1-54 Direttore Touria El Glaoui sull’espansione della consapevolezza globale dell’arte africana

Mercato dell’Arte

Emi Eleode

Ritratto di Touria El Glaoui, 2021. Foto di Jim Winslet. Per gentile concessione di 1-54.

Sahara Longe, veduta dell’installazione di Edwina, 2020, a 1-54 Londra, 2021. Foto di Jim Winslet. Per gentile concessione di 1-54.

Questa settimana, la 1-54 Contemporary African Art Fair celebra il decimo anniversario della sua edizione londinese. Touria El Glaoui ha fondato la fiera nel 2013, con l’obiettivo di condividere il suo amore per la vivace scena culturale africana con un pubblico più ampio. La sua traiettoria rispecchia quella di 1-54: stabilire gradualmente connessioni in tutto il mondo, capire anno dopo anno come aiutare meglio artisti e gallerie in tutto il continente.

El Glaoui è nata a Casablanca, in Marocco, e porta un background culturale e professionale unico nella sua posizione di direttrice della fiera. Suo padre è il pittore figurativo Hassan El Glauoi, uno degli artisti più famosi del Marocco, noto soprattutto per i suoi ritratti di cavalieri di fantasia.

Veduta dell’installazione di 1-54 Londra alla Somerset House, 2018. Foto di Katrina Sorrentino. Per gentile concessione di 1-54.

Mentre El Glaoui è sempre stata curiosa di arte, la sua carriera è iniziata in realtà nella finanza. Si è laureata con un MBA in gestione strategica alla Pace University di New York nel 1996, quindi ha lavorato nel settore bancario, finanziario e della gestione patrimoniale. Eppure El Glaoui non ha apprezzato i suoi ruoli nell’industria. Presto si è trasferita a Londra, unendosi a una società di telecomunicazioni che, ha detto, “inseguiva diverse licenze di telecomunicazioni in Medio Oriente e in Africa”. Successivamente si è trasferita in Marocco, svolgendo un ruolo tecnico di vendita regionale per i sistemi Cisco incentrati sull’Africa.

Grazie a questo lavoro, El Glaoui ha guadagnato visibilità nel continente. Considera i suoi insegnamenti di quest’epoca fondamentali per il suo lavoro come regista di 1-54. “È stata la migliore esperienza della mia vita professionale quando ho scoperto l’Africa per sette anni”, ha detto El Glaoui. “Mi piaceva usare il mio tempo libero per scoprire l’arte e andare in luoghi che non ero mai stato prima.” Ha viaggiato in giro per l’Africa, in Nigeria, Sud Africa e Marocco, Tanzania e Kenya, per conferenze e presentazioni. Questa è stata un’educazione cruciale per lei: ha detto che quando sei cresciuto in Marocco, i tuoi genitori e la tua educazione ti guidano verso l’Europa e l’America, e lontano dall’Africa.

El Glaoui è stata ispirata da tutte le “persone meravigliose e di talento” che ha incontrato durante i suoi viaggi. Queste interazioni l’hanno motivata a passare alle arti. Ha iniziato a curare mostre delle opere di suo padre a Marrakech e Londra.

Man mano che si integrava nel mondo dell’arte africana, El Glaoui scoprì due grandi problemi in tutto il continente: i galleristi avevano difficoltà a vendere a livello locale a causa di una debole base di collezionisti e non avevano accesso ai mercati europei e americani.

El Glaoui ha deciso di risolvere questi problemi e ha iniziato in piccolo, facendo ricerche nel settore. Si chiedeva se forse altri avessero già provato a creare piattaforme per lavorare con artisti regionali e avessero fallito. Perché non aveva sentito parlare di alcuno sforzo? “Ho cercato di capire perché tutta questa geografia è stata ignorata”, ha detto.

Zak Ové, vista dell’installazione di Nero e blu: l’uomo invisibile e la maschera dell’oscurità, 2016, 1-54 London at Somerset House, 2016. Foto di Victor Raison. Per gentile concessione di 1-54.

Ha quindi fatto della sua missione quella di generare una piattaforma del genere e colmare il divario: “non c’era niente”, ha ricordato. Riconoscendo che aveva molto di più da imparare, ha continuato a fare ricerche sul mercato, cercando di capire perché gli artisti africani avessero così poca influenza in altre parti del mondo.

El Glaoui si rese conto che non c’era “nessun accesso, nessuna informazione, visibilità o voce” per tali artisti e decise di istituire la fiera d’arte 1-54 per “riequilibrare l’inclusione”. Ha chiamato l’impresa “1-54” per onorare i 54 paesi del singolo continente che la fiera sosterrà. “1-54 è stato determinante nel promuovere il modo in cui gli artisti del continente sono apprezzati nel mercato dell’arte”, ha affermato.

