All’interno della settimana i Giants hanno messo in panchina Eli Manning a favore di Geno Smith

AL MATTINO del 3 dicembre 2017, Geno Smith è sceso in campo come quarterback titolare dei New York Giants. È stato accolto dai fan dei Giants che avevano fatto il viaggio di 3.000 miglia all’Oakland Coliseum.

“Quello è il mio quarterback! Quello è il mio quarterback!” hanno urlato. Solo che non stavano parlando di Smith.

I fan dei Giants, vestiti con le loro maglie n. 10 di Eli Manning, avevano i cartelli “Fire McAdoo”. Volevano l’allenatore Ben McAdoo fuori. L’ultima goccia è stata la decisione di McAdoo di far iniziare Smith, noto a New York grazie al suo tumultuoso mandato con i Jets, in quel soleggiato pomeriggio di fine autunno al posto di Manning.

“Era selvaggio. [Down] all’odore. Al rumore. Era pazzo”, ha detto Sterling Shepard, allora wide receiver del secondo anno con i Giants.

New York era una squadra che si stava disintegrando pochi mesi dopo quella che è stata la sua unica apparizione ai playoff dell’ultimo decennio. I Giants erano 2-9 e ora metteranno in panchina il loro due volte quarterback campione del Super Bowl non per l’erede apparente in Davis Webb, ma per Smith.

Secondo diverse fonti con conoscenza diretta della situazione, McAdoo ha detto a Manning all’inizio della settimana che voleva che iniziasse, ma probabilmente si sarebbe rivolto a Smith a un certo punto, in parte a causa di una linea offensiva in difficoltà che doveva affrontare la feroce corsa di passaggio di Oakland di Khalil Mack e Bruce Irvin.

Manning, che aveva superato le 225 yard di passaggio solo una volta ed era stato licenziato 14 volte nelle sue precedenti sette partenze, ha detto che se non sapeva che avrebbe finito la partita, non avrebbe voluto giocare. Non sarebbe giusto per Smith uscire dalla panchina dopo non aver giocato una partita intera in più di due anni.

Questo è stato il primo e unico inizio di Smith con i Giants. La sconfitta per 24-17 – durante la quale Smith lanciò per 202 yard e un touchdown con due fumble persi – fu contaminata dalla disfunzione dell’organizzazione.

“Mi ricordo [Smith] essere davvero incazzato nello spogliatoio dopo. Puoi davvero dirlo [that game] significava molto per lui”, ha detto l’ex vicepresidente della valutazione dei giocatori Marc Ross. “Lo ricordo in modo specifico. L’intera situazione era semplicemente incasinata. C’erano così tante disfunzioni in corso allora. Non c’era un modo semplice per andare avanti [Manning]. Era solo un pasticcio”.

Il giorno successivo, McAdoo e il GM dei Giants Jerry Reese furono licenziati. Manning è stato reintegrato come quarterback titolare e Smith è tornato in panchina.

“[Smith] l’ha gestito bene”, ha detto Manning a ESPN in una conversazione telefonica questa settimana. “Sono andato lì, ne ho discusso, ne ha parlato e l’ha affrontato come un professionista. Basta andare con esso”.

Sarebbero passati quasi quattro anni prima che Smith avesse un’altra possibilità di iniziare.

Ora, 1.792 giorni dopo, giocando il miglior calcio della sua carriera professionale con i Seattle Seahawks, Smith affronterà per la prima volta la sua ex squadra da titolare.

“Era solo un’opportunità per me di andare là fuori e mostrare quello che avevo”, ha detto Smith giovedì. “Era un gioco. Ovviamente c’erano molte speculazioni e cose che circondavano quel gioco, ma per me, come sono sempre stato, ero solo concentrato sul gioco. Non sono stato davvero coinvolto in nient’altro. “

LA DECISIONE DI iniziare a passare da Manning era in lavorazione da settimane, secondo una fonte con conoscenza diretta della situazione. Ci sono state molte discussioni a molti livelli diversi, inclusa la proprietà.

Lunedì 27 novembre, sei giorni prima della partita contro Oakland, McAdoo ha detto a Manning che i Giants avrebbero giocato contro Smith. Manning ci ha dormito sopra e ci fu un’altra discussione la mattina seguente quando disse a McAdoo che avrebbe preferito iniziare Smith piuttosto che subire l’umiliazione di essere tirato a metà partita.

