Che pareggio US 2010 vs. L’Inghilterra significava per gli americani di Prem

Tutti ricordano la prima pagina.

“Phew! World Cup Draw Relief” ha esclamato The Sun, sopra un acrostico con le squadre del Gruppo C della Coppa del Mondo 2010 disposte per scrivere “EASY” (“Y” per “Yanks”!). L’ultima pagina lo chiamava “il miglior gruppo inglese dai tempi dei Beatles”. Non è stata l’unica gioia della carta. Sia la stampa scandalistica inglese che le loro controparti più seriose hanno emesso il verdetto secondo cui i Tre Leoni sono stati fortunati a ottenere un “Dream Draw”, come ha affermato il Daily Mail, mentre The Guardian lo ha definito il “Gruppo della vita”.

I social media erano già in aumento allora, ma Stuart Holden non aveva bisogno di accedere per vedere i titoli. L’ex centrocampista degli Stati Uniti giocava con il Bolton Wanderers in Premier League, uno degli otto giocatori con sede in Inghilterra che avrebbero fatto parte del roster della Coppa del Mondo 2010.

“Sono stati tutti diffusi tra la squadra”, ha detto Holden a ESPN dal Qatar, dove trasmetterà la partita del girone di venerdì tra Stati Uniti e Inghilterra. “Diversi ragazzi ne hanno parlato nel gruppo, e penso che sia stato qualcosa [manager] Bob Bradley e il gruppo si sono appoggiati. Che, ‘Guarda, è così che ti percepiscono. Sta a te dimostrare che è sbagliato.'”

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I giocatori statunitensi con sede in Inghilterra sapevano meglio che confondere ciò che dicevano i giornalisti inglesi con ciò che l’attuale squadra inglese pensava delle loro controparti.

“Non credo che riflettesse il feeling tra i giocatori inglesi. Penso che ci sia stato probabilmente un giudizio un po’ distorto da parte della stampa inglese”, ha detto il portiere Brad Guzan, che all’epoca giocava per l’Aston Villa. “C’erano battute. C’erano piccole battute qua e là, ma penso che in fondo lo sapessero, ascolta, è la Coppa del Mondo. Non ci sono partite facili”.

Tuttavia, se l’Inghilterra aveva fiducia nel proprio passato leggendario e nel piacevole presente, era ben fondata. La squadra di Fabio Capello era piena di alcune delle più grandi stelle del gioco all’apice della loro potenza. Steven Gerrard e Frank Lampard erano a centrocampo, con un 24enne Wayne Rooney davanti a loro. John Terry ha ancorato la linea di fondo, e anche alcuni dei giocatori marginali del roster (un 24enne James Milner aveva solo otto presenze quando è entrato nel roster) sono ora nomi familiari.

“La pressione era grande. [Rooney] ha avuto una stagione incredibile quell’anno con il Manchester United. Era il giocatore dell’anno della Premier League, probabilmente il miglior giocatore del mondo, quindi ho avuto una grande preparazione per capire tutto quello che potevo su Wayne Rooney”, ha detto il difensore centrale Jay DeMerit, che era di base al Watford. “Questo è cosa stavo pensando: come posso influenzare questo gioco? Come posso eliminare il miglior giocatore del mondo da questo gioco per dare a me stesso e alla mia squadra una migliore possibilità? Ricordo dalla preparazione del gioco, questo è ciò su cui ero veramente concentrato”.

DeMerit ha avuto una spinta grazie alla sua profonda conoscenza di come gli avversari amassero giocare a livello di club. Sebbene non sia stato esattamente difficile trovare il nastro di Rooney, Gerrard e compagni, gli Stati Uniti sono stati in grado di prendere un po ‘di vantaggio in una partita con una squadra inglese che era interamente basata sulla Premier League.

“Penso che alcune delle diverse sfumature, complessità della nostra esperienza giocando contro di loro, sia una conoscenza più intima di quei giocatori, quindi l’abbiamo sicuramente condivisa con i nostri compagni di squadra”, ha detto Jonathan Spector, che giocava al West Ham United, dove ha giocato era compagno di squadra del portiere dell’Inghilterra Rob Green e del difensore Matthew Upson, e conosceva altri giocatori ai tempi dell’accademia del Manchester United.

Holden si sentiva “meno scoraggiato dal fatto di giocare contro l’Inghilterra. Non pensavo ci sarebbe stata una sorpresa in campo. Avevo giocato contro Rooney, Gerrard, Lampard e [Peter] Crouch e tutti questi ragazzi, quindi non è stato questo fattore shock”.