In origine, El Glaoui voleva che 1-54 ruotasse le sue edizioni in diversi paesi africani. Eppure le gallerie interessate hanno condiviso che volevano davvero l’accesso ai mercati internazionali, quindi El Glaoui ha lanciato il suo programma a Londra nel 2013. Senza molto budget di marketing, si è affidata al passaparola per la pubblicità.

La fiera è stata un successo: tutte le gallerie partecipanti hanno venduto tutte le opere d’arte che avevano portato. I collezionisti desiderosi e scontenti hanno chiesto come 1-54 potesse definirsi una fiera quando c’era così poco lavoro. L’anno successivo, 1-54 ha raddoppiato le sue dimensioni e da allora ha avuto un aumento delle presenze. 1-54 ha aperto la sua edizione di New York nel 2015, poi quella di Marrakech nel 2018.

Queste aperture sono state importanti svolte per la fiera: 1-54 non era più solo “la fiera d’arte africana” che si è svolta durante la settimana del Frieze a Londra. L’edizione di New York ha dimostrato che c’era un grande mercato per l’arte africana contemporanea negli Stati Uniti.

“Era importante essere visto come una fiera e un marchio internazionale”, ha affermato El Glaoui. Eppure il momento di maggiore orgoglio della fiera è stato tornare in Africa, con la sua edizione in Marocco. Alcuni artisti erano particolarmente entusiasti di partecipare qui e volevano solo esibirsi nel continente.

Veduta dell’installazione di 1-54 Londra alla Somerset House, 2017. Foto di Katrina Sorrentino. Per gentile concessione di 1-54.

Mentre El Glaoui è orgogliosa di come 1-54 abbia promosso e aumentato la visibilità dell’arte africana contemporanea, chiarisce anche che il suo lavoro è appena terminato. Vuole ancora espandere il suo posto nel mercato dell’arte globale. El Glaoui ha affermato che la società di analisi del mercato dell’arte ArtTactic ha recentemente scoperto che dal 2018 al 2019 le vendite totali di artisti africani in un elenco di aste internazionali sono state inferiori a quelle delle vendite totali di opere d’arte in Romania.

“Spero che le persone capiscano che il viaggio è lungo e che dobbiamo continuare a perseguirlo e assicurarci che l’arte africana faccia parte dell’ecosistema artistico globale”, ha affermato El Glaoui. Spera che in futuro le gallerie e le istituzioni di tutto il mondo aumenteranno il numero di artisti africani nei loro programmi.

El Glaoui vuole anche che l’1-54 abbia una reale resistenza. Sebbene la fiera sia ancora relativamente piccola – la sua edizione più grande comprendeva 50 gallerie, mentre Frieze ne ha presentate 300 – mira a diversi programmi che variano di anno in anno.

Lakwena Maciver, vista dell’installazione di Ti porterò dei fiori, 2021, in 1-54 a Somerset House, 2021. Foto di Jim Winslet. Per gentile concessione di 1-54.

“Se mostri alle persone la stessa cosa, loro si ricorderanno di te, penseranno di averlo visto l’anno prima”, ha detto. Il comitato di selezione 1-54 assicura che anche le edizioni variano ampiamente da Marrakech a Londra a New York. La fiera itinerante considera sempre il suo particolare pubblico regionale.

1-54 ha ricevuto la sua parte di critiche per non aver mostrato ciò che il pubblico vuole vedere. “Ad esempio, quando eravamo a New York, mettere in mostra l’arte concettuale non era la cosa più popolare. Le persone erano più eccitate nel vedere dipinti figurativi”, ha detto El Glaoui. La fiera ha ricevuto commenti sprezzanti come “Questo non sembra africano”: il pubblico si aspettava che l’arte africana fosse un monolito, nonostante l’enormità del continente e la diversità al suo interno.

Sebbene 1-54 voglia che i visitatori si godano le fiere, El Glaoui vuole anche farne una piattaforma per la scoperta. Alcuni degli artisti della fiera, come Njideka Akunyili Crosby, sono stati con la fiera negli ultimi 10 anni e sono diventati famosi e affermati, passando a gallerie e mostre più grandi in tutto il mondo. El Glaoui ha affermato che molti artisti che hanno mostrato con 1-54 condividono che avere la fiera nel proprio CV ha cambiato la vita, offrendo loro l’opportunità di essere presi dalle gallerie e notati da un pubblico più ampio.