Alle 7:30 di martedì mattina, Manning è entrato nella stanza dei quarterback dove stavano già lavorando Smith e Webb. Con le lacrime agli occhi, ha detto loro che Smith sarebbe iniziato domenica.

“È venuto laggiù ed è stato difficile per lui parlarne”, ha detto Webb, che è tornato in questa stagione per il suo secondo periodo con la squadra. “Ci ha detto cosa sarebbe successo. Dopo aver finito e finito, è stato strano, [McAdoo, offensive coordinator Mike Sullivan and quarterbacks coach Frank Cignetti] sono entrato un minuto dopo”.

I cognoscenti allenatori hanno avuto conversazioni faccia a faccia con ogni quarterback. La voce si è diffusa rapidamente in tutto l’edificio.

I Giants stavano mettendo in panchina Manning, la cui serie di 210 partenze consecutive era la seconda più lunga per un quarterback dietro ai 297 di Brett Favre (Philip Rivers da allora ha superato Manning con 240).

“Camminando in questo edificio, potresti semplicemente sentirlo”, disse Shepard. “In un certo senso scorreva in tutto l’edificio. A quel punto, tutti sapevano già cosa stava per crollare. Potevi sentirlo negli spogliatoi. Potevi sentirlo per tutta la settimana”.

Webb, una scelta del terzo round fuori dalla California, era il presunto erede apparente, ma aveva bisogno di più tempo per prepararsi come antipasto. Smith era un emarginato dei Jets che aveva ancora la puzza di essere un salvatore fallito.

Non che importasse. L’allenatore ad interim Steve Spagnuolo – con una spinta dalla proprietà – è tornato a Manning la settimana successiva e Manning ha iniziato tutte le 16 partite la stagione successiva.

“Era solo la città sbagliata, il posto sbagliato dove andare per avere davvero una possibilità: New York City, Eli Manning. Era semplicemente troppo per lui. Ha preso il ruscello”, ha detto Ross. “Per Geno, c’era ancora quello stigma su Geno. Ora ne è stato rimosso. Quindi [the fans] avere un’opinione completamente diversa, o nessuna opinione”.


SMITH SI TROVA succedendo ancora una volta a un quarterback che un tempo era il volto della franchigia. Questa volta, però, non si torna indietro.

Quando Russell Wilson e la sua nuova squadra, i Denver Broncos, sono venuti a Seattle per aprire la stagione, doveva essere il momento di Wilson. Dopo quello che è diventato un brutto divorzio tra quarterback e squadra, Wilson ha ottenuto una nuova casa – e un nuovo accordo redditizio – ed è tornato a Lumen Field per dare il via alla settimana 1.

I Seahawks hanno ottenuto la scelta del secondo round dei Broncos, Drew Lock, nello scambio di Wilson. Si presumeva che Lock fosse il probabile titolare fino a quando Smith non lo ha battuto nel campo di addestramento.

“Mi hanno cancellato. Tuttavia, non rispondo”, ha detto Smith nella sua intervista post-partita sul campo dopo una vittoria per 17-16 sui Broncos. “Questo è il problema. Non rispondo.”

Smith ha i Seahawks al primo posto nella NFC West per 4-3 dopo una vittoria sui Los Angeles Chargers. Guida la lega con una percentuale di completamento del 73,5% mentre è ancora in parità con Josh Allen di Buffalo per il maggior numero di passaggi di touchdown di oltre 20 yard aeree (sei). Ha il quarto QBR più alto (66,8), dietro solo a Patrick Mahomes, Allen e Tua Tagovailoa, rispettivamente.

“Non sono sorpreso”, ha detto Manning. “Geno ha sempre avuto talento. Aveva un braccio grosso. Sapeva fare tutti i tiri. Guardava bene in fondo al campo. Lanciava benissimo la palla in fondo al campo.

“Come ogni quarterback, è solo imparare la difesa, sentirsi a proprio agio nel tuo attacco, solo una specie di capire dove sono i tuoi problemi”.

Ci sono voluti quasi quattro anni per ottenere un altro inizio, otto anni straordinari tra l’essere un titolare a tempo pieno con i Jets e i Seahawks. Affronterà uno dei suoi match più duri della stagione quando ospiterà la sua ex squadra domenica nei Giants 6-1.

“Non ho alcun rimorso o altro”, ha detto Smith. “Non vedo l’ora di andare là fuori e competere di nuovo.”

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