzi gli lanciavano in testa i cartoni del latte solo per vestirsi come un cowboy. Attirato dall'”utopia” dell’East Village, se ne andò di casa, andando a sbattere sulla 1st Street e 1st Avenue nel caseggiato a canone controllato di una donna di nome Vanessa, che lavorava al CBGB ed era talvolta la portavoce dei Plasmatics (“Wendy Williams sarebbe stato arrestato per essersi masturbato con una mazza da qualche parte nel Midwest, Vanessa sarebbe salita su un autobus e sarebbe andata a parlare con i giornalisti locali”). Faceva l’autobus ai tavoli di una discoteca chiamata Magique e frequentava l’Art Students League sulla 57th Street. È andato a ballare in discoteca e ha festeggiato al Mudd Club, dove Keith Haring avrebbe presidiato la porta con la vernice sugli occhiali, lasciando entrare tutti i bambini minorenni. Un giorno il padre di LaChapelle si presentò da Vanessa per accompagnarlo a un’audizione per la North Carolina School of the Arts: “Ero tipo, ‘Papà, sono innamorato di un DJ!’ E lui si è messo a ridere di me e ha detto: ‘Fai le valigie’”.

Fotografia di David LaChapelle

Libero dalla polizia dei cowboy, LaChapelle ha prosperato alla scuola d’arte, dove è passato dalla pittura alla fotografia. Dopo un anno, è tornato subito da Vanessa, armato di abilità sufficienti per farsi assumere da Warhol per Colloquio. Ha lavorato allo Studio 54, per il quale il suo processo di candidatura consisteva nel togliersi la maglietta per una Polaroid. Si è trasferito con il suo ragazzo, il ballerino Louis Albert, in un “semi-squat”, dove ha fatto passare un filo attraverso una finestra per ottenere elettricità e ha scattato alcune delle prime foto dello spettacolo Fotografiska. Ha girato matrimoni mondani (“Quasi tutti hanno divorziato, ma io potrei vivere di un matrimonio per un anno”). Pensava di essere praticamente atterrato in paradiso.

Poi è scoppiata la crisi dell’AIDS. “La parte difficile era che non potevi piangere adeguatamente i tuoi amici perché non sapevi se saresti stato il prossimo”, dice LaChapelle di questa volta. “Avevi così tanta paura che non potevi nemmeno abbandonarti al lutto.” Invece, avrebbe sborsato $ 17 per tornare in autobus nel Connecticut per nuotare nel bacino idrico vicino alla casa dei suoi genitori, che è dove si trovava quando improvvisamente ha saputo che Albert sarebbe morto. “È stata una premonizione che ho avuto molto prima che si ammalasse”, dice LaChapelle. “Solo un’ondata di sapere ‘Louis non sarà qui.'”

Man mano che sempre più amici morivano, iniziò a pensare a dove stavano andando le loro anime, il che, dice, “in realtà mi ha avvicinato a Dio”, alla certezza che “Dio è amore” e “non è l’autore della malattia e malattia e morte e sofferenza”. Trovò un costumista che acconsentì a realizzare quattro set di gigantesche ali d’angelo per $ 2.000 – “tutti i soldi che avevo al mondo” – e iniziò a portare gli amici nel Connecticut per fotografarli in posa come angeli, santi e martiri sullo sfondo di dove si recava spesso per meditare e pregare. “Non pensavo di dover restare qui per molto tempo”, dice. “Quindi volevo solo fare delle foto, non per un lascito, ma solo per avere uno scopo per essere.” L’invito per la sua prima mostra, tenutasi nel 1984 nel loft di un amico a un isolato da Fotografiska, portava una foto di Albert. Morì di AIDS poche settimane dopo, all’età di 24 anni.

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Fotografia di David LaChapelle

Sono successe anche altre cose. Sebbene LaChapelle non abbia fatto il test per l’AIDS per 12 anni, quando lo ha fatto, è rimasto scioccato nell’apprendere che era negativo. Ha lavorato con Act Up. Ha sposato una donna per motivi sconosciuti anche a lui – “Beh, all’epoca stavamo facendo un po’ di Ecstasy” – e poi l’ha seguita a Londra, dove si è imbattuto in Leigh Bowery e Boy George. Ha scattato l’ultima fotografia di Warhol. Ha diretto video musicali e un film chiamato Riso, e ha iniziato a chiamare le riviste per dire loro a chi voleva sparare, il contrario di come accade di solito. Ha scoperto di essere bipolare, ha trascorso alcuni giorni in un reparto psichiatrico e poi è riuscito a tirarsi fuori appena in tempo per dirigere un video musicale per Mariah Carey. A metà degli anni 2000, dice, “avevo queste regole per me stesso. Dovevo pubblicare tre copertine di riviste e un video tra i primi 10 TRL. Ero un maniaco del lavoro. Nel 2006, dopo che un dipendente ha sottolineato che non avevano un giorno libero da 11 mesi, ha acquistato un’ex colonia di nudisti a Maui mentre si trovava sul posto per un servizio fotografico e si è organizzato per condurre gran parte della sua vita fuori dalla rete. Ha funzionato, a volte.

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Le foto degli angeli sono tra le prime che compaiono nella mostra Fotografiska, ma sono raggruppate con – e corrispondono direttamente a – le più recenti: intricati tableaux di temi religiosi e iconografie messe in scena nelle verdeggianti terre selvagge delle Hawaii. “Michelangelo ha detto di aver trovato la prova di Dio nella bellezza dell’uomo – e aggiungerei a quella natura”, dice LaChapelle. “Trovo Dio nella natura.” In effetti, le foto recenti sono così apertamente religiose che LaChapelle aveva qualche riserva nel mostrarle. “Stavo andando fuori di testa, a dire il vero”, mi dice, spiegando che in un certo senso si sente come il coming out che non ha mai avuto. “Qui è dove le persone diranno, ‘Wow, gli piace davvero Gesù e roba del genere.’ Sono tipo, ‘Sì. È vero’”. Sorride beato. “Nel mondo dell’arte e nel mondo della moda, se vuoi scioccare qualcuno, parla di Gesù.”

Lucida la focaccina con grande sollievo del conduttore che lo spinge in macchina per JFK. Farà il suo volo, naturalmente. Si siederà, si rilasserà e prenderà il volo.

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