1-54 mantiene anche un braccio editoriale di grande impatto: per 10 anni ha referenziato i suoi artisti nei cataloghi delle edizioni e tramite il suo archivio online. “Per molti artisti, i nostri libri sono stati la loro prima pubblicazione. Avevano il loro lavoro nel libro insieme alla loro biografia”, ha detto El Glaoui. Ha notato che i tempi stanno cambiando poiché la visibilità degli artisti sui social media diventa importante quanto avere una galleria.

“Quando sei nel continente, [social media] è la tua prima visione dal punto di vista di una galleria e di un collezionista”, ha detto. Il blocco ha ulteriormente spinto i collezionisti online. Mentre il panorama continua a cambiare, la fiera continua a evolversi, rimanendo rilevante e in sintonia con le esigenze degli artisti.

El Glaoui ritiene che 1-54 stia cambiando la percezione delle persone dell’arte diasporica africana e generando un maggiore apprezzamento dell’arte africana in generale. “Offriamo visibilità e accesso a livello internazionale. Senza l’accesso, non puoi acquistare l’arte”, ha sottolineato El Glaoui. Ha anche lanciato 1-54 FORUM, il programma educativo di presentazioni e conferenze della fiera, che insegna al pubblico l’arte africana e sfida le idee sbagliate sulla scena dell’arte contemporanea nel continente.

Veduta dell’installazione di 1-54 Londra alla Somerset House, 2021. Foto di Jim Winslet. Per gentile concessione di 1-54.

1-54 ha anche avviato collaborazioni di successo con artisti, curatori, collezionisti, consulenti esterni come società di pubbliche relazioni e istituzioni come l’Arts Council e Christie’s. La loro relazione con Christie’s è iniziata nel 2013, quando la casa d’aste ha sostenuto finanziariamente la fiera e ha aiutato con 1-54 FORUM. Christie’s ha anche fornito spazio per 1-54 quando l’edizione 2020 della fiera si è tenuta alla Somerset House e ha ospitato le edizioni pop-up della fiera a Parigi durante la pandemia. La casa d’aste, ha detto El Glaoui, voleva vedere 1-54 sopravvivere.

El Glaoui ha anche stretto relazioni organiche con altri produttori di gusto culturale come il curatore, scrittore e giornalista televisivo britannico del Ghana Ekow Eshun, che ha lavorato come curatore del programma e oratore con la fiera durante i suoi spettacoli alla Somerset House.

Mantenere un gruppo eterogeneo di curatori e artisti è fondamentale per il lavoro di El Glaoui. Quando ha iniziato a fare interviste su 1-54, ha notato che la copertura mediatica si concentrava sugli stessi pochi artisti africani che sono già prevalenti sulla stampa. I media non avevano le conoscenze, o non avevano studiato abbastanza da vicino, per fare riferimento a nessun altro.

Veduta dell’installazione di 1-54 Londra alla Somerset House, 2019. Foto di Katrina Sorrentino. Per gentile concessione di 1-54.

El Glaoui indica ai media nuove direzioni e offre a giornalisti, curatori ed educatori informazioni su ciò che sta accadendo in tutto il continente. “Sono felice di farlo perché penso che ci siano così tante risorse che devono ancora essere portate alla luce”, ha detto.

El Glaoui crede che il suo successo sia dovuto, in gran parte, all’aver sentito parlare delle sfide di suo padre come artista. Sapeva che c’era molto spazio per lo sviluppo ed era pronta ad affrontare le critiche mentre capiva come lanciare, quindi migliorare, la sua piattaforma.

Il momento più orgoglioso di El Glaoui fino ad oggi è avvenuto all’inizio di quest’anno, quando la fiera è stata invitata come istituzione in Benin per celebrare il ritorno dei manufatti saccheggiati nel paese. “Hanno riconosciuto il lavoro che fa 1-54”, ha detto El Glaoui.

In futuro, El Glaoui mira ad espandere la fiera in nuove località, forse da qualche parte in Asia. “Anche il mercato sta girando in questo modo e c’è un pubblico che ha mostrato interesse nell’ultimo anno”, ha detto. “Se vuoi raggiungere una comunità o una base di collezionisti, devi andare verso quello.” Sta anche valutando l’apertura di un altro 1-54 nel continente, forse da qualche parte nell’Africa occidentale, come Abidjan. Nonostante le sue ambizioni globali, il suo obiettivo rimane intimo: trovare “il modello giusto e creare qualcosa che avrà un impatto a livello locale”.

Miniatura: Ritratto di Touria El Glaoui, 2021. Foto di Jim Winslet. Per gentile concessione di 1-54.

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