E anche gli Stati Uniti non erano male. La maggior parte dei giocatori della Premier League riceveva minuti regolari, mentre Carlos Bocanegra, Michael Bradley, Landon Donovan e DeMarcus Beasley facevano parte di un gruppo che eccelleva a livello di club fuori dall’Inghilterra.

Bob Bradley aveva progettato una corsa alla finale della Confederations Cup 2009, durante la quale gli Stati Uniti hanno interrotto l’imbattibilità della Spagna a 35 partite e si sono portati in vantaggio per 2-0 nell’intervallo della finale contro il Brasile prima di perdere, 3-2. Ciò ha dato alla squadra quella che DeMerit ha definito una “meritata fiducia” a un livello superiore rispetto alle precedenti squadre statunitensi che hanno partecipato alla Coppa del Mondo.

La fiducia avrebbe potuto vacillare abbastanza rapidamente una volta che la palla ha iniziato a rotolare ai Mondiali, quando il partner del difensore centrale di DeMerit, Oguchi Onyewu, è stato risucchiato nel tentativo di impedire a Rooney di fare una mossa al terzo minuto. Rooney invece ha trovato Emile Heskey, che ha giocato un passaggio veloce per Gerrard, che ha segnato il primo gol. Ma gli Stati Uniti hanno trovato il pareggio al 39′ quando Clint Dempsey ha tentato la fortuna dalla distanza e il famigerato bobble di Green ha permesso alla palla di oltrepassare la linea.

“È stato un grande momento per me”, ha detto Dempsey in una trasmissione Paramount+ quest’anno. “Quando sei un bambino, quello è il palcoscenico più grande. È quello che sognavo, provare ad essere ai Mondiali ed essere lì, giocando contro l’Inghilterra, il paese in cui giocavo anche io, è stato solo un momento speciale .”

Gli Stati Uniti potrebbero essere stati la squadra migliore anche nel secondo tempo, con Green che si è riscattato con una parata critica su Jozy Altidore. Oltre a Spector essere il compagno di squadra del club di Green, DeMerit ha condiviso gli agenti con Green ed è stato amichevole anche con il portiere. Guzan si è sentito per il suo compagno di tiro, ma la scorsa settimana ha detto: “Non importava per noi come la palla andava in fondo alla rete. Ricordo che c’era solo un nuovo senso di fiducia, positività nel gruppo”, anche dopo il fischio finale ha segnato l’1-1.

Gli Stati Uniti hanno pareggiato con la Slovenia e sono finiti in testa al gruppo dopo il drammatico gol nel finale di Donovan contro l’Algeria. Entrambe le squadre sono uscite agli ottavi di finale, con gli Stati Uniti che sono caduti contro il Ghana ai supplementari e la Germania, terza classificata, ha superato l’Inghilterra per 4-1.

“Ovviamente è stato un fantastico inizio di torneo per noi, e vinciamo quel girone e abbiamo quel fiore all’occhiello quando siamo tornati nei nostri club dopo il torneo”, ha detto Guzan. “Essere in grado di avere quei diritti di vantarsi e quant’altro, è stato piuttosto bello.”

Altri credono che l’effetto di quel gioco vada oltre, segnando una solidificazione del giocatore americano come abbastanza bravo da andare in punta di piedi con i migliori giocatori della Premier League, sia a livello di club che a livello internazionale.

“Penso che ci siamo sentiti – e penso che questo sarà il caso del gioco in arrivo – quelli sono i giochi in cui ottieni davvero una specie di barometro di quanto sei bravo, il metro di misura e quando provi te stesso contro i migliori come ti posizioni nelle vere partite della Coppa del Mondo. Non un’amichevole. Non ci sono scuse “, ha detto Holden.

I giocatori che facevano parte di quella squadra statunitense del 2010 che ha usato la mancanza di rispetto per spingerli a un risultato contro l’Inghilterra pensano che i giocatori del 2022 dovrebbero prendere una lezione diversa da quella partita di 12 anni fa nello scontro di venerdì: credere. “Quello spirito è stata la cosa più grande che è venuta fuori da quella squadra, e quello che spero di vedere da questo giovane gruppo è riunirsi davvero e crederci”, ha detto Holden.

La partita di venerdì sarà senza dubbio molte cose e susciterà molte emozioni, ma nessuno si aspetta che sia FACILE.

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